Zaterdag 17.04 uur: de val van Djokovic

De Serviër Novak Djokovic na de nederlaag in de derde ronde tegen de Amerikaan Sam Querrey. De partij werd over twee dagen gespeeld en werd vier keer onderbroken vanwege regen. Foto Stefan Wermuth/Reuters

Zaterdagochtend tien uur staat Novak Djokovic in te spelen op baan veertien. Het is koel, het waait. Hij discussieert met zijn coach Boris Becker, over het raakpunt van zijn return. Zijn fitnesscoach Gebhard Gritsch geeft aanwijzingen voor zijn service, Djokovic moet iets dieper door de knieën buigen, lijkt hij te zeggen. Maar Djokovic staat niet open voor advies. Niet nu. Hij oogt gespannen, ongeduldig. Hij ramt een bal hoog in de lucht. Roept wat in het Servisch.

De nummer één van de wereld slaat warm met een speler uit het juniorentoernooi, de 17-jarige Amerikaan Vasil Kirkov. Djokovic mist returns, serveert moeizaam, kreunt. Een Servische journalist schudt zijn hoofd. „Het ziet er niet goed uit.” De training wordt beëindigd, Djokovic geeft hitting partner Krikov een hand.

In die crisissfeer verlaat hij om 10.38 uur de baan, vergezeld door twee bobby’s en vier beveiligers.

Zware vrijdagavond

Djokovic, onverslaanbaar geacht, heeft een zware avond achter de rug. Op baan 1 loopt hij op de regenachtige vrijdag forse schade op tegen het Amerikaanse servicebeest Sam Querrey: een 2-0 achterstand in sets. Djokovic, al twee jaar ongeslagen in Londen, wankelt en wordt uit zijn lijden verlost door een bui: vrijdag 20.02 uur Londense tijd wordt de partij afgebroken.

Djokovic heeft veel om over na te denken: hoe werkt hij zich uit deze meltdown? Querrey is onberekenbaar, hij wisselt missers af met aces en winners. Het is voor Djokovic moeilijk om in zijn ritme te komen. Tegen vergelijkbare reuzen had Djokovic het eerder ook lastig: begin vorig jaar verloor hij in Doha van Ivo Karlovic en op Wimbledon vorig jaar ontsnapte hij in een vijfsetter tegen Kevin Anderson. Lange tegenstander betekent: moeilijk duel voor Djokovic. Karlovic is 2,11 meter, Anderson 2,03 meter, Querrey 1,98 meter.

Zaterdagmiddag 12.09 uur, Djokovic serveert in de zon. Hij loopt snel uit naar 4-0. Querrey maakt veel fouten, zijn roes is doorbroken, zo lijkt het. Is Djokovic over zijn dode punt heen? Als iemand een 2-0 achterstand in sets kan wegwerken is hij het, hij deed het vier keer eerder.

„Heavy rain on court 1” klinkt het door de walkietalkies van de Wimbledonmedewerkers. „Play suspended”, roept de umpire, om 12.26 uur wordt het duel stilgelegd.

Onderbrekingen ontregelen de middag. Om 14.22 uur spelen ze weer, maar een klein half uur later moeten ze weer naar binnen. Tussen de buien door wint Djokovic de derde set. Hervatting om 14.56 uur, onderbreking om 15.49 uur. Ze gaan de baan af bij 6-5 in de vierde set voor Querrey: hij is een game af van de zege.

Als Djokovic van de baan loopt gebaart hij naar Boris Becker in de spelersbox: kom naar de kleedkamer! Topoverleg volgt. Djokovic heeft kort daarvoor nagelaten om de vierde set op 5-4 uit te serveren, en laat zo een kans liggen op een beslissende vijfde set – op het lijf geschreven van overlevingskunstenaar Djokovic.

Maar zijn spel hapert, dit is niet de man die een maand geleden Roland Garros won, de man die de sport de afgelopen twee seizoenen regeerde. De Djoko-machine marcheert niet, gehinderd door de regenpauzes.

Om 16.53 spelen ze weer. Djokovic serveert zich naar 6-6. Dan, de catastrofale tiebreak. Tweede matchpoint Querrey, hij slaat een tweede service, een voorzichtige rally volgt, een wilde forehand van Djokovic. Uit.

Het is 17.04 uur, het is voorbij, na twee dagen, 2 uur en 57 minuten zuivere speeltijd, vier regenonderbrekingen en 306 punten. Djokovic is ten onder gegaan op het slagveld van baan 1, met de servicebommen (31 aces) van Querrey als explosiefste wapen: 7-6, 6-1, 3-6 en 7-6.

Djokovic, de man die oprukte in het tennispantheon met twaalf grandslamzeges, is terug op aarde. Hij vestigde record na record, was na de zege op Roland Garros op alle vier grand slams titelverdediger en behaalde woensdag in de tweede ronde zijn dertigste opeenvolgende overwinning op een grand slam – niet eerder gepresteerd in het proftijdperk.

Djokovic (29) arriveerde mentaal gesterkt in Londen, na de doorbraak in Parijs, de titel waar hij zo naar snakte. Hij zat vorige week zondag glorieus op de persconferentie, de dag voor het toernooi.

Zaterdagmiddag, 17.19 uur, een kwartier na de wedstrijd. Zelfde perszaal. Djokovic hangt achterover, draait een beetje op zijn stoel. „Hij overpowerde mij”, zegt hij over Querrey. Was hij wel 100 procent fit? Djokovic: „Niet echt. Maar het is niet de plaats en tijd om daar over te praten.” En hij complimenteert Querrey opnieuw – de subtopper, 28 jaar en nummer 41 van de wereld, die door zijn tour de force uit de anonimiteit wordt getrokken.

Duidelijk is dat er meer speelde bij Djokovic, maar wat precies zegt hij niet. Fysieke problemen? Privé? Gevraagd naar zijn opwarmtraining zaterdagochtend, waar hij niet zichzelf leek: „Ik zei net dat ik er niet over wil praten. Respecteer dat.”

Djokovic speelde de afgelopen anderhalf jaar 138 wedstrijden. „Het was een zeer succesvol jaar tot nu toe, maar erg lang, vermoeiend”, zegt hij. „I just need some rest.”

Het is zaterdag 17.29 uur, de persconferentie is voorbij. De tweede week op Wimbledon moet nog beginnen. Zonder de titelverdediger.