Waarom begint Snapchat een filosofisch online magazine?

Dinsdag is Real Life gelanceerd: een website met doorwrochte essays, gesponsord door Snapchat. Wat wil het sociale mediabedrijf hiermee bereiken?

Het hoofdkantoor van Snapchat, in de onder toeristen populaire wijk Venice Beach in Los Angeles. Foto Bloomberg

Het was een opmerkelijke aankondiging eerder deze maand: het sociale mediabedrijf Snapchat begint Real Life, een online magazine over technologie. Opmerkelijk, want Snapchat is in de eerste plaats een communicatieplatform, geen uitgever van eigen verhalen. Nog opmerkelijker: het magazine wordt online gepubliceerd en niet binnen de Snapchat-app.

Real Life is sinds gisteren te lezen. Het lijkt in alles het tegenovergestelde van Snapchat. De app, mateloos populair onder tieners, staat bekend staat om zijn speelse en vluchtige karakter, met foto’s die binnen tien seconden verdwijnen en grappige filters. Het online magazine daarentegen bestaat uit lange, doorwrochte essays vol filosofisch-academisch jargon. Waarom verbindt Snapchat hier zijn naam aan?

Real Life is een magazine over „leven met technologie, met de nadruk op leven”, schrijft hoofdredacteur Nathan Jurgenson, tevens onderzoeker bij Snapchat. Dus geen gadgetrecensies of nieuwtjes uit Silicon Valley, maar bespiegelingen over hoe ons leven verweven is met technologie.

Snapchat financiert het magazine, maar de redactie heeft volledige journalistieke vrijheid, aldus Jurgenson. Al geeft hij wel toe dat het „inherent ingewikkeld is om gefinancierd te worden door een bedrijf uit dezelfde industrie waarover wij schrijven.”

Jurgenson noch Snapchat wil zeggen om hoeveel geld het gaat of hoe die onafhankelijkheid wordt gegarandeerd.

Inspiratie voor Spiegel

Bij de aankondiging van Real Life werd gespeculeerd dat Snapchat zijn publicatieplatform wilde uitbreiden om meer advertentie-inkomsten binnen te harken. Maar vooralsnog lijkt het onwaarschijnlijk dat Snapchat geld gaat verdienen aan Real Life: daarvoor zijn de artikelen te ontoegankelijk.

Waarschijnlijker is dat de site fungeert als inspiratiebron voor Snapchat-oprichter Evan Spiegel. Spiegel heeft Jurgenson drie jaar geleden persoonlijk aangenomen als onderzoeker, weet de goed ingevoerde techsite Techinsider. Aanleiding was een essay in The New Enquiry, waarin Jurgenson Snapchat omschreef als de volgende stap in sociale media. Facebook zou nog functioneren als een digitale weergave van ons leven – ‘digitaal dualisme’, in de woorden van Jurgenson. Bij Snapchat daarentegen zou de technologie onlosmakelijk deel uitmaken van ons leven. Het maken van en spelen met foto’s centraal, niet het vastleggen van ons leven.

Spiegel was diep onder de indruk en gebruikt sindsdien dezelfde woorden om uit te leggen wat Snapchat is, aldus Techinsider. Zo beschouwd kan Real Life worden gezien als inspiratie voor Spiegel.

Een van de essays gaat bijvoorbeeld over gebruik van emoji’s in advertenties, waarmee bedrijven hopen aansluiting te vinden bij jongeren. Maar als grote bedrijven hun taal gaan gebruiken, vinden jongeren diezelfde uitdrukkingen juist niet meer interessant, betoogt de auteur.

Het zijn precies het soort dilemma’s waar Snapchat mee worstelt – hoe kun je groeien en tegelijk op de troepen vooruit blijven lopen?

    • Eva de Valk