Grootste concurrent Froome? Mollema

Klassement Bauke Mollema behoudt zijn tweede plaats achter klassementsleider Chris Froome. „Hij is 29. Nu is het tijd om te gaan oogsten.”

Foto ANP/BAS CZERWINSKI

Bauke Mollema is in de vorm van zijn leven. Zijn ploeggenoot Haimar Zubeldia weet het zeker. Hij ziet het aan de kalmte van zijn kopman, in alles wat hij doet. Onverstoorbaar zat hij zaterdag tijdens de busrit naar het hotel in Bourg-en-Bresse in zijn boek te lezen, terwijl de rest van het team wat napraatte over de etappe, die hij ongeschonden door was gekomen, nog altijd op een tweede plaats achter Chris Froome. Mollema zei voor de Tourstart in Mont-Saint-Michel: „Als ik blijf lezen, is dat een goed teken. Het betekent dat ik rustig ben.”

Zie hem zondag na de bloedhete vijftiende etappe van de Tour langs een colonne van dertig journalisten fietsen en in de teambus springen, zonder aarzelen. Hij wil eerst douchen voor hij een interview geeft. Geen uitzondering, ook niet voor de nationale televisie. Zubeldia: „Daaraan zie je hoe gefocust hij is. Hij verzorgt zijn lichaam goed. Meteen douchen is heel belangrijk. Net als goed eten, dat doet hij ook.”

Mollema, geboren in Groningen, is nooit een man van de grote stemmingswisselingen geweest – tenminste niet voor de buitenwacht. Maar hoe hij zich deze Tour de France gedraagt, valt ook de mensen op met wie hij al langere tijd werkt, zijn collega’s bij Trek-Segafredo. Persman Tim Vanderjeugd geniet hardop: „Hij is zo sereen, deze dagen. Zo sereen.” En ploegleider Alain Gallopin, niet iemand die met superlatieven smijt: „Hij is nu 29 jaar. Hij is volwassen geworden. En nu is het tijd om te gaan oogsten.”

Keelpijn in Dauphiné

Gallopin roept de Tour van 2013 in herinnering, toen Mollema bij het ingaan van de derde week ook nog tweede stond, achter Froome. Hij verloor door ziekte in de zeventiende en achttiende etappe toen minuten en reed uiteindelijk als zesde Parijs binnen. „Maar hij is nu sterker, ook in zijn kop. Hij gedraagt zich minder nerveus in het peloton. Hij is een completere renner geworden. En hij heeft nu een ploeg die helemaal om hem heen is gebouwd. Een etappe winnen is leuk, maar het gaat ons om die top-vijf voor Bauke. En misschien wel meer.”

Mollema weet ook dat hij sterk is, hij voelt het zelf maar al te goed. Ruim twee weken voor de Tourstart moest hij nog met keelpijn afstappen in het Critérium du Dauphiné, een belangrijke voorbereidingskoers voor de Tour. Bij Mollema geen paniek. In alle rust trok hij naar de Alpen voor een tweede hoogtestage dit seizoen, iets wat hij nooit eerder had gedaan.

Tijdens de beklimming van de Col de Lombarda filmde hij zichzelf. Hijgend maar met een grote glimlach op zijn gezicht: „Hier won Nibali vorige maand de Giro. Het is aardig hoog, vandaar mijn ademhaling. Volgende week begint de Tour. Ik heb er zin in.”

Zoals hij ook zin had in de 37,5 kilometer lange tijdrit naar La Caverne-du-Pont-d’Arc. Tijdens de eerste rustdag in Andorra keek hij daar al vol vertrouwen naar uit. „Dan Martin ziet er nu heel sterk uit, maar die lange tijdrit wordt belangrijk dit jaar.” Hij wilde er maar mee zeggen: Martin ga ik klop geven in die tijdrit. En inderdaad: hij zette de Brit op ruim twee minuten.

Hij had het al gezien toen hij naar het routeboek keek: dit is een tijdrit voor mij. Hier sprak de ervaring die Mollema de voorbije jaren in de Tour opdeed – sinds 2013 eindigde hij steevast in de toptien. Hij reed rond op een fiets zonder lak, want lichter, had het parcours op zijn netvlies gebrand en trainde ter voorbereiding uren extra in de tijdrithouding bergop.

Mollema werd vrijdag zesde, en vocht zich naar een tweede plaats in het klassement, op 1.47 van Froome. Waarop de Brit zei: „Mollema is nu mijn grootste concurrent.” Niet Nairo Quintana, nee, Bauke Mollema. Servais Knaven, Froomes ploegleider bij Sky: „Hij is gewoon heel goed, klaar. We moeten hem in de gaten houden.”

Concurrenten vielen af

Mollema kwam naar de Tour om het beter te doen dan ooit. Dan zou een plek bij de beste vijf volstaan. Maar hij zag concurrent na concurrent afvallen: Alberto Contador stapte af voor de rustdag, Thibaut Pinot werd ziek, Warren Barquil verloor tijd. Je zou zeggen: Mollema, de weg ligt open voor een sensationele prestatie.

Maar hij blijft rustig, ook na zondag, waarop hij op het gemak in het wiel van Froome kon blijven zitten. Hij heeft het over een ‘ritje’ om gefocust in te zijn, hij had er een ‘videootje’ van gemaakt. Mollema is in de volledige overtuiging dat wat hij doet het juiste is. Hij heeft ook nog geen fout gemaakt. Daarom: „Ik heb er wel vertrouwen in dat ik mijn tweede plaats kan vasthouden.”

Hij zou de prestatie van Steven Rooks evenaren. Die werd tweede in de Tour van 1988.