Spannend, zo’n reuzenfusie. Nu is-ie rond

Supermarkten

De supermarktconcerns Ahold en Delhaize zijn nu officieel in de echt verbonden. Waarom moest dat meer dan een jaar duren?

Foto Bloomberg/Jasper Juinen

De fusie tussen Ahold en Delhaize is rond. Dertien maanden geleden kondigden de Nederlandse en Belgische supermarktreuzen aan samen verder te gaan, maar pas dit weekend zijn de twee officieel in de echt verbonden. Zaterdag- op zondagnacht om 0.01 uur, om precies te zijn. Waarom moest dat zo lang duren? En wat is er in de tussentijd allemaal gebeurd?

Vooropgesteld, zegt Jan Ernst de Groot: „Het heeft niet exceptioneel lang geduurd. Een fusie van twee grote bedrijven met veel activiteiten in veel landen kost gewoon veel tijd. Dat weet je van tevoren.” De Groot was als chief legal officer binnen de raad van bestuur van Ahold verantwoordelijk voor het coördineren van het hele fusieproces. Daarbij was een heel leger aan zakenbankiers en advocaten betrokken. „In al die verschillende landen kom je al gauw op vijftien advocatenkantoren uit.”

Het wachten was vooral op de Amerikaanse Federal Trade Commission (FTC), zegt De Groot. De instemming van de Amerikaanse mededingingsautoriteit was nodig aangezien Ahold en Delhaize niet louter in Nederland en België actief zijn: het grootste deel van hun omzet komt uit de winkels aan de oostkust van de Verenigde Staten. De twee supermarktbedrijven hebben volgens De Groot het afgelopen jaar „duizenden” pagina’s naar de FTC gemaild. „Als het er geen honderdduizenden zijn.” De Groot: „Ze willen álles van je weten, van iedere winkel, van ieder product, van de klant, álles.”

Vrijdagavond bleek dat de FTC akkoord is met de fusie, mits Ahold en Delhaize in de VS 81 winkels afstoten. In bepaalde gebieden overlapten Ahold en Delhaize elkaar te veel en vreesde de FTC nadelige gevolgen voor de klant. Het verkopen van de betreffende winkels is intussen al gebeurd. Dat is namelijk het grote verschil tussen de Amerikaanse en de Europese mededingingsautoriteiten, zegt De Groot: in de VS moet je je winkels verkocht hebben vóór de fusie rond is, in Europa mag je na afronding van de transactie nog op zoek naar kopers.

En dus kondigden Ahold en Delhaize eerder deze maand de verkoop van 86 Amerikaanse supermarkten aan. Waarom vijf meer dan nodig? De Groot: „In de onderhandelingen over die 81 winkels moesten we er hier en daar een winkel bij doen om tot een deal te komen.”

Met het afstoten van 86 winkels verliest Ahold Delhaize 3,2 procent van zijn Amerikaanse omzet en 4 procent van het totaal aantal winkels in de VS. Er blijven daar nog ruim 2.000 supermarkten over.

Meer dan 375.000 werknemers

Door het samengaan van Ahold en Delhaize ontstaat een reusachtig supermarktconcern met een omzet van 62,6 miljard euro, ruim 6.500 winkels en meer dan 375.000 werknemers. Ahold, het moederbedrijf van Albert Heijn en bol.com, is in de VS actief met de ketens Stop&Shop en Giant en online supermarkt Peapod. Delhaize, van de gelijknamige supermarkten in België, heeft in Amerika winkels onder de naam Food Lion en Hannaford. Alle supermarkten blijven onder hun eigen naam opereren.

Dat was al afgesproken bij de onderhandelingen over de kernvoorwaarden vorig jaar. Toen werd ook al vastgelegd dat Ahold-topman Dick Boer de nieuwe combinatie zou gaan leiden en dat het hoofdkantoor in Zaandam zou komen. In de fusieovereenkomst ging het ook over technische zaken, zoals de waardering van het bedrijf en een kapitaalrestitutie en omgekeerde aandelensplitsing voor de aandeelhouders van Ahold.

‘Enorme papierwinkel’

Nadat de fusie op 24 juni 2015 was aangekondigd moesten Ahold en Delhaize talrijke juridische processen door om mogelijk te maken dat Ahold Delhaize afgelopen weekend „geboren kon worden”, zegt De Groot. „Juridisch is Delhaize gefuseerd in Ahold en is Ahold omgedoopt in Ahold Delhaize. Dat zijn tijdrovende operaties, waarvoor ongelooflijk veel aktes moeten worden getekend. Het is een enorme papierwinkel.”

Aangezien Ahold geen beursnotering heeft in Amerika, en Delhaize wel, moest Ahold een soort prospectus opstellen waarin het zich voorstelt aan de Amerikaanse aandeelhouders van Delhaize. „Ook weer een document van duizend pagina’s.”

Wat vooral lastig was, waren alle verschillende wetten en regels in de verschillende landen waar Ahold en Delhaize mee te maken hadden, zegt De Groot. „Qua timing was het soms even spannend. In Amerika moesten we bijvoorbeeld die winkels verkopen vóór het afronden van de fusie, maar in Nederland en België moesten de aandeelhouders met de plannen instemmen. De Nederlandse wet zegt dan dat die instemming zes maanden nadat we ze hebben opgeroepen voor de aandeelhoudersvergadering, vervalt.” Als Ahold Delhaize er niet voor 1 augustus was uitgekomen met de FTC hadden alle aandeelhouders dus opnieuw moeten stemmen. „ Dan begint zo’n heel circus weer opnieuw.”

Het was niet nodig, een week voor de deadline was de FTC akkoord. Gelukkig maar, zegt De Groot. „Tot nu toe bestond de fusie alleen maar op papier, prachtig opgeschreven door juristen. Maar nu is het zover en nu moet het gaan gebeuren.”