Kleine neefjes van de reusachtige vliegende reptielen

Illustratie Mark Witton

Een vogelpaartje op de kliffen heeft pech – deze drie pterosauriërs hebben hun ei geroofd. De vluchtende pterosauriërs, van een voorheen onbekende soort, zijn ongewoon klein. Misschien wel de kleinste uit hun tijd.

De ontdekking van de kleine vliegreptielen stond woensdag in Royal Society Open Science. De illustrator van de plaat hierboven, Mark Witton, is ook tweede auteur van het artikel. Pterosauriërs waren een groep vliegende reptielen. Ze stierven uit aan het einde van het Krijt (66 miljoen jaar geleden) door de inslag van een meteoriet.

Maar ook voor de klap verging het pterosauriërs slecht, dachten paleontologen. De kleinste pterosauriërs zouden halverwege het Krijt de concurrentiestrijd hebben verloren van vogels, evolutionaire nieuwkomers. Alleen de allergrootste pterosauriërs zouden hebben overleefd. Deze dieren waren werkelijk reusachtig: op de grond zo groot als een giraffe, in de lucht een spanwijdte van 10 meter.

De kleintjes waren er wél tegen het einde van het Krijt, zeggen vier paleontologen nu. Ze beschrijven een het opperarmbeen en schouder- en ruggenwervels van een kleine pterosauriër gevonden op Hornby Island, aan de westkust van Canada. Het beest had een spanwijdte van anderhalve meter, evenveel als een rode wouw. Op de grond was de sauriër ongeveer zo groot als een kat. Het dier was niet volgroeid, maar ook geen jonkie meer. Voor de fijnspeurder: op de prent is ook een ammoniet afgebeeld.