Ieren kunnen lachen om ‘de hand van vijf miljoen’

Revanche nemen voor het onrecht van 2009, de uitschakeling van Ierland door Frankrijk in de WK-kwalificatie dankzij de schandelijke handsbal van Thierry Henry? Geen sprake van, stelt de Ierse bondscoach Martin O’Neill luid en duidelijk in The Irish Independent aan de vooravond van de achtste finale van zondagmiddag in Lyon, de eerste confrontatie tussen beide landen sinds het beladen duel van bijna zeven jaar geleden. „We hebben besloten om het te vergeten, al viel dat niet mee voor wie uit Ierland komt.”

Middenvelder Robbie Brady had woensdagavond om kwart voor elf nog maar nauwelijks de sensationele 1-0 binnen gekopt tegen Italië of de consequentie was duidelijk: Ierland toch nog naar de achtste finale van het EK, tegen Frankrijk, uitgerekend Frankrijk. Het supporterslegioen van The Green Army barstte uit in gezang, de sociale media stroomden over.

Vijf spelers van de huidige Ierse selectie maakten het drama van 2009 mee, bij Frankrijk vier. Geen revanchegevoelens bij de spelers van Ierland? „Ik denk niet dat het ons bezighoudt als we de wedstrijd spelen”, zegt O’Neill sussend. De foto van de handsbal van Henry, die de Franse sportkrant L’Equipe direct na de Ierse plaatsing op de voorpagina zette? „Er zal wat controverse zijn, misschien iets meer bij de Fransen.” En op de tribunes in Lyon? „Natuurlijk wordt er over gesproken”, geeft O’Neill toe. „Maar ik denk dat de Ierse fans zo goed gehumeurd zijn dat het meer iets grappigs zal blijven.”

Woensdagavond 18 november 2009, de Ierse voetballers leken in het Stade de France van Saint-Denis op weg naar een stunt zonder weerga. Na een 1-0 thuisnederlaag stonden ze nu uit met 1-0 voor tegen torenhoog favoriet Frankrijk. Tot de 103de minuut in de verlenging, vrije trap hoog in het Ierse strafschopgebied. Henry stopt de bal met de linkerhand, legt die met een volgende handbeweging voor zijn rechterbeen en geeft voor op William Gallas, die van dichtbij niet kan missen: 1-1. ‘Geldig doelpunt’, beslist de Zweedse scheidsrechter Martin Hansson. Ierland uitgeschakeld, Frankrijk naar het WK.

Met twee handen in de lucht loopt ‘bedrieger’ Henry jubelend weg en maakt pas achteraf zijn excuses. „We zijn bestolen”, roepen de Ieren na afloop in koor. „Platini en Blatter zullen elkaar wel blij sms’en na dit resultaat”, beschuldigt de Ierse aanvoerder Robbie Keane de toenmalige voorzitters van de Europese (UEFA) en mondiale voetbalbond (FIFA).

De hand van god, waarmee Diego Maradona op het WK van 1986 scoorde tegen Engeland, was onbetaalbaar. Voor de handsbal van Henry betaalde de FIFA later vijf miljoen euro als schadevergoeding aan de Ierse voetbalbond FAI, werd pas vorig jaar bekend. De Ieren wilden het duel in eerste instantie overspelen of als 33ste land worden toegevoegd aan het deelnemersveld bij het WK van 2010 in Zuid-Afrika, maar zagen in ruil voor de miljoenen af van een rechtszaak. „Het was een legitieme deal die goed was voor ons”, reageerde voorzitter John Delaney in 2015 op de Ierse televisie.