‘3D-printen was even een hype’

Interview Bram de Zwart, oprichter 3d Hubs

De Nederlandse start-up 3D Hubs heeft een investering van 7 miljoen dollar opgehaald.

©

Hij is net terug uit New York, waar hij een vestiging op zou zetten. „Maar dat werd het niet. Te duur, te complex, en eigenlijk onnodig voor een online bedrijf.” Dus Bram de Zwart (33) is sinds deze week weer terug in Nederland. „Toch gemakkelijker om met het hele team in Nederland te zitten.”

Hij is samen met Brian Garret (31) oprichter van 3D Hubs, een online platform voor 3D-printen. 3D Hubs koppelt mensen die op de computer iets in 3D hebben ontworpen, aan mensen die zelf een 3D-printer thuis hebben staan en dat vervolgens kunnen printen. „Dat kan gewoon een buurtgenoot zijn, je houdt het heel lokaal.”

De start-up bestaat amper drie jaar, maar heeft in totaal al 11,5 miljoen dollar (10,3 miljoen euro) opgehaald aan investeringen. Twee jaar geleden de eerste 4,5 miljoen dollar, en gisteren maakten ze bekend nog een eens 7 miljoen dollar te krijgen. De nieuwe investeerders hebben bedrijven als Uber, Booking.com en Spotify opgericht, of bij die oprichting een leidende rol gespeeld.

3D Hubs is nu het grootste platform voor 3D-printers wereldwijd. „We wisten vanaf het begin dat we hard moesten groeien, want iedereen kan het idee van een online marktplaats kopiëren. Maar als je eenmaal de grootste bent, dan gaat het heel hard,” zegt De Zwart. „Aanbieders weten: ik moet deze site gebruiken, want daar zitten de meeste klanten. Klanten denken: die site heeft de meeste keuze, dus daar moet ik zijn. We zijn wereldwijd met 1.200 procent gegroeid sinds onze eerste investering, en hebben nu 33.000 3D-printers aangesloten in meer dan 160 landen.”

Ging daar de eerste 4,5 miljoen dollar aan op?

„We waren tot die eerste investering vooral bezig mensen met een 3D-printer te motiveren op ons platform te komen. Vanaf het moment dat we de investering kregen, zijn we ons gaan concentreren op de vraagkant: zorgen dat er voldoende printjes besteld worden.”

En wat gaan jullie doen met de nieuwe 7 miljoen?

„Investeren in automatisering en softwareontwikkelaars. Het team is sinds de vorige investering gegroeid van tien naar dertig mensen, en we willen nu naar vijftig mensen gaan. Bij een online platform moet je vooral opletten dat er niet te veel hindernissen zijn voor mensen om het te gebruiken. Ze moeten het snappen, niet te ingewikkeld vinden, en erop vertrouwen dat alles goed werkt.”

„Maar 3D-printen is complex. Niet elk 3D-model is overal te printen, mensen weten soms niet welk materiaal ze nodig hebben en er zijn duizenden soorten aanbieders. Er is heel veel keuze. Dan heb je goede software nodig om al die opties zo goed mogelijk te automatiseren. We kunnen door bepaalde algoritmes te gebruiken nu al in beperkte mate voorspellen of een model te printen is. Daar willen we nog beter in worden.”

Je hoort eigenlijk niet meer zoveel over 3D-printers.

„Het is een tijdje een hype geweest, die inmiddels weer wat is ingezakt. Er waren te hoge verwachtingen van 3D-printen voor consumententoepassingen. Het blijft een duur apparaat: een van de populairste modellen kost 2.000 euro. En we zijn er als consumenten nog lang niet aan toe om onze eigen spullen te ontwerpen en dan te printen.”

„Ons platform wordt daarom vooral door professionals gebruikt, zoals ingenieurs en industrieel ontwerpers, die er prototypes op uitprinten. En 3D-printen wordt vaak industrieel gebruikt, in miljardenindustrieën waarin veel technische innovatie plaatsvindt. Er wordt gewerkt met 3D-printers van een miljoen dollar, en allerlei soorten materialen, zoals keramiek of titanium. Daar merk je thuis alleen nog niet zoveel van.”