Race om zelfrijdende truck versnelt

Technologie

Ook Uber en Tesla werken nu aan autonoom vrachtvervoer. De Nederlandse logistieke sector staat te trappelen.

Met zogeheten platooning-technologie kunnen trucks van Scania zelfstandiger en dichter op elkaar rijden. De plannen van Uber en Tesla gaan verder. ©

Silicon Valley heeft vrachtvervoer definitief ontdekt als volgende markt om op te schudden. Taxi-app Uber maakte eind vorige week bekend dat het de start-up Otto overneemt voor ruim 600 miljoen euro. Dat Amerikaanse bedrijf maakt technologie voor zelfrijdende vrachtwagens. Het doel van Otto is om vrachtwagen zo autonoom te laten rijden „dat chauffeurs achterin een tukje kunnen doen tijdens de rit”.

Vorige maand kondigde Elon Musk, de oprichter van de Amerikaanse autofabrikant Tesla, ook al aan dat hij werkt aan elektrische, zelfrijdende vrachtauto’s. De aankondigingen van de twee dominante technologiebedrijven zullen bij veel traditionele truckbouwers tot enige bezorgdheid hebben geleid.

Hoewel fabrikanten als Mercedes, Scania en Volvo zonder uitzondering werken aan (semi-)zelfrijdend vrachtvervoer, lijken de nieuwe toetreders een stuk ongeduldiger. Uber en Tesla hebben bovendien de laatste jaren fors geïnvesteerd in technologie die het op termijn wellicht zelfs mogelijk zou maken dat er helemaal geen chauffeurs meer nodig zijn. In personenauto’s lijken ze daarmee een stuk verder te zijn dan de meeste concurrenten.

Uber kocht de laatste jaren vrijwel alle toppers op het gebied van zelfrijdende auto’s weg bij de hoog aangeschreven technische universiteit Carnegie Mellon en ging een samenwerking aan met Toyota. Uber wil niet alleen taxivervoer via een app aanbieden, maar over enkele jaren ook vrachtvervoer volledig automatiseren.

Het wil dat ook goederen straks via een app worden besteld en afgeleverd. Dat opent de deur naar diverse nieuwe betaal- en verdienmodellen. Het bedrijf heeft om die ambities te bereiken zo’n 7,7 miljard euro aan investeringen binnengehaald.

Elon Musk ziet op zijn beurt vrachtvervoer als logische volgende stap om ervoor te zorgen dat meer vervoer gebruik maakt van duurzame energie in plaats van fossiele brandstoffen. Tesla verkoopt al personenauto’s met een zeer geavanceerde zelfstuurfunctie voor op snelwegen. Aangezien systemen voor zelfrijdende voertuigen zogeheten zelflerende systemen zijn, die uit zichzelf beter worden naarmate ze meer kilometers maken, kan dat een belangrijke voorsprong opleveren voor Tesla. Al zijn trucks wel een heel andere markt.

Branchevereniging Transport en Logistiek Nederland (TLN) juicht de nieuwe toetreders toe. „Wat ons betreft zouden we morgen al zelfrijdende vrachtauto’s hebben”, zegt woordvoerder Renée Reijers. De vereniging ziet veel voordelen: autonoom vervoer is volgens TLN veiliger, efficiënter, milieuvriendelijker én goedkoper. Veel onafhankelijke experts en het ministerie van Infrastructuur en Milieu zeggen dat ook.

Werkgevers uit de sector zouden het waarschijnlijk ook niet erg vinden om minder chauffeurs in te huren, al is dat scenario volgens Reijers „nog vele jaren ver weg”.

Er zijn diverse technologische problemen op te lossen voordat vrachtwagens in alle verkeerssituaties helemaal zelfstandig kunnen rijden. Ook moet er nog veel wetgeving worden aangepast voordat dat zomaar kan. Truckchauffeurs lijken voorlopig nog even rustig te kunnen slapen. Alleen binnenkort misschien dus ook tijdens het rijden.