Privacy is er niet op Downing Street 10

Ambtswoning Britse premier

Theresa May betrekt donderdag Downing Street 10. Achter de wereldberoemde voordeur schuilt een doolhof van kamertjes en gangen. Comfortabel is het er niet altijd.

Foto Reuters

Zouden de Mays dinsdagavond thuis in Sonning-on-Thames weemoedig om zich hebben heen gekeken, in de wetenschap dat ze een dag later zouden verhuizen naar 10 Downing Street, de ambtswoning van de Britse premier?

„Boven de winkel” zouden wonen, zoals Margaret Thatcher zei, die opgegroeid was boven de kruidenierswinkel van haar vader. Of in „de vissenkom”, zoals Cherie Blair, echtgenote van Tony Blair, 10 Downing Street noemde. Ze woonde er tien jaar, van 1997 tot 2007.

Downing Street is, zoals Tony Blair in zijn autobiografie A Journey schreef „allereerst een kantoor, dan een hele tijd niets, en pas daarna een woonhuis.” Net zoals het Witte Huis, waar de Amerikaanse president woont, of het Catshuis, de ambtswoning van Nederlandse premiers. Al zijn zij sinds 1982 gewoon thuis blijven wonen.

Privacy is er niet op Number 10. Cherie Blair schrijft in The Goldfish Bowl: Married to the Prime Minister, dat Clarissa Eden klaagde over het feit dat ze nooit even rustig alleen was met haar man Anthony (premier 1955 tot 1957):

„Bij iedere maaltijd zat er iemand. Ik kan me niet herinneren ooit alleen met hem te hebben gegeten.”

Norma Major werd wakker toen er een naaste medewerker op de rand van het bed van echtgenoot John (1990-1997) zat. Mary Wilson toen Harold (1964-1970, 1974-1976) om drie uur ’s ochtend iets dicteerde. Margaret Thatcher (1979-1990) overlegde met haar secretaresse terwijl ze zich aankleedde of nog in bad zat. David Cameron (2010-2016) las zijn briefings aan de ontbijttafel.

Hoewel gebouwd als woonhuis, worden alleen de bovenste verdiepingen bewoond. De onderste zijn kantoren en ontvangstruimten, in de loop der jaren uitgebreid met een huis erachter en met nummer 12 ter linkerzijde, en ad hoc verbouwd. Gasten zien het doolhof van kamertjes en gangen niet – journalisten wel. Zij worden meestal via een zij-ingang de kelder binnengeloodst, en dan via een achtertrap naar boven geleid.

Zwart-wit geblokte hal

Behalve vorig jaar december, vlak voor de top waarop David Cameron de andere EU-leiders achter zijn hervormingen moest zien te krijgen. Europese journalisten mochten opeens op die beroemde deur kloppen, via de zwart-wit geblokte hal, en over de beroemde trap met langs de muur de portretten van alle Britse premiers.

Die trap ziet er precies zo uit als in de film Love Actually, als ‘premier’ Hugh Grant naar beneden danst.

Verder, schreef Cherie Blair in The Goldfish Bowl, zit de film „er helemaal naast”. Er zijn bijvoorbeeld geen bedienden: „Men moet vaak lachen als ik, na afloop van een ontvangst, zeg dat ik Tony’s avondeten ga maken.” Op Chequers, het buitenverblijf van de Britse premier, is wel staf.

Thatcher was blij met magnetron

Vreselijk comfortabel was het in het begin ook niet. „Toen ik de flat [van nummer 10] zag in 1997, waren twee badkamers museumstukken. En die van nummer 11 had geen douche”, schreef Cherie. Terwijl Norma Major al een moderne keuken had laten bouwen. Thatcher hield het vaak gewoon bij gepocheerde eieren en kaas, en was al blij met de komst van de magnetron, zo schrijft historicus Anthony Seldon op de website van Downing Street.

De Blairs woonden in de flat van nummer 11, de ambtswoning van de minister van Financiën, die met nummer 10 is verbonden. Het appartement van de eerste is groter en de familie Blair – drie kinderen, een vierde geboren tijdens het premierschap – ruilde met vrijgezel Gordon Brown.

Een korte rondleiding, met dank aan Gov.UK:

Ook de Camerons zijn op nummer 11 gaan wonen, George Osborne en zijn familie bleven in hun huis in de Londense wijk Kensington. David en Samantha lieten het appartement opnieuw verbouwen, tot een moderne flat – volgens de berekening van Britse kranten kostte dat 600.000 pond (714.000 euro), waarvan 30.000 pond publiek geld. Maar daardoor hadden ze wel een keuken die zij aan bondskanselier Angela Merkel en de Amerikaanse presidentsvrouw Michelle Obama durfden te laten zien. Beiden werden op de gele bank in de keuken van Downing Street gefotografeerd.

De verhuiswagens van de Camerons kwamen dinsdag al aan. Een vertrekkend premier moet ook onmiddellijk uit Downing Street vertrekken. Eén ding blijft achter: Larry, de kat. Die is niet van de familie, maar van de regering.