Licht

‘Zon’ op je huid komt ook van buiten de Melkweg

Mooi bruin geworden? Dat is bijna helemaal te danken aan de zon, die je lijf met een triljard (een 1 met 21 nullen) fotonen per seconde bestookt. Maar tussen al die energiepakketjes van de zon zitten steevast ook een paar exemplaren die afkomstig zijn van buiten onze Melkweg.

Een team van astronomen heeft donderdag in het Astrophysical Journal een nauwkeurige inventarisatie gemaakt van dat ‘extragalactische achtergrondlicht’. Het schijnsel is een optelsom van alle straling die ooit door sterren en sterrenstelsels is geproduceerd.

Het meten van het extragalactische achtergrondlicht is geen simpele opgave. Het is erg zwak, en ons zicht erop wordt gehinderd door de Melkweg en door het vele stof in ons eigen zonnestelsel.

Astronomen lossen dat doorgaans op door directe metingen van het extragalactische achtergrondlicht te corrigeren voor deze natuurlijke ‘lichtvervuiling’. Bij de nieuwe studie is een andere tactiek gekozen, die is gebaseerd op tellingen van sterrenstelsels.

Hoeveel fotonen van die sterrenstelsels bereiken de aarde, vaak na een reis van miljarden jaren? Honderd miljard keer zo weinig als het aantal fotonen van de zon. Erg bruin word je er niet van.