‘Als je iets op de markt kunt verkopen, kun je dat overal’

Textielhandel

In een tijd dat veel retailers failliet gaan, blijft het Zeeuwse Smulderstextiel groeien. Vorig jaar met 60 procent naar 5 miljoen euro. „We kijken niet naar uren.”

Smulderstextiel staat een middag op de markt van Middelburg. Foto Rien Zilvold

Zoon Mitch Smulders (26) was voorbestemd om als vierde generatie het marktkoopmansbedrijf Smulderstextiel voort te zetten. Tot zijn zestiende ging hij enthousiast mee met zijn vader om hun kraam met beddengoed, tafellinnen en strandlakens op verschillende Zeeuwse markten op te bouwen en hun waren aan de man te brengen. Dat hij begon aan de opleiding detailhandel aan het ROC was dan ook een logische stap. Toen hij veel tijd over bleek te hebben besloot hij in 2006 eens te proberen wat van de voorraad in zijn vaders garage via Marktplaats te verkopen. De online verkoop werd een hit.

Nu, tien jaar later, staat Mitch Smulders in een enorm magazijn in het Zeeuwse Kapelle te wijzen naar stellages vol kussens, dekbedden, lakens en dekbedovertrekken. Voor kinderen zijn overtrekken met de Minions op het moment erg populair, vertelt hij. Voor volwassenen is beddengoed met bloemen en frisse kleuren gewild. „In de winter verkopen we juist weer veel flanel.”

De omzet van Smulderstextiel.nl groeide in 2015 met 60 procent naar 5 miljoen euro. En het eerste kwartaal van 2016 laat zelfs een nog hogere omzetgroei zien. Dat is uitzonderlijk in een tijd waarin retailers het over het algemeen juist vreselijk moeilijk hebben en zelfs omvallen, zoals bijvoorbeeld V&D (62 warenhuizen, 8.000 werknemers), Miss Etam (195 vestigingen, 2.200 werknemers) en Schoenenreus (260 vestigingen, 750 werknemers).

De geschiedenis van Smulderstextiel begint in 1927 in Eindhoven. De overgrootouders van Mitch kochten een bakfiets waarmee ze deuren langs gingen om onderjurken en petticoats te verkopen. De zaken gingen goed en ze besloten een winkel te openen. Maar dat beviel slecht, want bereik is klein met een winkel, ontdekten ze. Ze sloten hun winkelpand en gingen met hun textiel de markt op. Elke dag een andere.

Mitch’ opa en oma namen de kraam over. In de zomers – als er weinig te doen was op de Eindhovense markten – gingen ze zes weken op vakantie naar Zeeland. Dan namen ze hun producten mee om dat twee dagen per week op Zeeuwse markten te verkopen. De zaken in Zeeland liepen zo goed, dat ze uiteindelijk besloten naar Zeeland te verhuizen.

„Ik ben zowat op de markt geboren”, vertelt Mitch’ vader Henry (56) die naar het magazijn is gekomen om te poseren voor de foto.

„Ik lag als baby in een reiswieg te slapen onder de kraam en stond vanaf mijn zestiende zelf op de markt. Precies zoals mijn broer Laurens en zijn zoon. Ik ging er blind vanuit dat het met Mitch niet anders zou gaan.”

Met hulp van zijn vader liet Mitch in de loop van 2006 een eigen webwinkeltje bouwen. „Ik was toen blij met vijf bestellingen per week.” In de serre van zijn ouders richtte hij een werkplek in. Daar pakte hij pakketjes in die hij vervolgens naar het postkantoor bracht.

120.000 pakketjes

Langzaam, maar gestaag groeide het aantal bestellingen. In 2011 nam hij zelfs een werknemer aan. In 2012 verhuisden ze samen vanuit de ouderlijke serre naar een heus kantoor. Vanaf dat moment ging het hard. Al snel hadden ze te weinig opslagruimte en moesten ze er een pand bij huren. Eind 2015 verhuisden ze naar het huidige pand in Kapelle.

Inmiddels werken er bij Smulderstextiel.nl 45 werknemers. Nee, Mitch vindt het niet ingewikkeld dat hij zo jong al leiding moet geven aan zo veel mensen. „Wat helpt: de gemiddelde leeftijd is hier 28 jaar.” Het afgelopen jaar werden er 120.000 pakketjes verstuurd. „Op drukke dagen in december zijn het er 2.000, op rustige in de zomer 400.”

