Verorber zeventig hotdogs in tien minuten en win tienduizend dollar

Schransen Eetwedstrijden zijn een Amerikaanse traditie. Het topschransen wordt in het tijdperk van ‘viral food’ door een nieuw publiek ontdekt.

De Nathan’s Famous Hot Dog Eating Contest. Op de foto zijn de vrouwen aan de beurt. Reuters

Groene confetti daalt neer op het uitzinnige publiek op de hoek van Surf Avenue en Stillwell Avenue in Coney Island, New York. Op de achtergrond maakt het karretje van de Thunderbolt-achtbaan van het legendarische pretpark aan zee een koprol. Het gegil van de negen mensen in de oranje-witte attractie wordt overstemd door het gejoel van de bezoekers van de honderdste jaarlijkse Nathan’s Famous Hot Dog Eating Contest, vorige week maandag.

Dat meer dan een derde van de Amerikaanse bevolking worstelt met obesitas, wordt hier even vergeten. De 32-jarige Joey ‘Jaws’ Chestnut haalt zojuist een nieuw record. In tien minuten verorbert de Amerikaan zeventig hotdogs. Dat ziet er allesbehalve appetijtelijk uit. Terwijl hij met zijn rechterhand twee worsten in zijn mond duwt, malen zijn kaken het vlees tot pulp en doopt hij de broodjes met zijn linkerhand in een beker water. Nog voordat de worsten weg zijn, duwt hij de tot een bal geknepen broodjes naar binnen. Er stroomt vocht uit zijn mond. Chestnut onderdrukt een kokhalsreflex door zijn hand stevig op zijn mond te drukken. Hij herhaalt het hele proces. Met zijn overwinning revancheert Chestnut, de nummer twee van de wereld in het competitief eten, zich op zijn rivaal Matt ‘The Megatoad’ Stonie (23) die hem vorig jaar van de troon stootte. Dit jaar is het prijzengeld, tienduizend dollar, weer voor Chestnut.

Volgens hotdogketen Nathan’s Famous waren het vier immigranten die in 1916 een vriendschappelijke wedstrijd organiseerden. Opgericht door Poolse immigrant Nathan Handwerker is Nathan’s de verwezenlijking van de Amerikaanse Droom. Tegenwoordig heeft het bedrijf meer dan 53 duizend locaties wereldwijd en verkoopt het jaarlijks 500 miljoen worsten. Een dagje strand in Amerika is niet compleet zonder een hotdog van Nathan’s. Daarom trakteerde president Franklin Delano Roosevelt het Britse koningspaar in 1939 op de broodjes tijdens een bezoek aan Coney Island.

Nathan’s Famous Hot Dog Eating Contest is de grootvader van alle eetwedstrijden”, zegt gastheer George Shea aan de telefoon. Hij is ook de oprichter van Major League Eating, de organisatie die alle competitieve eetwedstrijden in Noord-Amerika organiseert. Het drie uur durende evenement in Coney Island is met optredens van cheerleaders, bekende rappers en het zingen van ‘God Bless America’ en volkslied ‘The Star-Spangled Banner’ naast een viering van alles wat Amerikaans is, één grote reclame voor Nathan’s en Shea zelf.

De presentator heeft met jaarlijks dertigduizend bezoekers op Coney Island en het meekijkende thuispubliek goud in handen. Vorig jaar keken 1,1 miljoen Amerikanen live mee op ESPN. Major League Eating heeft tot 2024 een contract voor een onbekend bedrag met de Amerikaanse sportzender.

Eetwedstrijden in hippe restaurants

Dat eetwedstrijden lucratief kunnen zijn, beginnen ook steeds meer restaurants in New York in te zien. „Restaurants willen opvallen en dit is de manier”, vertelt Randy Santel. Hij is de oprichter van FoodChallenges.com. Op deze site worden alle eetwedstrijden in de VS besproken. „Mensen die meedoen, nemen vrienden en familie mee die ook weer iets eten of drinken.” De eetwedstrijden zijn niet meer alleen voor de veelvraten. Yuppen en ondernemers komen op de eetwedstrijden in de hippe New Yorkse restaurants af. Nathan’s maakte van een volkstraditie op dorpskermissen een modern fenomeen. Santel: „Het is niet meer iets om je neus voor op te halen.”

