Waaghals overleeft gevaarlijke sprong van 7.600 meter hoogte

Luke Aikins deed dat zonder parachute. Hij mag zich nu wereldrecordhouder noemen.

Aikins en twee van zijn medeskydivers In tegenstelling tot hem klapten zij wel hun parachute uit. Foto AP via Mondelez

Luke Aikins had al 18.000 parachutesprongen op zijn cv staan, maar een echt hoogtepunt dat alle andere prestaties zou doen verbleken, ontbrak nog. Afgelopen nacht bracht de skydiver daar in Simi Valley, ten westen van Los Angeles, verandering in. Van een hoogte van 25.000 voet (7,6 kilometer) sprong hij zonder valscherm naar beneden met als doel in een net terecht te komen. Toeschouwers hielden de adem in, maar na een vrije val van twee minuten kwam de Amerikaan ongedeerd aan de grond en mag zich nu wereldrecordhouder noemen.

Niemand eerder sprong namelijk van een dergelijke hoogte zonder parachute naar beneden. Specialisten hadden de stunt vooraf als ‘zeer gevaarlijk’ bestempeld. Wie de poging van Aikins bekijkt, zal snappen waarom. De skydiver nam een groot risico, want op het moment dat de Amerikaan het vliegtuig verliet, kon hij nog niet zien waar hij exact zou gaan landen. De missie kreeg dan ook niet voor niets de naam ‘Heaven Sent‘ (door de hemel gezonden) mee.

Een net van maar liefst dertig bij dertig meter, in positie gehouden door vier hijskranen, was er nodig om de val van Aikins te breken. De Amerikaan suisde er met een snelheid van rond de tweehonderd kilometer per uur op af en werd bij zijn sprong begeleid door drie collega’s. Die hielpen de hem om koers te houden, maar lieten, in tegenstelling tot hijzelf, hun parachute wel uitklappen.

Ging mis bij training

Bij een training ging het al eens mis: een pop die met ongeveer dezelfde snelheid uit de lucht viel, ging namelijk dwars door het net heen. Het was om die reden dat zender FOX, die van de sprong een mediaspektakel maakte, de beelden met een lichte vertraging uitzond. De tv-bazen waren bang dat de skydiver de poging wellicht niet zou overleven en wilden tijdig weg kunnen schakelen.

Die zorg bleek onnodig. Aikins landde na zijn vrije val keurig in het daarvoor bestemde net. Na afloop was hij sprakeloos, zo meldde hij aan persbureau AP:

“Ongelofelijk dat dit net gebeurd! Ik heb er geen woorden voor. Het voelt alsof ik zweef.”

Kort voor de start was het overigens nog even twijfelachtig of Aikins, die ook stuntman is, überhaupt zou springen. De verantwoordelijke vakbond Screen Actors Guild besloot namelijk dat de skydiver alsnog een parachute zou moeten dragen bij zijn sprong, iets wat zijn landing in het net een stuk gevaarlijker zou maken. Na protesten liet de bond de eis uiteindelijk toch vallen en kon de sprong doorgaan zoals gepland.

Waaghalzen zoeken verdere grenzen op

Aikins is overigens niet de eerste die een dergelijke stunt uitvoert. Waaghalzen zoeken steeds verdere grenzen op in een poging iets unieks te presteren. Felix Baumgartner sprong in 2012 vanop 39 kilometer hoogte uit een ballon en landde veilig op de grond. Twee jaar later raakt hij dat record voor parachutesprong vanop de grootste hoogte kwijt: Alan Eustace ging toen nog een kilometer hoger.