De oude Serena Williams is terug, verlost van haar plaag

Serena Williams is terug na een depressie en de dreun van vorig najaar. De Amerikaanse komt daarmee op gelijke hoogte met legende Steffi Graf: 22 grandslamtitels.

Ze glorieerde, ze stortte in en ze stond weer op. Serena Williams, 34 jaar, Wimbledonkampioene met leeuwenhart. Haar vulkanische uitbarstingen op de baan – vol geschreeuw en gebalde vuisten – voltrekken zich in de openbaarheid, als een dramashow. Haar leed, haar worsteling na het falen, onderging ze tien maanden geleden in stilte.

Ze blokkeerde toen ze op de drempel stond haar wereldheerschappij te vestigen, september vorig jaar op de US Open. Daar, op haar toernooi, kon ze de 22 grandslamtitels van de Duitse Steffi Graf evenaren en alle vier grandslamtoernooien binnen één kalenderjaar winnen – een uitzonderlijke prestatie. Maar bevangen door de druk struikelde ze in de halve finale over de Italiaanse Roberta Vinci.

Haar „hart was gewond” na die nederlaag, stelde Williams in een verklaring – en het lichaam gesloopt. „Ze was depressief”, zei haar Franse coach Patrick Mouratoglou tegen de Amerikaanse sportzender ESPN. Ze trok zich de rest van het seizoen terug. Rust moest lichaam en geest laten herstellen.

Haar onschendbare status verdampte. Zij die bijna nooit finales verliest, verloor dit jaar de Australian Open-finale van de Duitse counterpuncher Angelique Kerber en op Roland Garros van de Spaanse revelatie Garbine Muguruza. Was de mentale en fysieke slijtage zo groot, dat de afbrokkeling van haar heerschappij doorzette op Wimbledon?

Ze had ‘slapeloze nachten’

Zaterdagmiddag, Williams laat zich achterover vallen op het gras na de 7-5 en 6-3 zege in de finale op Kerber. Foutloze wedstrijd, machtig serveerwerk met 13 aces. Ze behoudt haar titel, haar zevende op Wimbledon – waarmee ze de negen van Martina Navratilova nadert. ’s Avonds wint ze met zus Venus ook het dubbelspel. Ze is verlost van de plaag van die ene ontbrekende grand slam en staat nu op gelijke hoogte met Graf: 22.

Opluchting is van haar gezicht te lezen op de persconferentie na afloop van de finale. Serena Williams had „slapeloze nachten” gehad, verwijzend naar de dreun op de US Open. „Zo dichtbij komen. Dat je het voelt, maar niet in staat bent om het af te maken.”

Groot kampioene, die over haar zwakheden durft te praten. Ze had „veel druk op zichzelf gelegd”, vertelt ze. Ze herpakte zich, koos voor een andere mindset. „Ik moest meer naar de positieve dingen kijken, en niet focussen op die ene verliespartij per toernooi, wat echt niet zo slecht is.” Die insteek deed de nummer één van de wereldranglijst – dat is ze al sinds februari 2013 – realiseren dat ze „vrij goed” is.

Er valt niet aan te ontkomen, ze wordt direct geconfronteerd met de 24 grandslamtitels van Margaret Court, waarmee de Australische koploper is, weliswaar deels behaald in het amateurtijdperk. Richt Williams zich daar nu op? „Ik heb veel geleerd over die 22”, lacht ze. „Ik heb geleerd niet meer in dit soort debatten en gesprekken terecht te komen.” Het zijn de lessen van de US Open-frustratie, ze laat zich niet meer meesleuren in de buzz rond nieuwe records.

Haar gebroken hart is genezen met de Wimbledonzege. „Yeah, I guess”, zegt ze op de persconferentie. „Ik voel dat de oude Serena terug is”, zei haar coach Mouratoglou in The New York Times na de halve finale van donderdag. Williams, zaterdag: „Ik denk dat hij gelijk heeft.”