Zoektocht vlucht MH370 ‘opgeschort’

Vier vragen over MH370

Ruim twee jaar geleden verdween vlucht MH370 spoorloos. De laatste zoekactie loopt binnenkort ten einde.

Aan boord van een vliegtuig van de Nieuw-Zeelandse luchtmacht, dat meedoet aan de zoektocht naar MH370. Foto Jason Reed/Reuters

De zoektocht naar het verdwenen verkeersvliegtuig van Malaysia Airlines, vlucht MH370, wordt opgeschort. Dat hebben ministers van de drie rechtstreeks betrokken landen – Maleisië, China en Australië – bekendgemaakt. De Boeing 777 met 239 inzittenden is vermoedelijk in het zuidelijke deel van de Indische Oceaan neergestort, maar een reeks kostbare zoekoperaties heeft geen resultaat opgeleverd. „Zonder nieuwe geloofwaardige aanwijzingen hebben we samen besloten de zoektocht op te schorten”, zei de Maleisische minister van Transport, Liow Tiong Lai op een persconferentie.

Hoewel hij zei dat het geen afstel betekent, komt het besluit daar vermoedelijk wel op neer. De kans dat nabestaanden ooit de toedracht zullen kennen – een kaping, een technische storing, een daad van de piloot? – is daarmee miniem geworden.

1 Wat weten we wel?

Vlucht MH370 vertrok op 8 maart 2014 vlak na middernacht vanaf de Maleisische hoofdstad Kuala Lumpur naar Peking. Na een uur werd het contact verbroken. Het vliegtuig vloog op een normale kruishoogte van elf kilometer boven de Zuid-Chinese Zee. Om 01.19 uur lokale tijd meldde een van de twee piloten zich af bij de Maleisische verkeersleiding. Het toestel zou zich daarna in het Vietnamese luchtruim hebben moeten melden. Dat is nooit gebeurd.

Om 01.21 uur verdween het van de civiele radar, terwijl het een scherpe bocht naar het westen maakte. Het bleef nog zeven uur lang ieder uur een radiosignaal – een ‘ping’ zonder verdere informatie – sturen naar een satelliet boven de Indische Oceaan. Om 08.19 uur werd de laatste ping ontvangen. Analyse van de pings wees op een plek in de Indische Oceaan 1.500 kilometer ten westen van het Australische Perth als meest waarschijnlijk ‘verdwijnpunt’. Analisten gaan ervan uit dat MH370 toen al uren op de automatische piloot vloog, tot de brandstof op raakte.

2 Verdwijnen vliegtuigen vaker?

Ja. Het Aviation Safety Network (ASN), een database van vliegongevallen, heeft ongeveer tien gevallen in dertig jaar gedocumenteerd. In 2009 verdween Air France-vlucht 447, onderweg van Rio de Janeiro naar Parijs, boven de Atlantische Oceaan. Het toestel werd na vijf dagen gevonden, maar het duurde ruim drie jaar voordat de oorzaak – ijsvorming in enkele leidingen – achterhaald werd. 74 van de 228 inzittenden werden nooit teruggevonden.

3 Hoe verliep de zoektocht?

De zoektocht met vliegtuigen en schepen meteen na de verdwijning leverde niets op, er waren geen wrakstukken aan het oppervlak te vinden. Tussen 6 en 8 april 2014 gloorde er hoop dat de zwarte dozen met vluchtinformatie gevonden waren na het opvangen van signalen onder water, iets ten noorden van het vermoedelijke verdwijnpunt. Uiteindelijk werd er niets gevonden. De tijd dat de zwarte dozen signalen uit blijven zenden (vijf weken) verstreek.

Daarna werd alsnog in een groter, zuidelijker gebied gezocht. Bij deze zoektocht was onder andere het Nederlandse bedrijf Fugro betrokken, dat gespecialiseerd is in bodemonderzoek. Maleisië, China en Australië hadden 180 miljoen Australische dollar (122 miljoen euro) beschikbaar gesteld voor de zoektocht met gespecialiseerde sonarapparatuur op een diepte van vele kilometers. Inmiddels is een gebied van 120.000 vierkante kilometer afgezocht, zonder iets te vinden.

Sommige experts hebben daarom geopperd dat Fugro de verkeerde instrumenten heeft gebruikt en niet goed heeft gezocht. Na het aanspoelen van wrakstukken op de eilanden Réunion en Madagascar, in 2015 en 2016, en in Mozambique, denken sommigen dat het zoekgebied duizend kilometer noordelijker moet liggen, wat zou blijken uit de zeestromen die de wrakstukken hebben meegevoerd.

4 En nu?

De zoektocht wordt „opgeschort” als er geen concrete aanwijzingen meer boven water komen. Paul Kennedy, project-directeur bij Fugro, zei donderdag tegen Reuters dat het toestel mogelijk niet in dit zoekgebied ligt. Dat kan als het in zijn laatste momenten niet in zee is gedoken, zoals eerder werd aangenomen, maar onder een flauwe hoek naar zee is gegleden. Dan heeft het in de laatste fase een grotere afstand afgelegd. Kennedy suggereerde dat een gecontroleerde glijvlucht kan duiden op een piloot die het vliegtuig nog stuurt. Onderzoekers van Boeing en de Amerikaanse overheid delen die ‘glijvluchttheorie’ niet.