Zelfs over immigratie is Trump nu onhelder

Verkiezingen VS Trumps campagne verkeert in zwaar weer. Maar zijn immigratiestandpunt matigen lijkt ook niet de oplossing.

Foto: Carlo Allegri/Reuters

Bij de presentatie van het boek In Trump We Trust van de conservatieve columnist Ann Coulter in Washington hing eind vorige week een bedrukte stemming. Coulter is een van de invloedrijkste bondgenoten van Donald Trump. Ze heeft hem het afgelopen jaar door dik en dun gesteund. Hij mag als mens en presidentskandidaat zijn beperkingen hebben, schrijft Coulter in haar boek, op één onderwerp zal hij altijd standvastig blijven: immigratie.

En toen, net op de dag dat Coulter haar boek presenteerde, begon Trump uitgerekend op dat onderwerp te draaien. Niet langer had hij het over „de moordenaars en verkrachters” die vanuit Mexico naar de Verenigde Staten komen. Hij praatte niet meer over het uitzetten van de circa dertien miljoen migranten zonder papieren in de VS. Hij suggereerde de overgrote meerderheid van de migranten op Amerikaanse bodem te zullen gedogen, als ze maar belasting betalen.

Ann Coulter zag de bodem onder haar boek wegvallen, en sneerde: „Dit kan wel eens een heel korte promotietour worden.”

Wat Trump precies wil, is onduidelijk. De afgelopen dagen veranderde hij voortdurend van standpunt. Hij heeft het over een ‘matiging’ van zijn migratiestandpunt, en het volgende moment juist over een ‘aanscherping’. Hoe dan ook, hij draait op het enige onderwerp waarop hij dogmatisch was (migranten zonder papieren zijn slecht, we gaan een muur bouwen en ze uitzetten).

Luister ook de laatste presidential podcast: Is de campagne afgelopen, of begint hij net?

Nieuw campagneteam

Misschien is het veranderde immigratiestandpunt ingegeven door peilingen, die op dit moment voor Trump een grote nederlaag in november voorspellen. Misschien heeft het te maken met de reorganisatie van zijn campagneteam, waar nieuwe adviseurs als oud-Fox News-baas Roger Ailes en strateeg Kellyanne Conway pleiten voor een goed verpakte boodschap voor de kiezers van het midden. Maar het kan net zo goed Trumps grillige instinct zijn.

Het begon vorige week woensdag. Trump zei toen tegen Fox News-presentator Sean Hannity dat het „heel, heel moeilijk” is om miljoenen mensen zonder verblijfsvergunning op te sporen en de grens over te zetten. „Ze betalen belasting, dat moet ook. Geen generaal pardon, maar we zullen met ze samenwerken.” Wie nog het land uit moeten, zei Trump, zijn „de slechteriken”. „Ik ontmoet duizenden mensen en praat hierover. Er komen bijzondere, geweldige mensen naar me toe en zeggen: ‘Meneer Trump, we zijn dol op u, maar iemand die hier vijftien à twintig jaar woont het land uitgooien, met zijn familie, is zo moeilijk.’ ”

Details gaf Trump niet, maar hij klonk opeens als de Republikeinen die hij in de voorverkiezingen nog zo had aangevallen op dit thema: Marco Rubio en Jeb Bush. Het leverde Trump kritiek op uit alle hoeken: aanhangers als Ann Coulter voelden zich verraden, en tegenstanders smaalden om zijn gedraai. Trump raakte in de problemen; hij probeerde tegelijk hard én redelijk te klinken. Tijdens een tv-optreden liet hij het publiek stemmen over zijn standpunt. „De schurken uitzetten, wat vinden jullie? Zijn jullie het daarmee oneens?” Publiek: „Nee!”

Toespraak over immigratie

Dit weekend leek Trump weer teruggekeerd bij zijn oude standpunt. Op campagne in de staat Iowa zei hij: „Op mijn eerste dag in het Witte Huis is dit eerste document dat ik teken: we moeten af van deze mensen.” Trump zaaide verder vooral verwarring over de feiten, een bekende strategie: „De media willen altijd maar over die elf miljoen migranten praten. Maar we weten niet hoeveel het er zijn. We weten niet wat er aan de hand is.”

Hij kondigde een grote toespraak aan over immigratie, maar tot nu toe is onzeker of die er ook echt komt. En zo improviseert Trump zich door het belangrijkste thema van zijn campagne. Iedere campagnebijeenkomst stelt hij illegale migranten centraal. Zijn aanhangers waarderen Trump vooral hierom, zo blijkt telkens uit reacties op die avonden. Trump is aan het schuiven, maar doet dat zonder plan. Voor zijn campagne, toch al in zwaar weer, is dat levensgevaarlijk.