Pitchen als de zon opkomt

Ondernemersclub Netwerken in vroege ochtend in plaats van op een borrel met een biertje: dat is het idee van de internationale organisatie BNI. En dat werkt, want het ledenbestand groeit.

Tijdens het ondernemersontbijt kunnen BNI-leden een pitch geven over hun werk. „We hebben het ook ’s avonds geprobeerd, maar mensen bleken dan vaak te moe.” Foto’s Tammy van Nerum

Iedere donderdag komen ze samen, op dezelfde plek en op hetzelfde tijdstip voor een uitgebreid ontbijt. Plus een sterke bak koffie, want de inloop is al om 06.30 uur. Het programma start om 07.00 uur stipt, zodat de Rotterdamse leden van netwerkorganisatie BNI precies een uur alter weer naar buiten kunnen stappen om aan hun werkdag te beginnen.

Dit vroege tijdstip is een bewuste keuze, zegt ondernemer en BNI-regiomanager Johan Verbaas. „We hebben het ook ’s avonds geprobeerd, maar mensen waren dan vaak moe. Daarnaast is er vroeg op de dag minder afleiding.” Een extra voordeel is het spectaculaire uitzicht op dit uur: de bijeenkomsten vinden steevast plaats op 100 meter hoogte, in het restaurant van de Rotterdamse Euromast.

BNI, een afkorting van Business Network International, is een van oorsprong Amerikaans netwerk met 200.000 leden in 65 landen. In Nederland zijn er ruim 130 afdelingen – chapters – met in totaal bijna 3.400 leden. En dat aantal neemt gestaag toe: in Nederland groeide het ledenbestand de afgelopen twee jaar met zo’n tien procent. In Rotterdam kwamen er sinds begin dit jaar 47 leden bij en worden vier nieuwe chapters opgericht.

Onder de 42 aanwezigen van de Rotterdamse chapter De Adelaar heerst vanochtend een opgewekte stemming. Handen worden geschud, glazen jus d’orange worden gevuld en nieuwkomers vergapen zich aan het panorama-uitzicht over Rotterdam, van de havens en het stadspark tot aan de hoge kantoorgebouwen in het centrum. Terwijl de zon opkomt, worden nog snel wat selfies gemaakt.

Het ontbijt begint zoals elke week met een pitch van een minuut van alle aanwezigen: van de eigenaresse van een lunchroom en de baas van een hoveniersbedrijf, tot een architect van zeer luxe villa’s. Om beurten vertellen ze wie ze zijn, wat ze doen en wat ze voor de ander kunnen betekenen. Om elke deelnemer een gelijke kans te geven en concurrentie te voorkomen, is in elk chapter maximaal één ondernemer van een beroepsgroep vertegenwoordigd.

Na de pitches kan er een ‘zoekvraag’ worden gesteld: een verzoek aan de aanwezige leden om in contact te komen met collega-ondernemers. Zo laat een BMW-dealer, een keurige dertiger in pak, weten graag te willen spreken met de directeur van een groot notariskantoor. Waarom precies blijft in het midden – wanneer zijn minuut verstreken is, klinkt er een bel.

Sneeuwbaleffect

De strakke organisatie van de bijeenkomsten is kenmerkend voor BNI, vertelt regiomanager Verbaas. „Elke week werken we in exact anderhalf uur een agenda af.” Uit de pitches kunnen een-op-een-gesprekken volgen, en daaruit weer mogelijke opdrachten. BNI is volgens Verbaas gebaseerd op het vertrouwen dat ondernemers hard voor elkaar werken zodat er onderling krediet wordt opgebouwd. „Als het klikt en er vloeit een succesvolle opdracht uit, kunnen zij elkaar weer bij anderen aanbevelen.”

Amrita Joerawan, eigenaar van een organisatie-adviesbureau en sinds een paar maanden lid van BNI, kan dat beamen. „De mensen met wie ik hier een klik heb, brengen mij weer in contact met gelijkgestemden. Als ik van iemand een opdracht krijgt, ben ik sneller geneigd iets terug te doen. Zo ontstaat een sneeuwbaleffect.”

De bijeenkomsten van BNI verschillen niet alleen van andere netwerkborrels door de strakke organisatie, maar ook door de trouwe opkomst van de leden. Wekelijkse aanwezigheid is gewenst en als een lid niet kan komen dient hij of zij zelf voor vervanging te zorgen.

Er is een ‘blauwe badge’ voor de netwerkkampioen die een bijzondere prestatie heeft geleverd

„Het principe is: geven loont”, aldus Verbaas. Hij geeft direct een voorbeeld: „Vorig jaar heb ik 214 aanbevelingen weggegeven en 236 aanbevelingen teruggekregen. De waarde van een gemiddelde aanbeveling ligt rond de 1.000 euro, dus ik had een goed jaar.”

De een-op-een gesprekken en de omzet die uit samenwerkingen voortvloeit, worden door BNI exact bijgehouden. Zo weet de organisatie precies welk chapter het beste presteert en ontstaat er een gezonde, onderlinge concurrentie. Elk lid wordt door BNI getraind en begeleid om een succesvol netwerker te worden, bijvoorbeeld door middel van trainingen en workshops over presenteren of het handig gebruiken van sociale media. Leden die na een aantal weken nog steeds weinig aanbevelingen krijgen of met hun pitch niet uit de verf komen, krijgen feedback en een steuntje in de rug.

Prestaties worden, overeenkomstig het Amerikaanse systeem, uitvoerig beloond. Zo is er de maandelijkse ‘blauwe badge’ voor de netwerkkampioen die binnen de groep een bijzondere prestatie heeft geleverd. Deze maand is de onderscheiding voor fotografe Hannah Anthoysz, die de afgelopen weken de meeste gastbezoekers meebracht. Omdat de leden wekelijks aan elkaar dezelfde pitch presenteren, blijven de bijeenkomsten levendig door de aanwezigheid van die gasten die nieuwe handelsmogelijkheden meebrengen.

In het zonnetje

Websitebouwer Miranda Wouters (51) is een half jaar geleden BNI-lid geworden met het idee haar netwerkvaardigheden te verbeteren. Wouters: „Ik ben nog niet zo lang zelfstandig ondernemer en kende niemand in mijn branche. Ook had ik nog geen echte klantenkring, netwerken was totaal nieuw voor mij.” Door de wekelijkse, verplichte pitch heeft ze meer zelfvertrouwen gekregen. „In het begin stond ik maar wat te hakkelen, maar iedereen is erg geduldig. Inmiddels weet ik precies hoe ik mijn product moet verkopen.”

Wouters heeft in korte tijd een aantal opdrachten uit haar chapter gesleept en kreeg zelfs twee keer goede aanbevelingen. Wouters: „Dan word je voor de groep in het zonnetje gezet. Heel motiverend.”