‘We krijgen de kans om te winnen’

Interview Simeon Tienpont

Nederland doet komend jaar weer mee aan de Volvo Ocean Race, de roemruchte zeezeilwedstrijd. Team AkzoNobel gaat in zee met schipper Simeon Tienpont. „Geen race in de wereld is zo puur.”

Simeon Tienpont kon niet wachten. Eindelijk mocht hij vandaag bekend maken dat hij een Nederlands jacht rond de wereld mag leiden in de Volvo Ocean Race, voor het eerst als schipper. En geen enkel misverstand over zijn ambities: „Het is een droom voor mij, we krijgen nu de kans om de race te winnen. Dat is lang geleden.”

Het Nederlandse Team AkzoNobel ontvouwde dinsdagmiddag in finishplaats Scheveningen zijn plannen voor de dertiende editie (2017-2018) van de roemruchte oceaanrace. De Nederlandse multinational, de eerste officiële aanmelding, staat voor zijn vuurdoop in de race, de zwaarste editie sinds de start van de toenmalige Whitbread Round The World Race in 1973. De tocht gaat deze keer over maar liefst 45.000 zeemijlen (ruim 83.000 kilometer), langs vijf continenten. „Het is een enorme eer dat ik het vertrouwen krijg van AkzoNobel”, zegt de ervaren zeezeiler Tienpont (34). „En het is fantastisch dat we continuïteit houden met het Nederlandse zeilen.”

Het meest succesvolle land

Dat Nederland – met drie eindzeges nog altijd het meest succesvolle land – opnieuw aan de start verschijnt in de Ocean Race leed geen twijfel. Op verschillende plaatsen werden de afgelopen maanden plannen gesmeed, onder meer door het netwerk rond Bouwe Bekking, die vorig jaar met Team Brunel als tweede eindigde, achter Abu Dhabi Ocean Racing. Mogelijk keert dat Nederlandse team onder een andere naam terug op zee.

Wat dat betreft is de entree van AkzoNobel in de bekendste oceaanrace de voortzetting van een oude traditie. Het Nederlandse zeezeilen werd groot gemaakt door zeiler/zakenman Conny van Rietschoten met zijn Flyer – nog altijd de enige schipper die de race twee keer wist te winnen, in 1977-’78 en in 1981-’82. Daarna zeilde Philips de wereld rond, gevolgd door Equity & Law, Brunel, winnaar ABN Amro (2005-’06), Delta Lloyd en opnieuw Brunel.

Voor Tienpont betekent de terugkeer in de race een weerzien met zijn „oude liefde”, zoals hij het zelf omschrijft. „Veel beroemdere zeilers dan ik hebben het al eerder gezegd: als je die race eenmaal hebt gevaren, laat-ie je nooit meer los.” De Groninger debuteerde in 2005 op de tweede boot van ABN Amro, bijgenaamd de jongehondenboot, onder dramatische omstandigheden. Tijdens de etappe van New York naar Portsmouth, tien jaar geleden, sloeg de Nederlander Hans Horrevoets overboord en verdronk. „Het was de start van mijn professionele carrière, maar het was om allerlei redenen een zware race. Ook emotioneel”, zegt Tienpont. „Toen ik de finishlijn passeerde, onder die blauwe brug in Göteborg, heb ik mezelf beloofd: ik moet nog een keer rond, maar dan wil ik hem wel winnen. Ik ben blij dat die mogelijkheid er nu is. Die grijp ik met twee handen aan.”

‘Geen race is zo puur’

Tienpont groeide in de jaren daarna uit tot één van de meest succesvolle Nederlandse zeilers. Met het peperdure Amerikaanse Team Oracle, een hobby van Oracle-oprichter Larry Ellison, won Tienpont twee keer op rij (2010 en 2013) de America’s Cup, de meest prestigieuze trofee in het internationale zeilen. Dat laatste jaar ontving hij voor zijn prestaties in Nederland de Conny van Rietschoten Trofee, als zeiler van het jaar.

