Helpt Pokémon Go Nintendo aan een tweede leven?

De beurskoersen van Nintendo en Google’s moederbedrijf Alphabet stijgen door hype rondom smartphonespel. Zijn de financiële beloftes terecht?

Sinds het succes van Angry Birds, Flappy Bird en Candy Crush is wel duidelijk dat het hard kan gaan met spelletjes op de smartphone. Maar de hype rond Pokémon Go slaat alles. Politiediensten wereldwijd waarschuwen de laatste dagen zelfs voor onveilige situaties omdat zo veel mensen op straat alleen nog maar oog hebben voor Pokémon Go op hun smartphone. Spelers lopen bovendien illegaal allerlei gebouwen en tuinen binnen om de tekenfilmmonsters te vangen die er virtueel rondlopen.

Het spelletje draait om het verzamelen van Pokémon-figuren, die verstopt zitten in de echte wereld. Met augmented reality-technologie (AR), waarbij via een scherm digitale beelden over de echte wereld heen worden gelegd, en locatiebepaling via gps worden de Pokémon op de smartphones getoond. Daardoor lijkt het alsof de Pokémon echt op straat lopen. Het spel is nog niet in alle landen officieel uitgebracht maar het is via omwegen al wel te spelen, en dat gebeurt massaal.

Sinds de lancering vorige week staat Pokémon Go onafgebroken op nummer-1 in de appstores van Apple en Google. Volgens Amerikaanse cijfers van dataleverancier App Annie is de app inmiddels op bijna evenveel smartphones geïnstalleerd als Twitter. Dat sociale netwerk heeft ruim 300 miljoen actieve gebruikers. Aan internationale schattingen voor Pokémon Go wagen dataverzamelaars zich nog niet.

Door die grote aantallen houdt het spel behalve politieagenten ook beleggers bezig. De beurskoers van het Japanse Nintendo, dat de merkrechten op Pokémon bezit, steeg de laatste dagen met ruim 50 procent. Het gamebedrijf is daardoor ruim 6 miljard euro meer waard geworden. Ook aandelen van Alphabet, het moederbedrijf van Google dat een belang heeft in Pokémon Go-ontwikkelaar Niantic, gingen omhoog, met 5 procent.

Eendagsvliegen

Maar zijn de hooggespannen financiële verwachtingen voor Pokémon Go terecht? De ervaring met smartphonespelletjes leert dat de eerste hype vaak moeilijk te overtreffen is: opvolgers van succesnummers als Candy Crush zijn zelden net zo populair. Smartphonespelletjes zijn doorgaans eendagsvliegen.

Atul Goyal, een analist van de Amerikaanse zakenbank Jefferies, waarschuwde klanten maandag in een brief bovendien voor al te groot optimisme over Nintendo. Goyal vraagt zich vooral af of het Japanse bedrijf in staat is om eventuele pr-risico’s goed te ondervangen. Er ontstond dinsdag bijvoorbeeld al een relletje op sociale media over alle privégegevens die het spel van zijn gebruikers verzamelt, waaronder welke contactpersonen de speler heeft en de locaties waar hij zich bevindt. Met honderden miljoenen gebruikers krijgt Nintendo ook potentieel honderden miljoenen klachten.

Beleggers denken niettemin dat Nintendo met Pokémon Go definitief in het smartphonetijdperk terecht is gekomen. Het Japanse bedrijf worstelde jaren met de opkomst van smartphones. Het bedrijf floreerde door spelcomputers als de Nintendo Wii en de Nintendo 64 en de verkoop van gamehits als Super Mario en Zelda. Maar het lukte het bedrijf niet om aansluiting te vinden bij het succes van mobiele games. Een mobiele variant van de Wii kampte met tegenvallende verkoopcijfers.

Ook een eerder dit jaar gelanceerd spelletje voor smartphones van Nintendo, Miitomo, flopte. Het succes van Pokémon Go kan die flops snel doen vergeten, denken beleggers. Nintendo zal sowieso veel verdienen door aankopen die spelers binnen het spel doen, zoals extra levens. Eind jaren 90 bleek bovendien dat de Pokémon-figuurtjes zich goed lenen voor merchandising: van tekenfilms tot poppen en speelkaarten.

Nieuw vertrouwen in AR

De hoop is daarnaast dat de economische impact van Pokémon Go veel breder is dan alleen een hogere winst voor Nintendo. De stijging van aandelen Alphabet komt mede door nieuw vertrouwen in augmented reality. Alphabet investeerde daarin de laatste jaren zeker honderden miljoenen euro’s.

Het bekendste voorbeeld van Alphabets AR-pogingen is de Google Glass: de mislukte internetbril van het bedrijf. Ook bij die bril worden digitale beelden over de echte wereld heen getoond. Alphabet werkt sinds enkele jaren aan een vernieuwde en verbeterde versie van die technologie.

Het succes van Pokémon Go zou niet alleen Nintendo aan een tweede leven kunnen helpen, maar ook de doorbraak van AR wel eens flink kunnen versnellen. Als het aan de optimistische beleggers ligt tenminste.