Voor even is niet Federer maar Willis de publiekslieveling

In een wonderlijke show verloor de nieuwe Britse tennisheld Marcus Willis van Roger Federer. „Dit verhaal is goud.”

Marcus Willis na de nederlaag tegen Roger Federer. Foto Toby Melville/Reuters

Na tien minuten betovert Marcus Willis het centrecourt van Wimbledon. Maagdelijke backhandlob, in de loop geslagen, over Roger Federer – die genageld bij het net staat. Het publiek veert op, tikkeltje chauvinistisch – even is Roger Federer niet de lieveling. Het is ze vergeven, zo intens beminnen ze hun nieuwe Britse tennisheld.

Je voelt de zindering, woensdag in de namiddag in Londen onder de kunstlichten van het overdekte centrecourt. Marcus Willis, de nummer 772 van de wereld op de meest iconische tennisbaan tegen de grootmeester van de sport, zevenvoudig Wimbledon-kampioen Federer. De kansloze tegen misschien wel de beste ooit, zo waren de verhoudingen ook. Federer laat geen stunt toe, niet in zijn achtertuin. Hij wint binnen anderhalf uur met 6-0, 6-3 en 6-4.

Een wonderlijke show in de tweede ronde, twee entertainers onder elkaar, het hoogtepunt van het toernooi tot nu toe. Federer de magiër, Willis de lokale theaterspeler – hij bespeelt het publiek, lachend, blazend, puffend, bluffend, wijzend. Afgewisseld met knullige missers. Twee armen in de lucht als hij na 20 minuten zijn eerste ace slaat, hetzelfde tafereel als hij na een half uur zijn eerste game wint. Hij is een typische lefty, linkshandige speler: creatief, speels, onberekenbaar, soms met traditioneel serve en volley-spel. Heerlijke stopvolleys, die hij met veel gevoel weglegt. Federer: „Hij speelde prachtige punten.”

Hollywood-verhaal

Willis (25) is het Hollywood-verhaal van Wimbledon. Hij is de afgelopen weken opgeklommen uit de krochten van het internationale tennis en maakte een droomreis in Londen. Hij plaatste zich door zes wedstrijden op rij te winnen in de voorrondes – eerst drie in een prekwalificatietoernooi waarvoor hij op het laatst werd toegelaten nadat iemand afviel, daarna volgde drie zeges in de reguliere kwalificatie.

Maandag zette hij aan Church Road zijn krachttoer door met een zege in de eerste ronde van het hoofdtoernooi: hij versloeg de Litouwer Ricardas Berankis, die 718 plaatsen hoger staat op de wereldranglijst. In zijn debuut op het hoogste profniveau zorgde Willis voor verlichting, op de dag van de kwellende uitschakeling van Engeland op het EK voetbal tegen IJsland. Hij is nu de qualifier met de laagste ranking die de tweede ronde van een grandslamtoernooi weet te halen sinds 1988 op de US Open. „Dit verhaal is goud”, zei Federer.

Willis woont thuis bij zijn ouders in Wokingham, ten westen van Londen. Hij reisde de afgelopen dagen met de metro naar het tennispark – waar Federer een sponsorcontract heeft bij Mercedes-Benz. Iedere ochtend checkte hij uit bij zijn hotel, in de veronderstelling dat het toernooi voor hem zou eindigen. Tot Wimbledon verdiende hij dit jaar omgerekend 350 euro, door het bereiken van de kwartfinale van een future (derde niveau) in Tunesië. Met zijn zegetocht op Wimbledon verzekerde hij zich van 60.000 euro.

Willis was een belofte, in de jeugd was hij de mondiale nummer veertien. „Ik kan Wimbledon winnen als ik zo doorga”, zei hij in 2007, als zestienjarige. Maar hij kon het harde profleven niet aan, leefde niet gedisciplineerd voor zijn sport, vergooide zijn talent. Hij werd te zwaar, dronk veel, at ongezond. Zijn bijnaam is Cartman, vernoemd naar een corpulent personage uit South Park. „Ik ging te veel stappen, mijn levensstijl was niet goed. Ik had niet de drive.”

Drie jaar geleden maakte hij een herstart onder coach Matt Smith, hij ging hard werken, viel ruim twintig kilo af. „Ik was een loser. Ik zag mezelf in de spiegel en dacht: je bent beter dan dit.” Bijna eindigde hij eerder dit jaar zijn carrière, hij had last van blessures, steeg niet op de ranglijst en kreeg een aanbieding om in Philadelphia in de VS coach te worden bij een tennisclub. Maar zijn nieuwe vriendin drong erop aan dat hij zijn loopbaan nog een kans zou geven. „Ze zei dat ik niet moest stoppen, dus deed ik het niet.”

Willis verdient zijn geld als tennisleraar bij Warwick Boat Club, hij geeft les aan jongeren en zestigplussers voor 30 pond per uur. Vanaf vandaag is hij weer beschikbaar als trainer. Maar zijn opmars bewijst dat hij meer in zich heeft als prof. Federer: „Hij heeft een leven na dit. Hij heeft een carrière na dit.”

    • Steven Verseput