Is golf in Rio wel zo’n goed idee?

Olympische Spelen

Voor het eerst in 112 jaar staat golf weer op het olympische programma. Maar veel toppers hebben afgezegd. „Onacceptabel.”

Jordan Spieth in actie tijdens The Open in Schotland. Hij was de laatste in een rij toppers die bekendmaakte dat hij verstek laat gaan tijdens de Olympische Spelen.Foto Ben Stansall/AFP ©

Hij was niet gaan golfen om de sport te laten groeien, hij wilde grote kampioenschappen winnen. Dus waarom zou hij, Rory McIlroy, winnaar van al vier van die grote titels, dan spijt moet hebben van zijn besluit om niet naar de Olympische Spelen te gaan? De Noord-Ier deed er tijdens een persconferentie in de aanloop naar The Open in Schotland, de derde ‘major’ van het jaar, vervolgens nog een schepje bovenop: „Ik ga waarschijnlijk wel kijken naar de Spelen. Ik weet alleen niet of golf een van de sporten is die ik ga kijken.” Welke dan wel, vroeg een journalist. „Atletiek, zwemmen, duiken… de dingen die ertoe doen.”

McIlroys opmerkingen waren zout in de gapende wond die de terugkeer van golf naar de Spelen is. Voor het eerst in 112 jaar staat golf weer op het programma. Maar veel toppers, onder wie de beste vier van de wereld, doen niet mee: Jason Day, Dustin Johnson, Jordan Spieth en McIlroy.

De reden die golfers de afgelopen tijd gaven voor hun afwezigheid in Rio was voer voor discussie en achterdocht. De meesten wezen op de gezondheidsrisico’s, met name op het zikavirus, dat verspreid wordt door de in Brazilië aanwezige denguemug. Dit zou met name schadelijke effecten kunnen hebben voor zwangere vrouwen en hun ongeboren kind. Dat terwijl de risico’s erg laag zijn, mede vanwege de winter in Rio. Zelfs Peter Dawson, voorzitter van de Internationale Golffederatie (IGF), vindt dat sprake is van een „overreactie”. Opvallend is dat er geen sport is waar zoveel mensen om gezondheidsredenen hebben afgezegd als golf. Nog opvallender: slechts één vrouwelijke golfer heeft vooralsnog afgezegd.

Maar dit staat allemaal los van het ware probleem, het probleem dat slechts een minderheid van de afwezigen, onder wie McIlroy, expliciet aanstipten: een gouden medaille is voor de meeste golfers van geen betekenis, dus waarom daar hun programma voor omgooien?

Even terug naar eind 2009, het IOC-congres in Kopenhagen: een meerderheid stemt voor het toelaten van golf op de Spelen van Rio. Toen was de kritiek er al: olympisch goud zou voor golfers niet als de ultieme prestatie worden gezien. Volgens toenmalig IOC-voorzitter Jacques Rogge zou dat wel loslopen: „Kijk naar ijshockey en basketbal. Daaraan doen ook alle sterren mee.” Hij voelde zich gesteund door enkele topgolfers, Tiger Woods, inmiddels een schim van zichzelf, voorop: „Golf is zo’n wereldsport, ik kan me geen betere sport als toevoeging voorstellen.”

Joost Luiten gaat wel

Hij vergat alleen dat er genoeg golfers zijn die, zoals McIlroy zei, niet de drang voelen de sport te laten groeien. Die dromen van het groene Masters-jasje, van de Claret Jug, de beroemde karaftrofee op The Open. En van het grote geld, ongetwijfeld. Daarvoor ga je niet naar de Spelen. Tel dat op bij het moordende programma voor en na Rio en het is bijna geen verrassing meer.

De houding van de golfers valt verkeerd bij collegasporters. Ex-roeier Steve Redgrave, een van de succesvolste Britse olympiërs ooit, had geen goed woord over voor de excuses. „Ik zou willen dat ze gewoon de echte reden gaven.” De Engelse squashter Laura Massaro noemde de opmerkingen van McIlroy „onacceptabel”. Squashers zouden zonder twijfelen gaan – hun sport is ondanks pogingen (nog) niet olympisch.

Er zijn natuurlijk genoeg golfers over die met liefde naar Rio afreizen. Joost Luiten bijvoorbeeld, die noemde de Spelen „misschien wel een van mooiste toernooien die je ooit speelt”. En wellicht heeft golf tijd nodig als olympische sport. Maar IOC-voorzitter Thomas Bach zei deze week wel dat het wegblijven van zoveel topspelers zal worden meegenomen in de evaluatie over de toekomst van de sport op de Spelen. In principe wordt er ook in Tokio over vier jaar nog gegolft, maar daarna?

De golfpagina van de officiële site van de Spelen is intussen nog onveranderd. „De aantrekkingskracht van een gouden medaille zal zeker de grootste namen binnen de sport lokken.”