Draai een rondje, zegt baas Fox News, dan kan ik je billen zien

Seksschandaal

Ophef bij de Amerikaanse nieuwszender Fox News. Een ex-presentatrice beticht de hoogste baas van seksuele intimidatie.

Roger Ailes, topman van Fox News, zou zich schuldig hebben gemaakt aan seksuele intimidatie van werknemers. Foto Reuters

De hoogste baas van Fox News, de grootste en invloedrijkste nieuwszender op de Amerikaanse kabel, ligt zwaar onder vuur. Topman Roger Ailes zou zich schuldig hebben gemaakt aan seksuele intimidatie van vrouwelijke werknemers.

Een voormalige anchor van de conservatieve zender, Gretchen Carlson, heeft woensdag een aanklacht tegen hem ingediend. Daarna zouden zeker tien andere vrouwen zich hebben gemeld met aantijgingen tegen Ailes.

In 1996 richtten Roger Ailes, oud-spindoctor van Richard Nixon en George H. Bush, en Rupert Murdoch samen Fox News op. Diens 21st Century Fox is eigenaar van Fox News. De zender vertolkt de mening van conservatief Amerika: voor de helft van alle conservatieve kiezers is Fox News de belangrijkste informatiebron. Fox was lang veruit de grootste nieuwszender maar ziet nu CNN dichterbij komen.

Gretchen Carlson (50), een voormalige Miss America en afgestudeerd aan Stanford, diende een aanklacht in bij de rechtbank in New Jersey. Daarin schrijft ze dat Ailes haar loopbaan heeft „gesaboteerd”. Zij beweert dat ze herhaaldelijk weigerde in te gaan op zijn seksuele avances. „Ik moest nu opkomen voor mijzelf en mij uitspreken voor alle vrouwen op de werkvloer.”

Alledaags seksisme

Volgens Carlson is Ailes lang niet de enige die zich misdraagt bij Fox News. Er zou een cultuur heersen waarin alledaags seksisme wordt getolereerd en onderdeel is van een bredere stijl van presenteren, van bombastische retoriek en aantrekkelijke presentatoren.

Toen Carlson afgelopen najaar naar Ailes stapte om te klagen over haar collega’s, zou hij hebben gezegd: „Ik denk dat jij en ik al jaren geleden een seksuele relatie hadden moeten hebben. Dat was goed, zelfs beter, geweest voor jou en mij.”

Carlson werkte sinds 2005 bij Fox News. Tot 2009 presenteerde ze daar het ochtendprogramma Fox & Friends, met Steve Doocy. Die beschuldigde zij, blijkt nu, destijds ook van seksuele intimidatie. Doocy weigerde haar te zien als een kundige journalist, aldus Carlson. „In plaats daarvan vond hij mij een blond, vrouwelijk rekwisiet.”

Na de klachten werd Carlson overgeplaatst naar een middagprogramma: The Real Story with Gretchen Carlson. Dat scoorde hogere kijkcijfers dan concurrerende programma’s op andere nieuwszenders, maar was minder succesvol dan andere shows op Fox. Dat is de reden dat haar contract niet werd verlengd, aldus de directie. In een verklaring zegt het bedrijf dat men een onderzoek instelt naar de klachten van Carlson. Ailes zelf reageerde minder ingetogen: de klachten noemt hij „vals” en „onwaar”.

Volgens Amerikaanse media heeft de stap van Gretchen Carlson geleid tot meer klachten over de cultuur bij Fox News. Een sollicitante zegt dat zij, net als andere vrouwen die op tv wilden bij Fox, een rondje moest draaien in Ailes’ kamer. Die kon dan goed hun billen bekijken.

In zijn biografie van Ailes, The Loudest Voice in The Room, schrijft auteur Gabriel Sherman dat de Fox News-topman graag opschept over zijn ‘sollicitatieprocedure’. Vrouwelijke kandidaten zou hij aannemen als hij met ze naar bed zou willen.

Het is de vraag wat Ailes’ hoogste baas, Rupert Murdoch, gaat doen. Blijft hij Ailes trouw? Hij is de man die Fox News heeft opgebouwd en Murdoch een invloedrijk middel heeft bezorgd om de opinie in de VS te beïnvloeden. Of wordt de affaire-Carlson een seksschandaal dat uit de hand gaat lopen? Dan valt Ailes vermoedelijk niet langer te handhaven.

Ailes’ ontslag komt Murdoch misschien ook wel goed uit. Hij kan een gebaar maken naar Donald Trump – boos op Fox News dat hem niet genoeg zou steunen als presidentskandidaat. Tijdens een debat met Republikeinse kandidaten ondervroeg Fox-presentatrice Megyn Kelly Trump zo kritisch dat die niet aan andere debatten wilde deelnemen als Kelly die zou leiden. Ailes weigerde haar te vervangen. En botste zo met Trump. Onder druk van dalende kijkcijfers besloot Fox News eieren voor zijn geld te kiezen – de zender steunt Trump nu openlijk.