Toch trok opnieuw het avontuur op de oceaan. „Geen race in de wereld is zo puur als de Volvo Ocean Race. Elke topsporter doet zijn trucje op een normale werkdag, en gaan daarna naar huis. Ook in de America’s Cup. In de Ocean Race ben je dag en nacht bij elkaar, op de grens van je mentale en fysieke kunnen. En toch moet je blijven presteren. Je bouwt binnen je team enorm veel respect op voor elkaar, dat is een unieke ervaring. Misschien is dat nog wel het meest verslavend.”

De ervaring die Tienpont opdeed in de America’s Cup, het meest professionele en kapitaalkrachtige circuit in het zeilen, kan straks van de doorslag geven in de Volvo Ocean Race. „Vooral het oog voor details is mooi in de America’s Cup. Dat zie je overal: in het ontwerp van de boot, in de techniek, de bemanning, fysieke voorbereiding, de marketing, de communicatie. Je werkt met een team van vijftig tot honderd man, waar iedereen je het beste uit iedereen naar boven moet halen. Je moet niet bang zijn voor een uitdaging.”

Hij zal de ervaring uit zijn Amerikaanse jaren elke dag gebruiken, weet Tienpont. „Ik kan op die expertise leunen, van hoe je een campagne moet leiden, ik heb de contacten. Dat geeft een hoop vertrouwen.”

Tienpont kan nog weinig zeggen over de rest van zijn bemanning. „Dat wordt de volgende stap. Ik heb natuurlijk een wensenlijstje in mijn hoofd, en ik heb ook wel eens met wat mannen gespard. Ik denk dat we snel met selecteren gaan beginnen. Ik hoop dat we in het najaar het water op gaan.”

Niet de enige Nederlander

Ja, Team AkzoNobel zal andere andere Nederlanders aan boord hebben, zegt Tienpont. Maar het belangrijkste doel is een winnende boot op zee te krijgen. „Je wilt een team van topklasse samenstellen. We hebben de luxe dat AkzoNobel een multinational is, waardoor je een internationaal team kunt samenstellen. Veel nationaliteiten aan boord brengt uitdagingen met zich mee, maar ook mooie resultaten. Maar ik zal zeker niet de enige Nederlander aan boord zijn. Uiteindelijk voeren we de Nederlandse vlag.”

Tienpont zag de laatste jaren een nieuwe generatie zeilers opstaan in Nederland. „Er is zo ongelooflijk veel talent, die zeilers kun je niet negeren. We zullen zeker in het olympische circuit gaan kijken, jongens als Nicholas Heiner, maar niet alleen hij, staan op de lijst. De boten zitten tegenwoordig zo dicht bij elkaar dat je moet vechten voor elke procent winst.”

Tienpont zal, met zijn ervaring uit de America’s Cup, vooral letten op de fysieke gesteldheid van de zeilers. „Uiteindelijk is een zeilboot heel simpel: de paardenkrachten die je erin stopt ga je er ook weer uit krijgen. Dat ding beweegt niet zonder inspanning. Je moet jongens aan boord hebben die dertig dagen lang racen alsof ze de laatste honderd meter van een olympische wedstrijd zeilen. Maar het gaat natuurlijk ook om meer in de Ocean Race, zoals veiligheid, techniek, dataverwerking, navigatie.”

De traditie voortzetten

Tienpont is vooral blij dat hij de Nederlandse zeiltraditie kan voortzetten in de populaire oceaanrace. „Dat de Volvo Ocean Race in Nederland veel populairder is dan de America’s Cup, heeft alles te maken met de traditie. Een maritiem land, iedereen heeft een klein bootje of een surfplank in de tuin liggen. Het avontuur spreekt in Nederland enorm aan, een race rond de wereld is een verhaal op zichzelf.”

Toch hoopt Tienpont ooit dat hij Nederland kan laten warmdraaien voor de America’s Cup, de Formule 1 van het zeilen. „Ik moet heel eerlijk zeggen: als er ooit een Nederlands team zou komen in de America’s Cup, dan krijg je dezelfde populariteit als in de Volvo Ocean Race. Het is puur het onbekende. Maar over Nederland in de America’s Cup durf ik durf nog niet te dromen.”