Van de zeventien restaurantketens die momenteel eetwedstrijden aanbieden in New York, doet een derde dat sinds vorig jaar. De helft begon hier de afgelopen vijf jaar mee. Meredith Koko van de chique biergarten Clinton Hall op Manhattan spreekt daarom over „het tijdperk van ‘viral food’”. Koko: „Wat we eten, delen we op online.” In dit geval een driedubbele burger, een gigantisch bord friet en een liter bier, die de deelnemer binnen 25 minuten moet verorberen. Het levert de winnaar een gratis maaltijd op en een gigantische pitcher bier. Koko: „Uitgaan met vrienden wordt zo niet alleen een spelletje, maar je deelt ook iets unieks met de wereld op social media”. Al die likes op Facebook en Instagram zijn gratis reclame en leveren nieuwe klanten op.

De gevaren van competitief eten: obesitas, een ontregelde vertering en een uitgerekte maag

De Ainsworth-keten zag volgens The Wall Street Journal de verkoop van hun Mac-and-Cheese-burger in de drie locaties op Manhattan met veertig procent stijgen nadat deze werd aangeboden als ‘uitdaging’. Voor zestig dollar kunnen klanten proberen binnen drie kwartier drie van deze hamburgers en een bord friet naar binnen te werken. Lukt dat, dan winnen ze vijfhonderd dollar.

Een van de moeilijkste eetwedstrijden in de stad is te vinden in Brooklyn, bij het Mexicaanse restaurant Don Chingon. Hier worden durfals uitgedaagd om binnen een uur een burrito van 13,5 kilo te eten en die weg te spoelen met een margarita gemaakt met de heetste chilipeper van de wereld, de Naga Jolokia. De prijs: jaarlijks tien procent van de winst krijgen of een bedrag van vijfduizend dollar ontvangen. Van de veertien mensen – onder wie een programmeur van Google – die probeerden het monsterlijke gerecht van meer dan 25.000 calorieën op te eten, lukte het nog niemand, zegt eigenaar Vic Robey aan de bar van het hippe restaurant. „Als iemand een deel van ons restaurant wil verwerven moet hij zich echt bewijzen.” Niemand komt verder dan een kleine drie kilo, ook ‘professionele’ eters niet. „Vorige week hadden we een klant die maar niet wilde opgeven. Hij ging tussen de tafels opdrukken om de calorieën te verbranden. Uiteindelijk gaf hij over in het restaurant.” Een onmiddellijke diskwalificatie, lacht Robey.

Zelfdestructie

Overgeven is nog het minst erge dat deelnemers kan overkomen. In het wetenschappelijke tijdschrift American Journal of Roentgenology waarschuwde een gastro-enteroloog in 2007, na het onderzoeken van een anonieme eetkampioen, al voor de gevaren van het ‘zelfdestructieve’ competitief eten: obesitas, een ontregelde vertering en een uitgerekte maag. Eters krijgen bovendien grote hoeveelheden zout binnen, wat schadelijk is voor de nieren. Daarom drinken zij veel water, wat de kans op watervergiftiging weer verhoogt en kan leiden tot hart-en-vaatproblemen.

„Als wij ons laten gaan, doet het echt pijn”, vertelt Stonie aan de telefoon vanuit San José. Hij behaalde bij het jubileum van Nathan’s vreetwedstrijd op Coney Island met 53 hotdogs de tweede plek. „Je moet als een atleet in vorm blijven. Dus letten op wat je eet en veel sporten.” De slanke topeter, die stopte met zijn studie biologie en scheikunde nadat hij alle voedingscolleges had gevolgd, zegt een uitgekiende hoeveelheid vitamines te slikken om zijn spijsvertering in de dagen na een wedstrijd te ondersteunen. Want 6,8 kilo aan taart, 103 taco’s of 4,5 kilo spaghetti bolognese zijn een aanslag op zijn lichaam. Aan stoppen denkt hij nog lang niet. Stonie is een YouTube-ster met bijna twee miljoen volgers. Hij verdient naar eigen zeggen „omgerekend een dollar per calorie”.

Ook Major League Eating-oprichter Shea maakt zich niet al te druk om de schadelijke gevolgen van professioneel eten. Al stond er ook dit jaar weer ambulancepersoneel bij het podium van Nathan’s paraat. „Wat we hier vandaag hebben gezien is de overwinning van de menselijke geest op het lichaam”, roept Shea tegen het publiek als de groene confetti is neergedaald. Hij gooit de arm van Chestnut omhoog: „Joey Chestnut is Amerika!” De winnaar beweegt en lacht moeizaam. „Hij maakt Amerika bijzonder!” De zee van strooien hoedjes, vlaggen en als hotdog gevormde hoedjes van piepschuim schreeuwt in een stem: „USA, USA, USA!”