Intel gebruikt technologie concurrent

Technologie

Intel gaat ARM-chips maken om nieuwe klanten te trekken. Nieuwe lithografiemachines van het Nederlandse ASML zijn daarvoor nog niet nodig.

Musici bespelen instrumenten die gebruikmaken van Intel-technologie, in San Francisco, 16 augustus. Intel Corporation

Huisdieren zullen blij zijn met Intels nieuwste gadget: een virtual reality-bril zonder snoeren, waarmee je vrij door het huis kunt wandelen. Onverwachte obstakels worden door de sensoren geprojecteerd in de bril, „om te voorkomen dat je tegen de tv aanbotst of op de kat trapt”, aldus de Intel-demonstrateur.

Maar het grootste nieuws dat de chipfabrikant afgelopen week aankondigde op zijn jaarlijkse conferentie was de beslissing om concurrende techniek van de Britse chipontwerper ARM te gebruiken. Intel heeft dat nodig om een vinger in de pap te krijgen in de markt voor kleine, zuinige chips.

Intel (omzet 55 miljard dollar) is de grootste chipmaker ter wereld met een dominant marktaandeel in pc’s. De verkoop van computers daalt doordat de smartphone voor veel consumenten de primaire computer is geworden.

Intels eigen chips voor mobiele telefoons zijn niet erg in trek. De telecomindustrie draait op processors die gebouwd zijn met de ARM-infrastructuur. Die zijn doorgaans zuiniger: ze maken gebruik van een minder complexe instructietaal (commando’s voor de chip) dan x86, Intels instructietaal. Die komt beter tot zijn recht in grotere computers en servers, niet in telefoons of nog kleinere apparaten.

Intel had al langer een ARM-licentie, maar breidt nu de mogelijkheden uit om eigen ARM-ontwerpen te maken. De logica: if you can’t beat them, join them. Het geeft Intel ook meer armslag om productiecapaciteit te verhuren aan andere fabrikanten. Dat gebeurt in de zogeheten foundry-tak.

De Amerikaanse chipfabrikant wil zijn geavanceerde productielijnen zo goed mogelijk bezet houden. Overcapaciteit is een doodzonde in de chipindustrie, waar de investeringen in hightechfabrieken in de miljarden lopen. Intel kondigde eerder dit jaar aan 12.000 banen te schrappen, 11 procent van het personeel.

LG uit Zuid-Korea is het bedrijf dat Intel als eerste nieuwe foundry-klant noteerde. Maar de grootste vis die Intel kan binnenhalen is Apple, dat nu nog zijn chips voor de iPhone en iPad laat bouwen door zowel TSMC als Samsung.

Intels technologiebaas Mark Bohr kondigde ook aan dat Intel voorlopig nog niet de vooruitstrevende lithografietechniek van ASML zal gebruiken voor chipproductie. Het aandeel van het Nederlandse hightechbedrijf ging prompt met 6 procent onderuit toen dat nieuws naar buiten kwam.

Schaalverkleining

Waarom? In een notendop: de chipindustrie streeft naar schaalverkleining om meer schakelingen (transistoren) op hetzelfde oppervlakte te proppen. Daardoor worden chips krachtiger en dalen de kosten per transistor. Dit is de reden dat de chip in je telefoon krachtiger is dan die van een pc van een paar jaar oud.

Met de lithografiemachines van ASML worden, laag voor laag, de patronen gedrukt die de schakelingen in een chip vormen. Dat gaat met een nauwkeurigheid van 14 nanometer (een miljoenste van een millimeter). Intel stapt over naar 10 nanometer. Daarvoor worden nog niet de nieuwste EUV-machines van ASML gebruikt die met ultraviolet licht werken en nog nauwkeurige patronen drukken.

Volgens ASML is het geen nieuws, laat staan slecht nieuws, dat Intel nog even vasthoudt aan de huidige lithografietechniek. ASML houdt er rekening mee dat chipfabrikanten EUV pas toepassen na 2019, als de betrouwbaarheid en capaciteit die van de huidige techniek evenaren. Dat komt overeen met de timing die Mark Bohr aangaf.