Wat als het internet denkt dat je bent ontvoerd?

De Britse Marina Joyce plaatste een video op YouTube en was ineens het middelpunt van een complottheorie.

De 19-jarige Britse YouTuber Marina Joyce. Foto: screenshot YouTube

Stel: je plaatst nietsvermoedend een video over jezelf op YouTube, zet je computer uit en als je hem een aantal dagen later weer aanzet, blijk je het onderwerp te zijn van een complottheorie op sociale media over jouw ontvoering. Tot overmaat van ramp blijkt niemand je gerustellende woorden te geloven en bemoeit zelfs de politie zich er uiteindelijk mee. Het overkwam de 19-jarige Britse Marina Joyce.

The Guardian wijdde een artikel aan haar bizarre verhaal. Op een vrijdag in juli vraagt Marina haar moeder Cheryl een video van haar op te nemen waarin ze reclame maakt voor een aantal jurkjes die door een kledingwinkel zijn opgestuurd. Iets wat vaak gebeurt bij bekende YouTubers.

Het YouTube-filmpje waar het allemaal mee begon:

Nadat het filmpje online is geplaatst, gaan moeder en dochter over tot de orde van de dag. Wanneer ze drie dagen later de video nog eens bekijken, blijken er veel meer mensen naar het filmpje te hebben gekeken dan normaal. Op Twitter is een discussie losgebarsten over de ontvoering van Marina. Het moet wel zo zijn: kijk maar naar de blauwe plekken op haar arm, of naar haar angstige blik. Achter de camera is iemand haar duidelijk aan het instrueren, en op de achtergrond zijn tralies te zien. Marina lijkt zelfs “help me” te zeggen!

Lees ook dit artikel van The Guardian over het fenomeen internethysterie: The strange case of Marina Joyce and internet hysteria

In werkelijkheid heeft Marina blauwe plekken door een val enkele weken daarvoor, geeft haar moeder achter de camera instructies, zijn er tralies vanwege een eerdere inbraak en hoor je Marina’s moeder - niet Marina zelf - “like me” zeggen, in plaats van “help me”.

Het lukt Marina echter niet de complotdenkers gerust te stellen. Sterker nog: elke kalmerende tweet wordt opgevat als een nieuwe aanwijzing:

Twitter avatar MarinaJoyce7 Marina Rose Joyce this is very sweet guys but im okay seriously <3 i love you all so much
#savemarinajoyce
Twitter avatar MarinaJoyce7 Marina Rose Joyce #savemarinajoyce

Im TOTALLY fine guys, i am feeling very good today and its actually so heartwarming to see so many people care about me

Als de complottheorieën een week later een hoogtepunt bereiken - iemand vermoedt dat Islamitische Staat erbij betrokken is - komt de politie langs bij de familie. Ze willen weten of Marina misschien aan de drugs zit, of zelfs schizofreen is.

Pas als The Sun een interview publiceert met Marina, houden de complottheorieën over haar ontvoering op. Vervelend voor Marina is dat mensen het verhaal interpreteren als één grote publiciteitsstunt. Het kan Marina gelukkig weinig schelen:

“Ik voelde me een beetje overweldigd, maar uiteindelijk waardeerde ik het zeer dat mensen zoveel om me geven.”