Ook planten kunnen goed gokken

Biologie Een erwtenplant blijkt goed risico’s in te kunnen schatten, als hij moet beslissen welke wortels extra moeten groeien en welke niet.

Erwtenexperiment waarbij iedere plant plant wortels heeft in twee potten. Hagai Shemesh / Current Biology

Zijn de omstandigheden hier kansrijk? Of moet ik elders investeren? Ondernemers breken zich er het hoofd over. Maar nota bene planten maken de juiste keuze.

Vrijdag verscheen in Current Biology het allereerste onderzoek naar risico-analyse door planten. Twee Israëlische plantenbiologen werkten eraan, samen met Alex Kacelnik van Oxford University. Hij is geen plantenbioloog, maar onderzoekt intelligent gedrag bij vogels.

Hagai Shemesh / Current Biology

Erwtenplant die groeide met wortels in twee potten. Hagai Shemesh / Current Biology

De drie biologen lieten erwtenplanten kiezen tussen twee potten: pot A met een vaste hoeveelheid mest, of pot B met een wisselende hoeveelheid. De jonge erwtenplanten groeiden met één worteltje in pot A en met de andere in pot B. De erwt kon genoegen nemen met de zekere mesttoevoer in A en daar méér wortels ontwikkelen. Of hij kon gokken dat de grillige pot B uiteindelijk meer zou opleveren.

Mensen nemen meer risico’s als de ‘zekere’ keuze ontoereikend is. Dat is precies wat de erwtenplanten doen. Als er in de potten gemiddeld genoeg mest zit om comfortabel van te groeien, doet de plant geen moeite – hij maakt meer wortels in de ‘gelijkmatige’ pot. Is het mestgehalte laag, dan groeit hij juist harder in de variabele pot.

Bijzonder, want het betekent dat de plant een deel van de tijd tegen de klippen op groeit, richting armere grond. De conclusie: beleggen kan ook zónder intelligentie.