Hoe de slang zo lang is geworden

Slangen hebben een extreem lang lichaam, met veel meer ruggewervels dan andere gewervelde dieren. Die lengte komt uit zijn romp, want anatomisch bekeken hebben slangen maar een heel korte staart.

Een team van Portugese ontwikkelingsbiologen onder leiding van Moisés Mallo van het Instituto Gulbenkian de Ciênca ontdekte dat het regulatiegen Oct4 daarvoor verantwoordelijk is (Developmental Cell, 8 augustus). Dit gen blijft in een slangenembryo (zoals hier op de foto) langer actief dan in andere diersoorten, waardoor de ontwikkeling van de wervelkolom langer doorgaat. Mogelijk onderdrukt de activiteit van dit gen ook de invloed van GDF-11, een ontwikkelingsgen dat verantwoordelijk is voor de aanleg van de staart.

Mallo en zijn medewerkers toonden in genetisch gemanipuleerde muizen aan dat de ontwikkeling van slangen zo werkt. Muizenembryo’s waarin Oct4 kunstmatig langer actief was, kregen een lange romp en een korte staart of helemaal geen staart.