‘Duizenden Russen vochten in Oekraïne’

Onderzoek medailles Collectief Bellingcat toont grote Russische betrokkenheid aan bij burgersoorlog in Oost-Oekraïne

President Poetin zet zijn handtekening onder een graffitiwerk bij een onderwijsforum op de Krim. Foto Alexei Nikolsky/AFP

Vele duizenden Russische militairen zijn in 2014 en 2015 betrokken geweest bij gevechtshandelingen en daarvoor onderscheiden. Hoogstwaarschijnlijk gaat het om operaties in Oekraïne.

Dat concludeert het onderzoekscollectief Bellingcat na een analyse van foto’s van onderscheidingen die Russische militairen op sociale media hebben gezet. Omdat niet elke militair een medaille zal hebben gekregen, ligt volgens Bellingcat het totale aantal militairen dat is ingezet waarschijnlijk „veel hoger”.

Hoewel er groeiend bewijs is voor de Russische betrokkenheid bij de oorlog in Oekraïne, is het voor het eerst dat er een geloofwaardige schatting wordt gemaakt van de omvang van de militaire operatie. De analyse is gebaseerd op het werk twee andere onderzoekers (op internet bekend als @Askai707 and InformNapalm) die de afgelopen jaren tientallen foto’s van Russische onderscheidingen hebben verzameld. Bellingcat heeft deze data geëxtrapoleerd.

Dat kan, omdat elke medaille een uniek nummer heeft en het bijbehorende certificaat de datum vermeldt waarop de onderscheiding is uitgereikt. Bellingcat concludeert dat er in de jaren 2014 en 2015 meer dan 10.000 medailles zijn uitgereikt door het Russische ministerie van Defensie. Het Russische luchtoffensief in Syrië, dat pas in september 2015 is begonnen, lijkt geen afdoende verklaring voor dit aantal.

In totaal heeft Bellingcat vier verschillende medailles bestudeerd. Zo werd de onderscheiding ‘voor uitmuntendheid in het gevecht’ in totaal 4.300 keer toegekend in de periode tussen 7 november 2014 en 18 februari 2016. De medailles werden vooral uitgereikt tijdens perioden dat er hevig werd gevochten in Oekraïne, zoals in de winter van 2014-2015.

Moskou houdt vol dat er geen Russische militairen in actieve dienst betrokken zijn bij de oorlog in Oekraïne, alleen zogeheten ‘vrijwilligers’. De medailles lijken echter op het tegendeel te wijzen. De Russische nieuwssite RBK heeft om commentaar gevraagd bij het Russische ministerie van Defensie, maar had gisteren nog geen antwoord ontvangen.