Onderzoek naar eerste dodelijke ongeluk met zelfrijdende auto

De elektrische Tesla Model S werd bestuurd door de ‘automatische piloot’ toen hij begin mei in botsing raakte met een vrachtwagen.

Een kijkje in de nieuwe fabriek van Tesla in Tilburg. Foto Lex van Lieshout / ANP

Autofabrikant Tesla wordt onderzocht door de Amerikaanse overheid na een dodelijke crash met een auto van het merk. Begin mei verongelukte een 40-jarige automobilist in Florida nadat zijn auto - die op dat moment bestuurd werd door de “automatische piloot” in het voertuig - zich in de zijkant van een passerende vrachtwagen boorde. Het is het eerste dodelijke ongeluk waarbij een zelfrijdende auto betrokken is.

Volgens de fabrikant gebeurde het ongeluk toen een vrachtwagen de snelweg overstak. “Zowel de bestuurder als de automatische piloot zagen de witte aanhanger van vrachtwagen niet goed afsteken tegen een fel verlichte lucht, waardoor er niet werd geremd”, meldt het bedrijf in een verklaring op zijn website. De bestuurder van de Tesla kwam daarbij om het leven, de vrachtwagenchauffeur bleef ongedeerd.

Onze technologieredacteur Marc Hijink schrijft op Twitter:

Twitter avatar marchijinkNRC marc hijink @nrc Kijk uit voor overstekende witte voertuigen in felle zon, ook als je in een zelfrijdende auto zit. https://t.co/x7MI0NnqZv

De National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA) zegt de Autopilot-functie van de Tesla Model S te onderzoeken. Er zijn zo’n 25.000 auto’s met het systeem uitgerust. Volgens Tesla is er al 210 miljoen kilometer gereden met de automatische piloot van de Model S.

‘Tessy’

De bestuurder stond bekend als een enthousiaste gebruiker van zijn Model S, die hij liefkozend ‘Tessy’ noemde. In een YouTubefilmpje, geüpload in april, toonde hij hoe de Autopilot-functie juist een botsing met een vrachtwagen wist te voorkomen. De auto werd in 2013 nog door de NHTSA beoordeeld als veiligste auto ooit.

Het ongeluk is een klap voor de fabrikant van luxe elektrische auto’s, die veiligheid juist het grote voordeel noemt van zelfrijdende auto’s. Het bedrijf hoopt in 2020 al een auto te introduceren die zich volledig zelfstandig kan besturen. De huidige automatische piloot noemt Tesla nog een “openbare proef”, waarbij de bestuurder altijd zijn handen aan het stuur moet houden, en op ieder moment moet kunnen ingrijpen.

Auto’s van Tesla zijn nu nog vrij zeldzaam, er rijden er zo’n 5.000 op de Nederlandse weg. Maar het bedrijf hoopt daar volgend jaar verandering in te brengen met de introductie van de Model 3, die met een prijskaartje van 35.000 dollar de helft goedkoper is dan de Model S.