Zij gingen de wereld veroveren

Start-ups Bijna 2,5 jaar lang interviewde nrc.next iedere week een start-up. Vorige week was de laatste aflevering. Hoe gaat het nu met de bedrijven die we in het begin van de serie spraken?

Alles aan het begrip ‘start-up’ rammelt. Want wie bepaalt wat een start-up is? Meestal doen ondernemers dat zelf, omdat het een handige manier is aandacht voor hun nieuwe bedrijfje te krijgen. En zo kan het dat we Airbnb (1 miljard dollar omzet) een start-up noemen, terwijl je buurmeisje dat een appje in elkaar knutselt de term ook claimt.

De afgelopen 2,5 jaar interviewde ik voor nrc.next ruim 160 start-ups voor de rubriek ‘Start-up van de week’. Elke week een bedrijf met een vernieuwend idee.

Als journalist zijn de mooie verhalen rondom start-ups lastig na te gaan. Een investering van twee miljoen euro binnengehaald? Zou kunnen, maar of het klopt is moeilijk te checken. En zelfs als het klopt, weet je eigenlijk nog niets: misschien hebben de eigenaren al hun aandelen in het bedrijf wel weggeven in ruil voor die 2 miljoen. Voorzichtig zijn dus.

De start-up werd door Waternet ‘illegaal’ verklaard

Gebruikersstatistieken zijn ook niet altijd transparant. Vaak reppen oprichters over grote aantallen gebruikers: ‘Wel 50.000 klanten!’ Bij doorvragen geven ze dan toe dat het niet 50.000 actieve gebruikers zijn, maar 50.000 geregistreerde gebruikers. Het is geen vergelijk: je kunt je immers registeren en de dienst daarna nooit meer gebruiken.

Er zijn meer patronen zichtbaar: oprichters zijn voornamelijk hoogopgeleide, blanke mannen tussen de 23 en 33 jaar, die zichzelf optimistisch ‘CEO’ of ‘directeur’ noemen. Ze zijn behoedzaam met het noemen van getallen, bedragen en verdienmodellen - altijd bang dat een concurrent er met het idee vandoor gaat. Websites staan vol met stockfoto’s van zogenaamd enthousiaste klanten. En ze zijn allemaal gek op persberichten met updates versturen: eenmaal op de mailinglist van een startup. kom je er niet gemakkelijk weer vanaf.

Maar behalve klungelig opgestelde persberichten en een overschot aan mannen hebben al die start-ups nog iets gemeen: het optimisme en rotsvaste vertrouwen van de oprichters. Ze gaan hoe dan ook de wereld veroveren met hun idee. Bij de vraag wat ze over twee jaar aan het doen zijn, zitten ze standaard „in het buitenland” of gebruikt heel Nederland hun product of dienst.

Nu, aan het eind van de serie, kijken we bij vijf start-ups of dat is gelukt.

    • Charlotte van ’t Wout