Meelijwekkend Ajax ontsnapt in Griekenland

Champions League

Door de wankele 2-1 zege bij PAOK Saloniki is Ajax een knock-outronde verwijderd van de lucratieve groepsfase van de Champions League.

Foto ANP

Ajax heeft op wonderlijke wijze de playoffs van de Champions League bereikt. Davy Klaassen scoorde twee keer in de returnwedstrijd die door de Nederlandse vicekampioen abominabel slecht begonnen was tegen PAOK Saloniki, maar Ajax won met 2-1 nadat het in Amsterdam 1-1 was geworden.

Een doeltreffende dropkick van de aanvoerder vijf minuten voor tijd bracht de ploeg van Peter Bosz naar de playoffs van de Champions League. Groepsfase Europa League heeft Ajax binnen en daarmee minimaal 5,8 miljoen euro. Bij kwalificatie naar de groepsfase via de playoffs zelfs minimaal 12 miljoen euro.

Ajax, niet geschraagd door vastigheid in een logische formatie in het veld, verviel in de eerste helft tot een wanprestatie. En uitgerekend de standvastige jongens met een trits ervaring knakten. Schutterend in cruciale tijden, het leek nergens op.

Zenuwinzinking

Ajax had de speelhelft van PAOK nog amper betreden na de aftrap toen Nick Viergever de bal al inleverde en met een voetbeweging de ploeg een milde zenuwinzinking bracht. Kort daarop werd een corner binnengewerkt door PAOK’s Stefanos ‘Klaus’ Athanisiadis, nadat de Duitse debutant Heiko Westermann zijn directe tegenstander kwijt was bij de tweede paal. Zomaar 1-0.

Vreemde zaken deden zich voor, naar maatstaven van professioneel voetbal. Motorische meltdown bij mannen als Westermann, Viergever dus, zelfs doelman Jasper Cillessen deelde mee. Ajax zwalkte ongecoördineerd, ongestructureerd. Beetje zoals nog niet zo lang geleden in die panische tweede helft tegen De Graafschap op 8 mei, toen het landskampioenschap werd verspeeld.

Stress in de ploeg, en nieuwe coach Bosz zal zijn keuze voor een 3-5-2 kritisch analyseren. Niet zozeer omdat dat systeem zelf risicovol is, integendeel zelfs. Maar hij had zijn spelers, in het uur ‘u’ voor de club met aspiraties om aan te haken in Europa, de houvast ontnomen met een voor Ajax wezensvreemde opstelling.

Jonge bloempjes Kasper Dolberg en Mateo Cassierra verbleekten voorin, stuk gedrukt door het propvolle centrum van PAOK. Passes over een paar meter door het midden, het was allemaal even eng om te zien. Soms ging het bijna mis, dan eens helemaal, zoals bij Cillessen die zich had voorgenomen te revancheren voor zijn fout die de heenwedstrijd (1-1) had verziekt.

Maar fataal werd het niet. In Voetbal International sprak de 32-jarige Westermann, 27-voudig Duits international, vorige week over zijn traditie van slechte debuutwedstrijden die hij heeft gespeeld voor clubs, wedstrijden die zijn betreffende ploeg dan toch won. Weinig wees, na veertig minuten spelen, op een voortzetting van die wetmatigheid, in de zin dat Ajax kansloos was tegen PAOK. Westermanns spel was, volgens traditie, wel beneden alle peil.

De catastrofe had natuurlijk bij rust al compleet moeten zijn, maar PAOK miste drie enorme kansen en liet meelijwekkend Ajax in leven. Toen Viergever vlak voor rust naar de grond ging, inderdaad vastgehouden in het strafschopgebied, trad de scheidsrechter kordaat op. Penalty voor Ajax. Klaassen, knap met het bloed kennelijk koel, scoorde.

Na rust kwam Anwar El Ghazi voor spits Dolberg. De wedstrijd was toen al gestabiliseerd, in navolging van de stand van 1-1, maar PAOK bleef gevaarlijker. Na een kluts kwam de bal nog op de lat boven Cillessen. Drie Ajacieden lieten zich aftroeven, Westermann weer in een kwalijke rol.

Toen Klaassen, vijf minuten voor tijd, een afgeslagen bal voor zijn voeten kreeg, deed de aanvoerder wat een aanvoerder doet: zijn ploeg verder leiden, richting succes en een Europees vervolg op het hoogste niveau. In de playoffs wacht een tegenstander van zwaarder kaliber: Steaua Boekarest, AS Roma, Young Boys, FK Rostov of AS Monaco. De loting is morgen.

De groepsfase van de Champions League is nog ver. Er werd gezwijnd. Ajax ontsnapt, Bosz ook. Dat is een goede zaak voor het Nederlands voetbal. En Westermann, hij won dus weer een debuutwedstrijd.