Onuitstaanbaar, provocerend en uiterst charmant

Portret Roland Kahn Rasondernemer Kahn heeft in veertig jaar een imperium van 500 miljoen euro opgebouwd. Maar zijn ambities zijn soms misschien een beetje te groot.

©

Niet gehinderd door enige vorm van bescheidenheid heeft Roland Kahn zijn imperium opgebouwd. Wat in 1976 begon met één kledingwinkel op de Nieuwendijk in Amsterdam, is de afgelopen vier decennia uitgegroeid tot een concern met een omzet van bijna 500 miljoen euro, circa 600 winkels en 5.500 werknemers.

Maar dat is voor Kahn (64) nog niet genoeg. Hij wil méér. Kahn is een man met grote ambities. Soms misschien een beetje te groot.

Begin jaren tachtig stond zijn kledingketen CoolCat op de rand van een faillissement. In NRC bekende hij dat hij destijds „te opportunistisch” te werk was gegaan. „Ik wou te veel tegelijk doen.” Zijn ambitie is in de tussentijd niet minder geworden. Hij wil de omzet van zijn bedrijven verdubbelen, naar 1 miljard euro, zei hij in 2014.

Eerder dit jaar probeerde Kahn een doorstart te maken met de failliete warenhuisketen V&D. Dat mislukte. Zijn bank bleef maar aanvullende eisen stellen. „ING was bang dat ik te veel hooi op mijn vork nam”, zei hij daar eerder dit jaar over in NRC. Of het niet wat megalomaan was om te denken dat hij V&D van de ondergang kon redden? Ach, vertelde hij in datzelfde interview: „Ik weet ook niet of ik morgenochtend weer wakker word. Daardoor moet je je niet laten tegenhouden.”

Hij heeft een „enorme motivatie om zich te bewijzen”, zeggen mensen die hem al jaren van zeer dichtbij meemaken. Als iedereen zegt dat iets niet kan, wil hij laten zien dat het hem wél lukt. Die geldingsdrang komt voort uit het feit dat zijn vader failliet ging toen Kahn nog een kind was, zegt hij zelf. Hij wil het beter doen.

Dat het nu zo slecht gaat met zijn eigen bedrijven moet dan ook pijnlijk voor hem zijn. MS Mode staat op omvallen, volgens ingewijden is een faillissement onontkoombaar. En zowel CoolCat als America Today zou bij ING onder bijzonder beheer vallen, de afdeling voor bedrijven in problemen.

Kahn wil een familiebedrijf nalaten, hij heeft grote bewondering voor de families Brenninkmeijer (C&A), Heijn (AH) en Blokker. Kahn heeft drie volwassen kinderen uit zijn eerste huwelijk en met zijn vriendin Jasmine heeft hij een dochtertje. Hij heeft de aandelen van zijn bedrijven al overgedragen toen zijn kinderen nog klein waren. Ook omdat dat fiscaal gunstig was. Met de fiscus heeft hij „niet zo’n relaxte relatie”.

In spijkerbroek en op sneakers

Kahn is een rasondernemer, maar absoluut geen typische zakenman. Je kunt hem uittekenen in een spijkerbroek en op sneakers, pakken draagt hij zelden. Hij zegt wat hij denkt en houdt van provoceren. „Als iets lelijk, klote of kut is, zegt hij dat gewoon”, vertelt iemand die in de V&D-tijd veel met hem te maken had.

Bovendien is Kahn „vreselijk emotioneel”. Als hij ergens niet tevreden over is, wordt hij niet boos – hij wordt woedend en kan intimiderend overkomen. Dat is zijn zwakke kant, weet hij zelf ook. Zeker als hem voor zijn gevoel onrecht wordt aangedaan, is hij niet te houden. Toen minister Lilianne Ploumen CoolCat verweet te weinig werk te maken van de veiligheid in de fabrieken in Bangladesh, vergeleek Kahn haar met een zeemeeuw. „Ze schijt op je kop en vliegt door.”

Ondanks dat hij zich soms onuitstaanbaar gedraagt, kunnen mensen met wie hij samenwerkt moeilijk boos op hem worden. Zij hebben een zwak voor hem. Kahn is niet alleen dominant, hij is ook uiterst charmant. En hij heeft humor.

In interviews vertelt hij honderduit over zijn voorliefde voor dure kleding, auto’s en horloges. Hij is dan ook enorm ijdel, zoals zijn vriendin Jasmine aan NRC vertelde voorafgaand aan een interview met haar aanstaande man. „Als we uitgaan, staat hij langer voor de spiegel dan ik!” Maar altijd klinkt er ook zelfspot door. Hij komt ermee weg om te zeggen dat hij lingeriemerk Sapph „uit pure geiligheid” heeft gekocht, of dat hij zo van Dolce & Gabbana houdt, „omdat mijn figuur zich daar erg goed voor leent”.

Kahn wil graag honderd jaar oud worden. Hij leeft gezond en sport, al is dat laatste ook om er goed uit te zien. In zijn eigen fitnessruimte kan hij ook zijn frustraties kwijt, zoals toen de overname van V&D niet doorging. De komende tijd moet zijn favoriete cardioapparaat The Wave, waarop je zijwaartse schaatsbewegingen maakt, het mogelijk weer ontgelden.