De goudkoorts van de ‘mammoetpiraten’

Op zoek naar rijkdom trekken mannen het verre oosten van Rusland in om gigantische slagtanden op te sporen en te verkopen.

Een onderdeel van een mammoetskelet maakte in 2014 deel uit van Giants of the Ice Age in Amsterdam Expo. Remko de Waal / ANP

“Ik heb veel kinderen en geen geld, wat moet ik anders?”, zegt een van de illegale jagers op mammoetslagtanden tegen Radio Free Europe. De nieuwssite heeft een beeldverhaal gepubliceerd over wat een ware goudkoorts zou zijn: steeds meer mannen trekken naar het afgelegen Jakoetië in Oost-Siberië op zoek naar ivoor van de uitgestorven dieren. Ze hopen snel rijk te worden, maar meestal draait de tocht uit op een fiasco.

Fotojournalist Amos Chapple reisde mee met een groep ‘mijners’ tijdens hun barre tocht door de natuur. Hij deed dat voor Radio Free Europe, een door de Amerikaanse overheid betaalde nieuwssite over Oost-Europa, Centraal-Azië en het Midden-Oosten. De ‘goudkoorts’ begon volgens de site een paar jaar geleden, en het aantal gelukszoekers stijgt elk jaar rap.

Er wordt gezocht in het gebied Jakoetië in Oost-Siberie. De grond is er het hele jaar door bevroren, perfect om mammoetskeletten tienduizenden jaren te behouden. In een warme bodem hadden de slagtanden binnen tien jaar kunnen wegrotten. Waar de gelukszoekers eerst zochten met bijvoorbeeld scherpe stokken, worden inmiddels professionele waterpompen gebruikt. Er zijn tunnels van zestig meter diep om de slagtanden te vinden.

Tekst gaat verder onder de Facebookpost.

Vooral in China is er veel vraag naar het mammoetivoor van deze wolharige mammoet, die tienduizenden jaren geleden uitstierf. De meterslange slagtanden kunnen veel geld opbrengen: een slagtand van 65 kilo werd bijvoorbeeld verkocht voor 34.000 dollar, oftewel ongeveer 30.000 euro. Veel gelukszoekers verdienen thuis maar een paar honderd euro per maand.

De meesten leiden echter verlies op de barre tocht, waarbij ze ook de politie en vele muggenzwermen moeten ontwijken. Volgens Radio Free Europe lukt het slechts 20 tot 30 procent van de ‘mijners’ om genoeg te vinden om winst te maken op de tocht. Vaak sluiten de mannen leningen af om de expeditie te kunnen betalen.

Lees het verhaal van Radio Free Europe: The Mammoth Pirates