Er is leven na World of Warcraft

Blizzard kan dus ook scoren zonder orcs of zwaarden. De Amerikaanse ontwikkelaar achter kaskraker World of Warcraft lanceerde drie weken geleden het langverwachte schietspel Overwatch. Gamers storten zich massaal en gretig op het spel. Vorige week maakte Blizzard bekend dat er inmiddels tien miljoen exemplaren zijn verkocht.

Blizzard is een begrip onder gamers. De studio groeide in de jaren 90 uit tot een van grootste game-ontwikkelaars (moedermaatschappij Activision Blizzard haalde vorig jaar een omzet van 4,1 miljard euro) dankzij een indrukwekkende reeks van gepolijste games. Strategiespel Warcraft vormde in 1994 de doorbraak. Daarop volgde het sterke rollenspel Diablo (1996) en Starcraft (1998), een soort Warcraft in de ruimte.

De grote klapper kwam in 2004, met World of Warcraft (WoW), een massive multiplayer online game (MMO). Voor het eerst konden gamers gezamenlijk en in drie dimensies de fantasiewereld van Warcraft verkennen. Op het hoogtepunt namen 12 miljoen mensen een abonnement om te mogen dwalen tussen elfen, orcs en dwergen. Blizzard stilde de honger naar meer Warcraft jarenlang met uitbreidingen. Sinds vorige maand draait er zelfs een Warcraft-film in de bioscopen, dat losjes is gebaseerd op de verhaallijn van WoW.

De game World of Warcraft bestaat nog steeds, maar twaalf jaar en vijf uitbreidingen later lijkt de fut eruit. In november vorig jaar maakte Blizzard bekend dat het aantal abonnees gezakt is naar 5,5 miljoen. Sindsdien maakt het bedrijf geen cijfers meer openbaar.

Spirituele opvolger

Was er iets dat het succes van WoW kon evenaren? Blizzard kwam onder meer met gelikte maar weinig vernieuwende vervolgen op Starcraft (in 2010) en Diablo (in 2012). Intussen werkte een team jarenlang in het diepste geheim aan een spirituele opvolger voor WoW, met de codenaam Titan. Titan moest een futuristisch spel worden met een gigantische gamewereld, waar Blizzard nog jarenlang op voort kon bouwen. Maar de ontwikkelaars wilden te veel, het project liep vast in ambitie. „We hebben verschrikkelijk gefaald”, concludeerde ontwerper Jeff Kaplan onlangs in een interview.

Voor een studio die niet gewend was aan falen kwam het mislukken van Titan als een harde klap. Blizzard had geen grote games meer in de pijplijn. Ja, er was het lollige en simpele digitale kaartspelletje Hearthstone. Hearthstone was als hobbyproject begonnen en kwam uit in 2014.

Maar tegen alle verwachtingen in groeide Hearthstone uit tot monsterhit. Eind vorig jaar telde de game meer dan 40 miljoen geregistreerde gebruikers.

Hearthstone was precies wat Blizzard nodig had. Blijkbaar hoefde niet elke game groots en meeslepend te zijn om een massapubliek aan te spreken. Blizzard ging in de puinhopen van Titan op zoek naar een kleinere game die de moeite waard was om te redden: een vrolijke shooter in een kleurrijke sci-fi-wereld. Die game werd Overwatch.