‘Leeuwenhart’ Contador biedt de fans altijd hoop

Ronde van Spanje

Na alweer een valpartij leek de Vuelta voorbij voor Alberto Contador. Maar de held van de Spaanse fans geeft nooit op.

Even dacht Alberto Contador aan opgeven, maar zaterdag stal hij weer de harten van de wielerfans. Foto Jaime Reina/AFP

Daar demarreert Tourwinnaar Chris Froome hard bij hem weg, ogenschijnlijk moeiteloos gevolgd door de Colombiaanse klimgeit Nairo Quintana. En Alberto Contador? Parcheggio! Geparkeerd als zelden eerder staat de drievoudig winnaar van de Vuelta ‘stil’ op de steile flanken van de Alto de la Comperona, zaterdag slotklim van de achtste etappe in de Vuelta. Volkomen machteloos, zo lijkt. Nog 1,3 kilometer te klimmen, na een dag van 185 kilometer in de brandende hitte, en dat ook nog eens met een gehavend lijf vol pijnlijke gevolgen van zijn zware crash een dag eerder. Maar opgeven? Dat nooit.

„Querer es poder”, legde Contador na afloop zijn levensmotto uit. Willen is kunnen, zelfs in de meest onmogelijke omstandigheden. Want uit de ‘parkeerstand’ keerde de kopman van Tinkoff onnavolgbaar terug vooraan. Hij ‘vloog’ in de steile laatste honderden meters van de klim alsnog voorbij Froome en aartsvijand Alejandro Valverde, verloor slechts 25 tellen op de ontketende Quintana, die achter de Russische ritwinnaar Sergei Lagoetin als eerste van de favorieten boven kwam en de rode leiderstrui veroverde. „Het is gelukt om de situatie te redden”, vertelde Contador na zijn wederopstanding in een persbericht van zijn ploeg. „Mijn enige gedachte was levend aan de finish te komen.”

Met zijn leeuwenhart stal de 33-jarige Spanjaard zaterdag op de Comperona maar weer eens de harten van vele wielerfans. Een dag later streed hij als vanouds vooraan in de finale op de Alto del Naranco, waar zijn landgenoot David de la Cruz de rit won en de leiderstrui overnam van Quintana. Dat belooft wat voor de komende twee weken Vuelta, vol met spectaculaire beklimmingen. Ook al staat Contador in het klassement 1.39 minuut achter op Quintana, wiens ploeg Movistar de Vuelta tot nu toe domineert. „Natuurlijk is dat een probleem want hij is een van mijn directe tegenstanders.” erkende de favoriet van de Spanjaarden grif. „Maar op anderen heb ik wat tijd gewonnen.” En de grootste winst van het weekeinde? Hij kan weer vooruit kijken.

Ja, voor de rit van zaterdag had hij aan opgeven gedacht. „Ik dacht dat het allemaal voorbij was.” Want wat een tegenslagen. Twee keer gevallen in de Tour, waaraan hij volgens ploegleider Steven de Jongh in topvorm begon. Met een geblesseerde linkerknie kon hij niet staande op de pedalen ‘en danseuse’ klimmen, zijn handelsmerk. In de negende etappe gaf El Pistolero op. Alles op de Vuelta? Tijdverlies in de ploegentijdrit en eerste aankomst bergop. En dan afgelopen vrijdag weer een val, zonder breuken maar met volop schaafwonden en blauwe plekken. „Terug in het hotel kon ik nauwelijks lopen.” Reden genoeg om te stoppen en zich alvast te richten op volgend seizoen, als hij voor een nieuwe ploeg zal rijden, waarschijnlijk Trek-Segafreddo.

Maar Contador denkt anders dan de meesten. Willen is kunnen. Als jonge prof keerde hij in 2004 zelfs terug na een hersenbloeding. Mocht zijn toenmalige ploeg Astana in 2008 niet meedoen aan de Tour? De vakantie vierende Contador kwam een paar dagen voor de Girostart van het strand, om drie weken later de eindzege te pakken. Een jaar later won hij de Tour alsnog. Toen hij zijn Tourzege van 2010 kwijtraakte wegens 0,0000000005 procent van het verboden middel clenbuterol sloeg hij direct terug met Girowinst. En een scheenbeenbreuk en een open wond aan de knie weerhielden hem er in 2014 niet van om een paar weken na zijn uitvallen in de Tour op onnavolgbare wijze de Vuelta te winnen.

Maar of hij deze Vuelta nog partij kan bieden aan de sterke Quintana, diens ploeggenoot Valverde en Froome? „Het belangrijkste is nu om zo snel mogelijk te herstellen”, sprak Contador zaterdag. Zondag werd hij in de slotklim van de Naranco bejubeld door minstens evenveel fans als er in 1994 stonden, toen de Nederlander Bart Voskamp won voor Tony Rominger en de Spaanse volksheld Pedro Delgado. Deze maandag zal het naar de top van de gevreesde Covadonga niet anders zijn. Waar Contador is, hopen de fans. „Ik bekijk de Vuelta nu dag voor dag, en zie wel wat ik nog kan bereiken.”