Maar wat is nou het geheim van het familiebedrijf? Zoon Mitch: „We waren er vrij vroeg bij als het gaat om internet. We hebben onze service steeds geprobeerd te verbeteren. Eerst kon je tot 17.00 uur bestellen en dan had je het de volgende dag in huis, nu kan dat zelfs tot 24.00 uur ’s nachts. Om die belofte waar te kunnen maken, heb je veel voorraad nodig. We verkopen 12.000 verschillende artikelen. Daarvan hebben we 90 procent op voorraad.”

Tekst gaat verder onder de video.

‘Ik zag meteen kansen’

Vader Henry: „Toen Mitch met internet begon, zag ik meteen kansen. Je bereik is online zo veel groter. Ik vind het nog steeds ongelofelijk dat een pakketje hier ’s nachts het PostNL-busje ingaat en dan de volgende dag in Groningen wordt bezorgd. Veel winkeliers klagen alleen maar. Dan denk ik: verzin dan iets, want dat is ondernemen. Tweeverdieners hebben tegenwoordig geen tijd meer om overdag zomaar even de stad in te gaan.”

Tot een jaar geleden stond vader Henry nog op de markt. En op mooie dagen als deze, mist hij de markt ook wel. Aan de andere kant was hij na 38 jaar marktkoopman te zijn geweest wel toe aan een nieuwe uitdaging. En ze kunnen zijn ervaring hier goed gebruiken, want hij zegt altijd: „Als je op de markt iets kunt verkopen, dan kun je dat overal.” Van zijn kennis van de doelgroep – voornamelijk vrouwen tussen de dertig en zestig jaar oud met een bovenmodaal inkomen – wordt bij de inkoop en bij de inrichting van de website dankbaar gebruikgemaakt.

Neef Martin (42), de zoon van Henry’s broer Laurens, staat nog wel altijd op de markt met de kraam die hij van zijn vader heeft overgenomen. Deze donderdag in Middelburg kan Martin het werk in zijn eentje nauwelijks aan. Verderop klinkt een draaiorgel, tegenover geuren verse broodjes, kazen, aardbeien. Natuurlijk heeft hij erover gedacht te stoppen toen de online verkoop van het gezamenlijke familiebedrijf zo’n vlucht nam, zegt hij.

„Maar de wortels van de firma liggen hier. We staan al zo lang op de markt. Ik ben een koopman. De markt is als een kleine familie. Daarbij is het moeilijk een kraam op te geven die zo goed loopt.”

Als klanten in zijn kraam niets van hun gading vinden, verwijst Martin ze naar de website. Online klanten kunnen producten thuis laten bezorgen of zijn kraam gebruiken als afhaalpunt. Soms draaien de dames die de teksten schrijven bij de producten op de website een dagje mee in Martins kraam. Zo horen ze wat klanten belangrijk vinden en waar ze juist op afknappen.

’s Avonds, als Martin zijn voorraad aanvult in het magazijn van Smulderstextiel.nl in Kapelle, helpt hij op drukke momenten bij het inpakken van pakketjes. „We zijn groot geworden omdat we allemaal ons best deden, zonder naar uren te kijken.”

Eenmaal terug op kantoor vertelt Mitch dat Smulderstextiel.nl vorig jaar fors heeft geïnvesteerd in naamsbekendheid door onder andere de televisieprogramma’s All You Need is Love en Chantal Blijft Slapen te sponsoren. Een grote concurrent was de V&D. Het faillissement van dit warenhuis biedt, hoe wrang ook, nieuwe ruimte. Overgebleven concurrenten zijn niet zozeer Hema en Ikea – die zitten in een lager prijssegment – als wel Wehkamp en Bol.com. Al is Bol.com sinds kort ook een verkooppunt voor het familiebedrijf. Dat heet dan shop-in-shop. Dan staat er op de Bol.com-site: dit product wordt u aangeboden door Smulderstextiel.nl. Zo is het de kunst steeds goed in te spelen op de bewegelijke online markt.

Nu gaat driekwart van wat online wordt besteld naar Nederland en een kwart naar België. In de toekomst zou Mitch graag in meer landen beddengoed willen leveren. Toch is dat ingewikkelder dan het lijkt, legt hij uit. „Want in Duitsland hebben ze grotere kussenslopen dan in Nederland. En in Engeland juist weer smallere.”