Succes is nog geen routine voor Max Verstappen

Formule 1

Max Verstappen eindigde bij de Grote Prijs van Oostenrijk knap als tweede. Hij was trots op zijn prestatie op het thuiscircuit.

Coureur Max Verstappen na de Grand Prix van Oostenrijk in een race-overall met lederhoseprint. Foto Dominic Ebenbichler/AFP

Met stevige tred loopt Max Verstappen de hospitalityruimte van zijn team binnen. De trofee onder zijn arm; geen reuzenbeker, maar de lay-out van het circuit in houtsnijwerk. Hij heeft zojuist op het podium de champagnefles leeggeschud, een persconferentie gegeven en de debriefing van zijn team bijgewoond. Tijd om te feesten? Nee. Max gaat de zondag van zijn tweede grote succes al weer door naar Engeland, naar de race-simulator van zijn team. En even lekker blijven eten? „Er staan spareribs op het menu, hou ik niet van.”

Succes is nog geen routine voor hem, Max is trots op zijn tweede plaats in de Grand Prix van Oostenrijk. Een resultaat met een extra dimensie. Hij heeft Red Bull een prijs bezorgd in een thuiswedstrijd. „Supergaaf”, vat hij zijn prestatie samen. „Wat een geweldige dag. Om als Red Bull-coureur op de Red Bull Ring als achtste te starten en als tweede te eindigen, is super. Ik heb ervan genoten, het was een spannende race. Ik wil het team bedanken voor de geweldige auto. De balans van de auto was goed en de hele race verliep top.”

En de leiding van Red Bull kon na de kritiek op de plotselinge promotie van Verstappen – van talententeam Toro Rosso naar de eliteformatie – wel wat succes gebruiken. Eerst was er de bevestiging van de juistheid van de beslissing met Verstappens overwinning in Barcelona. En nu heeft hij in Oostenrijk nog eens laten zien dat hij in korte tijd is uitgegroeid tot een van de beste coureurs ter wereld, hoewel hij met zijn roekeloosheid in Monaco afbreuk deed aan dat beeld. „Hij heeft een heel constante wedstrijd gereden en heel netjes zijn banden heel gehouden”, analyseert zijn vader Jos na afloop. Max maakt een pitstop, in de zestiende ronde, en rijdt met de dezelfde banden door tot het einde. „Een juiste beslissing om door te gaan”, aldus vader Verstappen.

De tweede plaats is de climax van een dag die voor Max Verstappen begint in lederhose en kniekousen; feestkostuum van een Oostenrijks raceteam. Maar Verstappen heeft tijdens de traditionele drivers parade nog geen reden voor een feeststemming. Op zaterdag is zijn kwalificatie „vertiefd” door een verkeerde calculatie van het team, en dan is er ook nog enig chagrijn over de gele kerbstones waar hij – net als enkele andere coureurs – tegenaan is geknald. Nee, het lijkt helemaal geen dag van succes en champagne te worden. Het decor stemt somber, het regent en de temperatuur blijft rond het middaguur steken rond de veertien graden.

Slechts enkele tienduizenden mensen zitten op de tribunes en de alpenglooiingen. Hoge entreeprijzen, de povere koopkracht van de deelstaat Steiermark, het gebrek aan Oostenrijkse helden; het maakt allemaal dat de hypermoderne arena, waarin Red Bull-oprichter Dietrich Mateschitz volgens Oostenrijkse media 250 miljoen euro geïnvesteerd heeft, een bijna verstilde indruk maakt. Het lijkt of de grote springende stier op het middenterrein, gemaakt van gerecyclede blikjes energiedrank deemoedig het hoofd buigt voor het publiek. Excuses voor de karige opkomst.

Verstappen: ‘Als achtste starten en als tweede eindigen. Ik heb genoten’

En toch zullen ze feest vieren, de dik duizend Nederlanders die in oranje naar Oostenrijk zijn gekomen. Ze veren op, elke keer als Max Verstappen passeert.

Het is opnieuw de tweestrijd bij Mercedes waar Verstappen van profiteert. In Barcelona botsten de rivalen Lewis Hamilton en Nico Rosberg met elkaar en gaven Verstappen zo een vrije doorgang naar zijn historische zege. Nu knallen de twee coureurs van Mercedes in de slotronde tegen elkaar en schuift Verstappen door naar de tweede plaats achter Hamilton, evenals in Barcelona kort gevolgd door Kimi Raikkonen (Ferrari). Rosberg, die vierde wordt, krijgt na afloop de schuld van de wedstrijdstewards en krijgt een tijdstraf van tien seconden. Deze sanctie heeft geen consequenties omdat zijn voorsprong op Daniel Ricciardo, die als vijfde over de finish komt, groter is.

Eerder tijdens de race is Sebastian Vettel al met een ontplofte achterband uitgevallen. Daardoor krijgt de race tijdelijk een neutrale fase achter de safety car. Verstappen ligt bij de herstart derde achter beide Mercedessen en krijgt door pitstops van Rosberg en Hamilton zelfs even de koppositie in handen.

Wie zoals Max Verstappen in de top-6 van het klassement staat, kan door calamiteiten bij concurrenten al snel in de buurt van het podium terecht komen „Maar ik had dit niet verwacht”, zegt hij na afloop. Zijn banden waar hij heel lang op gereden had waren „heel slecht”. „Die waren voor honderd procent versleten.”

Max Verstappen is zijn vader, die tot dit jaar als de meest succesvolle Nederlandse coureur in de Formule 1 gold, nu al ruimschoots gepasseerd. Jos Verstappen bracht het in zijn Formule 1-carrière tot twee derde plaatsen; zijn zoon heeft met een overwinning en een tweede plaats prestaties neergezet die uniek zijn voor de Nederlandse autosport. Jos Verstappen: „Die gaat me op een nog veel grotere achterstand zetten.”