Eigenaar van grond in zestig steden op vijf continenten

Gerald Grosvenor (1951-2016) De zesde hertog van Westminster was zich bewust van de herkomst van zijn vermogen.

De hertog van Westminster Foto Toby Melville / AFP

De donkerblauwe vakjes van het Londense Monopoly-bord? In handen van de hertog van Westminster. Hotel Claridges? De mooiste pleinen en straten in de wijk Belgravia, rond de hippe cocktailbarren van Bermondsey? Bond Street? Idem.

Dinsdag overleed de zesde hertog van Westminster, Gerald Cavendish Grosvenor, op 64-jarige leeftijd, nadat hij op een van zijn drie landgoederen (Abbeystead) plots onwel was geworden. Zoon Hugh (25) erft de titel, het vastgoed en het vermogen – volgens de Sunday Times 11 miljard euro. Tot de komst van rijke buitenlandse investeerders waren de Grosvenors altijd de rijkste Britten.

Gerald was zich ervan bewust dat zijn vermogen grotendeels te danken was aan de ondernemende generaties vóór hem. Toen de Financial Times hem eens de standaardvraag stelde wat jonge ondernemers van hem konden leren, antwoordde hij dat „hun voorouders goed bevriend moesten zijn geweest met Willem de Veroveraar”. Aan die vriendschap is het familielandgoed in Cheshire te danken. De vastgoedmarkt betraden de Grosvenors pas zeshonderd jaar later, toen zij in 1677 ruim 200 hectare „moeras, weide en boomgaarden” kochten ten westen van de City of Londen. Dat gebied is nu het centrum van Londen. Toen George IV Buckingham House tot paleis liet verbouwen, kochten de Grosvenors het naastgelegen land: nu de zeer chique wijk Belgravia. In de jaren vijftig werden de vastgoedactiviteiten door Gerlads vader gespreid. Sindsdien ligt 44 procent van de investeringen van de Grosvenor Group buiten het Verenigd Koninkrijk. De familie bezit grond in zestig steden op vijf continenten.

De zesde hertog gaf zijn eigen droom van een militaire carrière op toen zijn vader in 1979 overleed. Hij bleef wel reservist, en klom op tot generaal-majoor. Zijn soldaten begrepen niet waarom hij „in de vrieskou buiten sliep en niet op de Bahama’s rondbanjerde”, vertelde hij in 1996 tegen The Independent. „Men denkt dat de rijken lui zijn. Jan met de pet kan net zo goed zijn leven verspillen als een hertog. En persoonlijk ben ik liever Jan met de pet. Want de tabloids vinden het niet interessant als hij zijn leven verspilt, wel als het een hertog is.”

De hertog was goed bevriend met prins Charles, was executeur testamentair van lady Diana, en peetvader van prins William. Zoon Hugh, nu de zevende hertog, is op zijn beurt weer peetvader van Williams zoon George. De hertog was getrouwd met Natalia Ayesha Phillips, familie van de Russische schrijver Alexandr Poesjkin.