Boeken

Auteur van bestseller ‘De Wertheims’ op 88-jarige leeftijd overleden

De Amerikaanse schrijfster Sylvia Tennenbaum brak vier jaar geleden internationaal door met haar familiekroniek over een joodse familie in het Frankfurt van de eerste helft van de twintigste eeuw.

In 1983 verscheen de autobiografische roman Yesterday’s Streets, van de Amerikaanse schrijfster Sylvia Tennenbaum. Het boek was een kroniek van vier generaties van een Joodse familie in het Frankfurt van de eerste helft van de twintigste eeuw, met als dramatisch hoogtepunt de Tweede Wereldoorlog en de holocaust.

Yesterday’s Streets bleef in 1981 echter onopgemerkt, zelfs in Duitsland, waar de schrijfster in 1928 werd geboren en waar ze tot haar achtste had gewoond. Pas dertig jaar werd de roman, die in Nederlandse vertaling verscheen als De Wertheims, alsnog een bestseller. Afgelopen maandag, vier jaar na haar internationale doorbraak, is Tennenbaum op 88-jarige leeftijd in Pennsylvania overleden.

Familiegeschiedenis

Grote literatuur kun je Yesterday’s Streets niet noemen. Een vergelijking met Thomas Manns Die Buddenbrooks, zoals haar uitgevers het boek presenteerden, is dan ook overdreven. Maar Tennenbaums roman geeft wel een goed gedocumenteerd beeld van de opkomst en ondergang van een van de belangrijkste en meest dramatische periodes uit de Duitse geschiedenis. Yesterday’s Streets is dan ook een familiegeschiedenis gekoppeld aan belangrijke historische gebeurtenissen. En precies dat is de meerwaarde ervan.

Silvia Tennenbaum was de dochter van Erich Pfeiffer-Belli en Charlotte Stern. Via haar grootmoeder was ze verwant aan Annne Frank. Na de scheiding van haar ouders, hertrouwde haar moeder met de dirigent Hans Wilhelm Steinberg. Met hem emigreerde de familie in 1936 naar Zwitserland om twee jaar later naar de Verenigde Staten te vertrekken.

Na de oorlog trouwde ze met een rabbijn, met wie ze drie zoons kreeg. Tennebaum studeerde kunstgeschiedenis en werkte als kunstcriticus. In 1978 debuteerde ze met de roman The Rabbi’s Wife. In 1983 volgde Yesterday’s Streets. Een derde roman bleef ongepubliceerd.Na haar doorbraak met Yesterday’s Streets in 2012 gaf ze lezingen in Duitsland en bezocht ze regelmatig haar geboortestad, waar ze voor haar roman de Goethe-penning kreeg.

    • Michel Krielaars