Rijdt Max op óf over de grens?

Formule 1

De rijstijl van Max Verstappen wordt bekritiseerd. Hij duikt een gaatje in als hij kan, net als Ayrton Senna en Michael Schumacher in hun tijd. Op Spa reed Verstappen wellicht té agressief. „Het is bloedlink.” Zondag wacht Monza.

De hectische eerste bocht, zondag op Spa-Francorchamps: Nico Rosberg (Mercedes) gaat aan de leiding, daarachter raken de auto’s van Max Verstappen van Red Bull (links) en Kimi Raikkonen van Ferrari (midden) elkaar licht. Ferrari-teamgenoot Sebastian Vettel (rechts) botst ook licht met Raikkonen Foto JOHN THYS/AFP

De grote jongens willen hun bespiegelingen over de race best even onderbreken voor dat knulletje op de tweede rij. Zelfs Lewis Hamilton is niet te beroerd om wat tegen zijn nieuwe collega te zeggen. „Ben je geboren in 1997?”, vraagt de wereldkampioen met enigszins geforceerde interesse. „Niet normaal zeg. Ik tekende mijn eerste contract bij McLaren in 1997.” De Britse wereldkampioen draait zich zelfs even om naar Max Verstappen. Hamilton zit bij persconferenties meestal bij de drie coureurs op de voorste rij. Zo is de pikorde nu eenmaal.

Het is maart 2015 als Max Verstappen in het Australische Melbourne zijn debuut maakt in Formule 1. De gevestigde orde maakt zich nog niet zo druk om de jonge coureur die zichtbaar onwennig de wereldpers te woord staat. Daniel Ricciardo van Red Bull heeft nog een welgemeend advies. „Ga achter het stuur zitten en geniet van die paar uur, de rest komt vanzelf.”

En die rest zou vanzelf komen, in een tempo waar niemand rekening mee heeft gehouden. De grote jongens zitten nog altijd vooraan bij de persconferenties, maar de tafelschikking is veranderd. Die jongeman die toch vooral moest genieten, zit nu regelmatig op de eerste rij. Voorbij zijn de schimpscheuten over zijn leeftijd. Nee, de oude garde doet opeens heel serieus tegen hem. Verstappen is opeens een concurrent, een bedreiging voor hun positie.

De racewereld is in 2015 idolaat van zijn inhaalacties, Verstappen wint er de meest prestigieuze awards mee. Na zijn eerste grandprixzege in Barcelona komt de internationale pers superlatieven tekort: ‘De Uitverkorene’, ‘Het Wonderkind’. Iedereen is blij met het frisse talent.

Te ver gegaan

Maar op het circuit van Spa-Francorchamps, afgelopen zondag, is de ‘Wereldkampioen van de toekomst’ te ver gegaan, vinden ze vooral bij Ferrari. Verstappen rijdt agressief, is asociaal en toont nauwelijks respect voor zijn collega’s, luidt samengevat de kritiek.

Vooral Kimi Raikkonen en Sebastian Vettel van Ferrari, respectievelijk één en vier keer wereldkampioen, irriteren zich aan het rijgedrag van Mad Max. Hij duikt in gaten die er niet zijn en laat ze er met zijn scherpe verdedigingsacties niet langs. In België heeft hij al in de eerste bocht een schermutseling met Raikkonen. Deze wordt door zijn teamgenoot Vettel tegen Verstappen gedrukt. Drie topcoureurs die elkaar geen millimeter ruimte gunnen. Later moet de Fin bij een inhaalactie op Verstappen vol in de remmen. Verstappen moet maar naar de psychiater als hij de fout bij anderen blijft leggen, oordeelt racelegende Niki Lauda en nestor van Mercedes na de Grand Prix van België. Lauda zou zijn gedrag wel even met vader Jos bespreken. Maar uit het kamp van Mercedes komt er ook een heel ander geluid. „Hij rijdt zonder angst, zonder aanzien des persoons, zonder zijn ellebogen binnenboord te houden. Dat doet mij denken aan de echte toppers, aan Lewis [Hamilton] en aan Ayrton Senna”, zegt Mercedes- teambaas Toto Wolff in België.

