Ze was misschien toch te streng voor EY

Met veel tamtam haalde EY vorig jaar een speciale kwaliteitsbewaker binnen – van concurrent KPMG. Maar ze hield het niet lang vol.

Foto Patrick Post / Hollandse Hoogte

Ze waren aanvankelijk nog zo verheugd dat ze haar hadden binnengehaald. Accountantskantoor EY nam zelfs de moeite er een persbericht over uit te sturen: de komst van accountant Martine Frijlink, die in het accountantswereldje wel is getypeerd als „het geweten” van de sector. Frijlink zou EY gaan helpen met de „kwaliteitsverbetering”, meldde het kantoor februari vorig jaar – op dat gebied was wel het een en ander te doen. Frijlinks „ervaring en competenties” zouden daarbij goed van pas komen.

Maar Frijlink en de top van EY – voorheen Ernst & Young – konden in de praktijk helemaal niet met elkaar overweg. Conflicten hebben ertoe geleid dat Frijlink binnen een jaar na haar aantreden alweer vertrokken was, vertellen ingewijden aan NRC. Sinds januari dit jaar werkt Frijlink niet meer bij EY, in maart is ze uitgetreden als partner.

EY zegt in een reactie dat de samenwerking „in onderling overleg” is beëindigd. „De samenwerking liep voor zowel EY als voor Martine niet naar verwachting. Het is jammer als het zo loopt.” Ook Frijlink zelf noemt dat „jammer”. En zegt ook: „De samenwerking liep niet zoals ik had verwacht.”

Het vertrek van Frijlink, met haar reputatie als kwaliteitsbewaker, is pijnlijk voor EY – daarover stuurde het kantoor dan ook geen persbericht uit. De grote vier accountantskantoren, EY, KPMG, PwC en Deloitte, staan juist onder grote druk de kwaliteit van hun werk te verbeteren, nadat afgelopen jaren verschillende schandalen aan het licht zijn gekomen.

In 2014 kwam daar een dramatische beoordeling van de toezichthouder op accountants, de Autoriteit Financiële Markten (AFM), bovenop. Die legde de grote vier kantoren daarvoor eerder dit jaar miljoenenboetes op. De hoogste, van 2,2 miljoen euro, was voor EY.

Toeters en bellen

Martine Frijlink (47) heeft de naam op dezelfde strenge lijn te zitten als de AFM en wordt omschreven als iemand „met een eigen wil”. EY is het tweede accountantskantoor in twee jaar tijd waar Frijlink na een verschil van inzicht is vertrokken. In 2014 deed ze dat ook bij KPMG, waar ze in 1991 begonnen is. Bij KPMG was ze kort voor haar vertrek juist gepromoveerd tot bestuurder, ook al om de kwaliteit te helpen verbeteren.

Na haar vertrek, dat toen ook media-aandacht trok, wist concurrent EY haar te rekruteren. Een vangst die intern „met veel toeters en bellen” werd aangekondigd, zegt een ingewijde. Maar bij EY liep het dus ook snel mis.

Bij EY ging Frijlink in maart vorig jaar aan de slag op de afdeling ‘Quality, Risk & Regulatory affairs’. Die moet er bijvoorbeeld op toezien dat accountants voldoende tijd, middelen en kennis hebben om te zorgen dat ze goede kwaliteit kunnen leveren, buigt zich over zaken als de acceptatie van nieuwe klanten en onderhoudt contact met toezichthouders. Met zo’n functie win je niet „de populariteitsprijs”, zegt een voormalig partner van EY.

Frijlink, die eigenlijk vijf jaar bij EY zou blijven, bleek te botsen met het bestuur, zeggen ingewijden. Ze zou verschillende gevoelige dossiers nader hebben willen bekijken, maar niet de vrijheid hebben ervaren om dat te doen. Zo ook toen schoenenconcern Macintosh, het moederbedrijf van ketens als Scapino, Dolcis en Invito, eind vorig jaar failliet ging. EY was verantwoordelijk voor de controle van de jaarrekening van Macintosh en dit faillissement bracht risico’s met zich mee. Als EY fouten had gemaakt, zou dat claims kunnen opleveren. Wederom ervoer Frijlink niet de vrijheid om dit dossier uit te pluizen. Kort na het faillissement van Macintosh is Frijlink bij EY vertrokken

EY zegt in een reactie dat er nu een intern onderzoek naar Macintosh loopt, dat wordt uitgevoerd door de afdeling waar Frijlink werkte.

Laatste kans

Accountantskantoren zijn druk bezig zichzelf te verbeteren: ze hebben onder meer externe toezichthouders aangesteld en de beloningen beperkt. Allemaal om de kwaliteit van hun werk omhoog te krijgen. Minister Jeroen Dijsselbloem (Financiën, PvdA) heeft ze namelijk nog één laatste kans gegeven om het zelf op te lossen, anders komt hij zelf met maatregelen, zo kondigde hij in 2014 aan.

In een intern personeelsbericht over het vertrek van Frijlink gaat EY ook niet in op de reden. Wel wordt ze bedankt voor de „bijdrage die ze heeft geleverd aan de verdere kwaliteitsverbetering”. Het onderwerp kwaliteit blijft bij EY „te allen tijde hoog op onze agenda”, schrijft het kantoor verder – ook zonder Frijlink.