Trumps campagneleider Manafort neemt ontslag

Verkiezingen VS Donald Trumps campagnestrateeg heeft de handdoek in de ring gegooid.

Paul Manafort (r) en Kellyanne Conway, die eerder deze week samen met Steve Bannon aan Trumps campagneteam werd toegevoegd. Foto Carlo Allegri / Reuters

De veteraan Paul Manafort, die campagnes van Ford, Reagan en Bush tot een succes maakte, en ook werkte voor de pro-Russische, Oekraïense ex-president Viktor Janoekovitsj, nam vrijdag ontslag.

“Vanochtend bood Paul Manafort zijn ontslag aan bij deze campagne, en ik heb dat geaccepteerd,” aldus Trump in een verklaring (…). „Paul is een echte professional, en ik wens hem alle succes.”

Het vertrek komt aan het eind van een zeer pijnlijke week voor Manafort. Hij kwam maandag in opspraak door een artikel in The New York Times waaruit bleek dat Janoekovitsj’ partij hem zwart 12,7 miljoen dollar zou hebben betaald. Manafort ontkende het geld ontvangen te hebben, maar zijn naam kwam verschillende keren voor in een parallelle boekhouding van de partij.

Ook doet Justitie in Oekraïne onderzoek naar een transactie waarin de naam van Manafort opduikt in combinatie met een aan Poetin gelieerde Russische oligarch, Oleg Deripaska.

Negatieve publiciteit

Woensdag stelde Donald Trump vervolgens de journalist Steve Bannon, afkomstig van de Trumpgezinde conservatieve website Breitbart.com, aan als campagneleider, boven Manafort. Hiermee leek diens rol al nagenoeg uitgespeeld. Manafort probeerde sinds maart Trumps ongecontroleerde optredens glad te strijken en hem presidentiëler te doen ogen. Maar hij had weinig succes.

Ook bleek zijn verleden, vooral de zeven jaar dat hij in Oekraïne werkte, voor veel negatieve publiciteit te zorgen, zeker in de maanden dat Trumps openlijk beleden bewondering voor de Russische president Poetin beroering wekte, net als de tot Rusland herleide hack van de computers van de Democratische Nationale Conventie. Maar ook Manaforts werk in de jaren tachtig en negentig, toen hij consultant was voor de Filippijnse dictator Ferdinand Marcos, voor de Congolese tiran Mubutu Sese Seko en de Angolese guerillaleider Jonas Savimbi, allen mensenrechtenschenders, werd opgerakeld.

Donderdag onthulde persbureau AP tenslotte dat Manaforts adviesbureau tussen 2012 en 2014 ook in Washington lobbyde voor Janoekovitsj’ Partij van de Regio’s, en tegen Janoekovits’ politieke tegenstandster Joelia Timosjenko. Manafort en zijn assistent, Rick Gates, verzwegen dit voor het Amerikaanse ministerie van Justitie. Onder de Foreign Agents Registration Act zijn lobbyisten voor buitenlandse naties verplicht zich te registreren en verslag te doen van hun handelen. Op ontduiken van de wet kan een gevangenisstraf tot vijf jaar volgen of een boete tot 250.000 dollar. Overigens werkt Rick Gates wel nog steeds voor de Trump-campagne.

Met Steve Bannon begint Trump nu aan zijn derde campagneleider. Tot maart werd zijn campagne tijdens de voorverkiezingen geleid door Corey Lewandowski, die meeging in Trumps strategie van massabijeenkomsten en veel free publicity. Trump ontsloeg Lewandowski een maand na Manaforts aantreden.

Manafort kreeg geen greep op Trump. Sinds de zomer glijdt deze bovendien weg in de peilingen, terwijl hij geen noemenswaardige campagne-organisatie heeft opgezet. De nationalistisch conservatieve boodschap die Bannon ook via zijn website uitstraalt, moet nu de zwevende kiezer Trumps kant op trekken.