De EK-held die altijd on fire was, maar niet mocht spelen

Cultheld Will Grigg werd het hele toernooi lang toegezongen door fans, maar speelde nimmer. Wales gooide zijn elftal zaterdagavond uit het EK (1-0).

Foto Petr David Josek/AP

Het leek onmogelijk, maar de dag dat Wales Noord-Ierland uitschakelde, begon met een filmpje dat de grootste hype op dit EK nog groter heeft gemaakt dan die al was. De hoofdpersoon is de Franse voetbalheld Eric Cantona en spreekt de tv-kijkers van Eurosport toe vanuit een luie Chesterfield in wat zijn woonkamer zou moeten voorstellen. Hij zeurt wat over velden, over matig spel en dan, als hij het over Ierse voetbalfans heeft, slaat zijn toon om. Hij prijst hun vriendelijkheid, hun feesten op straat en „jullie hebben natuurlijk…”

Will Grigg’s on fire

You’re defense is terrified

Will Grigg’s on fire

La la la la la

De bebaarde Cantona oogt volledig in zijn element als hij luidkeels het lijflied van de Noord-Ierse voetbalfan ten gehore brengt. Zaterdagavond, vele uren na het verschijnen van Cantona’s commercial, komt het lied wederom de huiskamer binnen. Ditmaal doordat Noord-Ieren het almaar blijven zingen in het Parc des Princes. En dat terwijl hun aanvaller Will Grigg nog geen minuut heeft gespeeld op dit EK.

Zo’n elftal heeft Noord Ierland. Niet slecht, maar geen spelers die in staat zijn om de aandacht af te leiden van een reservespeler die onbedoeld de show blijft stelen. Een enkeling was op het vorige EK nog postbode.

Tegen Wales kiest bondscoach Michael O’Neill wederom voor andere aanvallers en dat pakt lange tijd goed uit. De ploeg kan uitstekend partij bieden aan het hoger ingeschaalde Wales. Voorheen ook een niemendalletje op de FIFA-ranglijst, maar inmiddels heeft Wales Gareth Bale. Hij bepaalt het ritme, hoewel ook de andere spelers flinke progressie hebben gemaakt de voorbije jaren.

Hij bleef op de bank

Toch creëren zij geen kansen in de eerste helft. Noord-Ierland wel. Na een vloeiende aanval ziet Stuart Dallas zijn schot worden gekeerd door Wayne Hennessey. Fans van Noord Ierland ondertussen op de tribune: „La la la la la la la la.” En dat allemaal vanwege een bijna volbloed Engelsman die alleen voor Noord-Ierland mag spelen omdat zijn grootvader er geboren is.

In de rust hoeft bondscoach O’Neill zijn spelers niet af te branden, laat staan dat hij een wissel inbrengt. Will Grigg blijft dus op de bank. Hij is dan wel beroemd geworden door een muzikale vondst van een supporter van zijn club Wigan Athletic, maar in het nationale team doet hij nog altijd onder voor de iets grotere namen. Overigens heeft de bedenker van het lied van Wigan Athletic een gratis seizoenkaart gekregen.

Na rust kabbelt de wedstrijd voort. Tot de 75e minuut gebeurt er niks in de tweede helft.

Maar dan. Gareth Bale controleert de bal op links, dribbelt ermee richting de achterlijn en slingert de bal voor het doel. Pats. Pardoes tegen het been van Gareth McAuley. Tegen Oekraïne nog doelpuntenmaker, nu schlemiel omdat de bal via zijn voet achter Michael McGovern valt.

Vanaf dit ongelukkige moment is Will Grigg een veelbesproken speler op Twitter. Kijkers zijn ook allang niet meer origineel als zij melden dat het tijd is om de aanvaller in te brengen. Die aanvaller die het voorbije seizoen 25 goals maakte voor Wigan, zij het op het derde niveau in Engeland, loopt wel warm melden aanwezigen in het stadion. Is er hoop?

Minder en minder. Want als even later McAuley wordt gewisseld, is het niet Grigg die erin komt, maar Josh Magennis. Ook een speler met een verhaal. Hij was in 2007 nog wisselkeeper bij Cardiff City toen de ploeg een bekerwedstrijd speelde op het legendarische Anfield Road van Liverpool. Pas het jaar erna werd hij aanvaller, omdat trainers constateerden dat hij beter kon voetballen dan keepen.

Het gezang op de tribune is ondertussen voorspelbaar: „La la la la la la la la la.”

De tijd tikt weg. Elke minuut brengt Noord-Ierland dichterbij uitschakeling op zijn eerste EK. Het omgekeerde geldt voor Wales: de spelers van Chris Coleman zijn dichtbij de beste prestatie in de geschiedenis van Wales. Ook een EK-debutant die een lovenswaardige prestatie levert.

Waar Grigg blijft? In de blessuretijd slingert voormalig keeper Magennis zijn inworp in de doelmond van Wales. Hoekschop. Een gejuich stijgt op. De ultieme alles-of-niets-poging. Zonder resultaat. Erna fluit scheidsrechter Atkinson af.

Will Grigg heeft het allemaal zien gebeuren vanaf de zijlijn. Hij was warm, maar mocht nooit een rol van betekenis spelen op een EK waar hij toch de status van held verkreeg.