Ford: over vijf jaar massaproductie zelfrijdende auto

De voertuigen zullen geen stuur of pedalen hebben en zijn vooralsnog bedoeld voor autodelen.

Fords zelfrijdende Fusion Hybrid bij een van de testlocaties. Foto Ford

Ford wil vanaf 2021 op grote schaal zelfrijdende auto’s produceren. Dat heeft de Amerikaanse autobouwer dinsdag bekendgemaakt. Het bedrijf investeert extra in ontwikkelingsfaciliteiten in Silicon Valley en gaat nauwer samenwerken met vier jonge bedrijven. De auto’s worden speciaal ontwikkeld voor gedeeld gebruik en vervoersdiensten.

Om binnen vijf jaar een autonome auto op de weg te krijgen, wordt het testprogramma stevig uitgebreid. Dit jaar verdrievoudigt Ford het aantal experimentele zelfrijdende voertuigen, aangepaste Fusion Hybrids, naar dertig. Volgens het bedrijf is dat dan al de grootste autonome testvloot van een autobouwer ter wereld. In het jaar daarna wordt die nog eens drie keer zo groot.

Investering

De verbouwing en uitbreiding van het onderzoeks- en ontwikkelingscentrum in Palo Alto, in Silicon Valley, moet halverwege 2017 worden afgerond. In het complex werken nu zo’n 130 mensen. Eind volgend jaar moet dat aantal verdubbeld zijn.

Dan zijn er nog vier start-ups die Ford verder moeten helpen. Velodyne werkt aan een voor massaproductie geschikte sensor die de omgeving in de gaten houdt. SAIPS en Nirenberg Neuroscience ontwikkelen gespecialiseerde software die een chauffeur kan vervangen. Civil Maps moet de auto’s in staat helpen stellen de omgeving driedimensionaal in kaart te brengen.

Niveau 4

Het is vooralsnog niet het plan een auto te ontwikkelen voor de consumentenmarkt, laat Ford weten. Wel is het de bedoeling dat de voertuigen een stuk zelfstandiger zijn dan de auto’s met autonome technologie zoals die nu al verkrijgbaar zijn. De auto’s moeten in vrijwel alle omstandigheden zonder chauffeur kunnen.

Een stuur of pedalen zitten er niet in. In de ranking van de Society of Automotive Engineers, een standaardiseringsorgaan van de autobranche, moeten de auto’s in niveau 4 vallen. Voor niveau 5, het hoogste niveau, kan de auto zelfstandig rijden in alle scenario’s waarin ook een mens zou kunnen rijden. Dus ook bijvoorbeeld in extreme weersomstandigheden.

Autonoom en semi-autonoom

Ford is niet het enige bedrijf dat aan autonome auto’s werkt. Google heeft er al meer dan twee miljoen testkilometers op zitten. Ook Mercedes-Benz en Nissan werken aan dergelijke technologie, hoewel die merken zich in eerste instantie vooral richten op semi-autonome voertuigen die alleen in overzichtelijke verkeerssituaties als snelwegen zonder chauffeur kunnen.

Diverse merken, zoals Tesla en Volvo, hebben al technologie die een deel van het autorijden kan overnemen. Zo zijn er auto’s die zelfstandig een parkeerplaats vinden en inparkeren en zijn er auto’s die op de snelweg zelfstandig snelheid en afstand houden en op verzoek van de chauffeur van baan kunnen wisselen zodra dat veilig is.

Begin mei viel in de VS de eerste dode bij een ongeluk met een op dat moment zelfrijdende auto. De Tesla reed volgens de fabrikant in fel zonlicht op een moeilijk zichtbare witte vrachtwagen.