En zo is het Nederlandse toptalent plotseling onderwerp van debat, van de paddock bij de racecircuits tot in Nederland bij de supermarkt op de hoek. „Ongelooflijk, ik kan niet eens meer rustig naar de Albert Heijn lopen of mensen schieten mij er over aan”, zegt oud-Formule 1-coureur en analist Jan Lammers.

Schumacher deed het ook

Zeker, Max polariseert tegen de gevestigde macht, zoveel is zeker. Hij is zelfbewust en trekt zich niets aan van de cv’s van de rest. Dat heeft hij gemeen met alle toppers in hun tijd. Met hoge snelheden in gaatjes duiken, je niet laten inhalen - het is de essentie van Formule 1. ‘If you no longer go for a gap that exists, then you’re no longer a racing driver’, zei Ayrton Senna ooit. Senna zocht de grens op, Michael Schumacher ook, herinnert BBC-analist en oud-coureur Allan McNish. „Deze situaties ontstaan vaak wanneer een jonge coureur doorbreekt die zich niets van de oudere rijders aantrekt.”

Ook Verstappen spiegelt zich aan Schumacher: „Dit hoort nu eenmaal bij racen. Schumacher deed het ook en die is wel zeven keer wereldkampioen geworden. Ik ben nergens voor gestraft.”

In Monza waar dit weekeinde de Grand Prix van Italië wordt verreden, kondigt hij tegenover de internationale pers al aan dat hij zijn rijstijl zeker niet gaat veranderen.

Verstappen rijdt op de limiet, maar na de race van Spa gaat hij daar in zijn commentaar ruimschoots overheen. Hij zegt dat hij zijn tegenstanders „liever van de baan rijdt” dan laat passeren. Bovendien laat hij doorschemeren dat de robuuste verdedigingsactie op Raikkonen ook een revanche was voor „het verzieken” van zijn race door de Ferrari’s. Raikkonen in Monza: „Max heeft al vaker foute dingen gedaan. Maar dat hij tijdens of na de race zegt dat hij de deur voor me dichtgooit vanwege het incident in de eerste bocht, is een stap erger. Dat hoort niet en dat mag niet. Het is bloedlink.”

„‘Hij was altijd een lief, sociaal kind”, zei zijn vader Jos over hem vorig jaar in deze krant. „Maar op het circuit wil hij maar een ding: winnen.” Met dat winnen is hij compromisloos; bij talententeam Toro Rosso lopen de spanningen vorig jaar hoog op tussen kamp Verstappen en het team van Carlos Sainz. Verstappen weigert Sainz in Singapore voorbij te laten gaan. ‘No!’ roept hij door de boordradio. In de Limburger huist ook een coureur die tot het gaatje wil gaan. De sympathieke jongeman die bang is voor spinnen, zoals hij bij Jeroen Pauw vertelde, heeft ook een scherpe kant.

In de wringpartij van enkele seconden in La Source op Spa-Francorchamps ligt een hele wereld van kruiende ambitie en mentale spanning besloten. Het is een gevecht van twee topteams – Red Bull en Ferrari – om een plek achter het dominante Mercedes. The Best of the rest – dat is de hoofdprijs die er dit seizoen voor de twee renstallen nog te behalen valt. En Red Bull heeft na verschillende updates een motor (Renault/TAG Heuer) die het beter doet dan Ferrari.

Voor de Italiaanse renstal verloopt het seizoen teleurstellend, viervoudig wereldkampioen Vettel had gedacht dat hij het gat met Mercedes wel kon dichtrijden en is al maanden uit zijn humeur.

Dat geldt ook voor Kimi Raikkonen, die steken laat vallen in de vrije trainingen en kwalificaties maar die op zijn oude dag met vrij constante raceprestaties een contractverlenging wist af te dwingen.

Raikkonen is met 36 jaar de oudste coureur in de koningsklasse, twee keer zo oud als Max Verstappen. De clash tussen de twee is er een tussen generaties. Kimi komt er maar niet langs bij Max, noch in Barcelona waar Max Verstappen wint en Raikkonen als tweede finisht, noch in Hongarije.

Ook in Spa-Franchorchamps belet Verstappen hem bij hoge snelheden de doorgang op de Kemmel Straight. Hij heeft er vrijdag een standje voor gekregen van de raceleiding. België ligt achter hem. „Het was allemaal niet handig, maar het is voorbij.” Zondag een herkansing.