Onderwaterleven bloeit op ‘asfaltvlaaien’ van aardolie

Foto’s MARUM, Universität Bremen

Dikke aardolie stroomt traag uit de zeebodem, in het zuiden van de Golf van Mexico. Eenmaal in contact met het zeewater verhardt de olie tot ‘asfaltvlaaien’, zoals op de bovenste foto is te zien. In deze zee vond in 2010 een van de grootste olierampen ooit plaats. Maar verder naar het zuiden, voor de kust van de Mexicaanse plaats Campeche, is het leven op de zeebodem aangepast aan olie, die hier van nature uit de grond sijpelt. Hele leefgemeenschappen hebben zich in en op het asfalt gevormd, van bacteriën tot buiswormen, schelpen en kreeftjes. Het fenomeen van asfaltvulkanisme was al bekend in dit gebied, maar blijkt veel uitgebreider dan gedacht, zegt Heiko Sahling van de Universiteit Bremen. Hij is eerste auteur van een artikel dat in het wetenschappelijke tijdschrift Biogeosciences (11 augustus) is gepubliceerd. Sahling ging begin 2015 mee op expeditie in het gebied. Een onderwatervaartuig trof het asfalt aan in een uitgestrekt gebied, op een diepte van 1.200 tot 3.100 meter. „Het landschap is gevarieerder dan we dachten”, zegt hij aan de telefoon. Het ‘spinnetje’ op de bovenste foto is een kreeftje. Linksonder zijn schelpen en buiswormen te zien. Rechtsonder zwemt een zeeanemoon. (NRC)