Podcasts onder druk: hoe lang blijft This American Life nog?

Podcasts

De Amerikaanse publieke omroep NPR loopt voorop als het gaat om podcasts. Maar de NPR worstelt met een interne crisis.

De Amerikaanse ex-politicus Henry Kissinger (midden) wordt geïnterviewd door NPR Politics. De foto is uit 2012. Foto Getty Images

Wekelijks luisteren er 26 miljoen Amerikanen naar de programma’s van de National Public Radio (NPR). In juli werden hun podcasts, waaronder Serial en Radiolab meer dan 7,9 miljoen keer gedownload in de VS. Wereldwijd was dat acht keer zoveel.

Indrukwekkende cijfers, maar toch: het is crisis is bij de Amerikaanse publieke omroep. Zowel de luisteraars als de presentatoren van de NPR vergrijzen en de publieke omroep is in een hevige interne strijd verwikkeld. En dat bedreigt de radio van de toekomst, waar de NPR nog altijd in voorop loopt: de podcast. De NPR dreigt ingehaald te worden door podcaststartups zoals Gimlet Media en Panoply.

Geen fijne werkplek

Wat is er aan de hand? „Het moreel is laag bij NPR”, vertelt hoogleraar journalistiek Adam Ragusea van de Mercer University’s Center for Collaborative Journalism in Georgia. Hij is de presentator van The Pub, een podcast over de Amerikaanse publieke radio. „De afgelopen drie decennia gold: als je jong en creatief was moest je bij de NPR werken. Het was de enige plek waar je serieuze radio kon maken.”

Maar de NPR blijkt geen fijne werkplek, legt Ragusea uit. „Een eigen programma was alleen weggelegd voor mensen die er al tientallen jaren werkten.” De opkomst van de podcast verlaagde de drempel om een eigen radioprogramma op te zetten. „Je hoeft er niks voor uit de lucht te halen. Je zet het gewoon op internet.”

Dat doet NPR ook. Maar de overgang naar het digitale radiotijdperk verloopt niet vlekkeloos. NPR is een netwerk van zo’n negenhonderd lokale zenders. Die betalen, deels met belastinggeld maar ook met donaties en subsidies, om goed beluisterde paradepaardjes zoals All Things Considered en Morning Edition uit te zenden. Dit is 40 procent van het jaarlijkse budget van NPR. De vertegenwoordigers van de lokale zenders hebben ook de sleutelposities in het bestuur van de organisatie in handen.

Dat was de afgelopen veertig jaar een succesvol model. Tot de opmars van digitale radio. Een in maart uitgelekte memo legde de spanningen tussen NPR en zijn leden bloot. Nieuwe richtlijnen verboden het presentatoren om in de uitzending NPR-podcasts of de mobiele app NPR One te promoten. Lokale radiozenders zijn bang dat zij hun positie als belangrijkste podium verliezen.

Omarm de podcast

Deze beslissing riep wrevel op binnen en buiten de NPR. Laura Walker, directeur van het New Yorkse WNYC, riep in een bericht op website Medium de organisatie op om traditionele radio los te laten en podcasts te omarmen. De existentiële crisis waar de NPR in verkeert, biedt kansen schreef zij. En in een lange Facebook-post tierde oud-medewerker Adam Davidson over deze strategie. „Ik kan er niet bij! NPR moet juist als een gek de eigen podcasts promoten. Het voortbestaan hangt ervan af! Je ziet The New York Times toch ook hun eigen producten promoten?”

Volgens Ragusea zorgen de interne strubbelingen ervoor dat veel creatieve radiomakers voor de concurrent kiezen. Zoals Davidson die NPR voor Gimlet Media verruilde. „Niemand wil meer werken voor iemand anders. Iedereen wil een eigen podcast.”

Het populaire This American Life (TAL) verliet in 2014 de boezem van de publieke zenders om op eigen benen verder te gaan. „Zij gaan nooit meer terug, want ze verdienen genoeg.” TAL is voor de fans gelukkig nog gratis te beluisteren via NPR of iTunes, maar podcasts kunnen buiten de publieke omroep zomaar achter een betaalmuur verdwijnen.

Het echte probleem, volgens Ragusea: is de NPR nog wel zó onderscheidend, dat dit belastinggeld rechtvaardigt? „Waarom moet de belastingbetaler betalen voor hun programma’s? NPR Politics is een goede show. Maar is het beter dan 538elections of Slate Political Gabfest? Ik denk het niet.”

Vijf podcasts die de moeite waard zijn

New Yorker Radio Hour
De kwaliteitsjournalistiek van The New Yorker, maar dan in audiovorm.

On the Media
Elke week discussiëren Brooke Gladstone en Bob Garfield op WNYC over journalistiek.

The Gist
Dagelijks combineert Mike Pesca van Slate Magazine op humoristische wijze actualiteiten en culturele fenomenen.

Trumpcast
Een hoorspel waarin Slate-hoofdredacteur Jacob Weisberg praat met experts van elke denkbare wetenschappelijke discipline over Donald Trump.

Sporkful
Deze podcast van WNYC draait niet om wat we eten, maar om de eter. Wie is de persoon die tijdens Ramadan het feestmaal klaarmaakt en hoe gaat een gehandicapte culinaire journalist uit eten?