De weg ligt open voor Polen

De Poolse ploeg plaatste zich moeiteloos voor de volgende ronde op het EK. Lewandowski vindt dit het sterkste team waarin hij speelde.

Jakub Blaszcyzykowski na zijn winnende doelpunt, geflankeerd door Tomasz Jodlowiec (links) en Arkadiusz Milik. Foto Valery Hache/AFP

Journalisten die zich vorige week rond de Pool Artur Jedrzejczyk hadden verzameld, keken vreemd op. Koffiedik? Ja, fusy, zoals dat in het Pools heet. De verdediger gebruikte het woord om de onbekende schakels van Polen te omschrijven. Niet degenen die worden omringd door handtekeningenjagers, maar spelers zoals hijzelf. Types die haast anoniem het fundament vormen voor een ploeg die dinsdag won van Oekraïne (1-0) en zich met evenveel punten als Duitsland plaatsten voor de achtste finales.

Nog even terugkomend op de koffiedrab: dat kan een wondermiddel zijn, leert een snelle blik op internet. Tegen insecten, verstopte leidingen, als luchtverfrisser, ontvettingsmiddel of om de huid te scrubben. Kortom, dat wat overblijft is zo slecht nog niet.

En zo is het ook als je de Poolse sterren wegdenkt uit het nationale team van bondscoach Adam Nawalka, bedoelde Jedrzejczyk te zeggen.

In tegenstelling tot hijzelf genieten enkele ploeggenoten aanzien tot in alle uithoeken van Europa. Jakub Blaszcyzykowski is de bekende vleugelaanvaller van Fiorentina, Arek Milik goalgetter bij Ajax, Lukasz Fabianski doelman in de Premier League, terwijl Robert Lewandowski de gevreesde topschutter van Bayern München is.

Nee, dit EK scoorde Lewandowski nog niet. Evenals als tegen Noord-Ierland en Duitsland kreeg hij ook tegen Oekraïne nauwelijks kansen. „Maar moet ik hem dan afvallen?”, zegt ploeggenoot Lukasz Piszczek. Hij lacht. „Ik heb er vertrouwen in dat het met hem wel goed komt dit EK. Hij is spits van Bayern München, hè.”

Betrouwbare verdedigers

Ondertussen kan Lewandowski leunen op verdedigers die achterin het werk opknappen. Mannen als de degelijke mandekker Michal Pazdan, de draver Thiago Cionek, de betrouwbare Tomasz Jodlowiec en de beer Artur Jedrzejzcyk. Als spelers als Lewandowski staan voor bekende bruisende steden als Krakau en Gdansk, zijn de anderen als Poznan en Katowice: niet de meest charmante plaatsen, wel van groot belang voor de Poolse industrie en economie.

Zo is het in het veld ook. De ploeg is dusdanig op elkaar ingespeeld dat Lewandowski oordeelde dat dit het beste Polen is waarin hij na zijn debuut in 2008 heeft gespeeld.

De verwachtingen zijn ook hoog. Sinds 1986 bereikten de Polen nooit de tweede ronde van een eindtoernooi, maar dit jaar neemt het land geen genoegen met minder. Wat overigens niet heel ambitieus is: in de eerste ronde vallen immers maar 6 van de 24 landen af.

Dat de Polen overtuigen, komt ook door de opkomst van nieuw talent. De grootste van allemaal: Bartosz Kapustka, een vaardige middenvelder van negentien jaar wiens spel fraaie vergezichten meebrengt. Vlak na zijn sterke spel tegen Noord-Ierland sijpelde meteen door dat hij wordt gevolgd door clubs in de Premier League. „We zullen nog veel van hem zien”, twitterde de Engelse oud-international en tv-presentator Gary Lineker.

Maar weinig scheelde het of de speler van Cracovia was er dit Europees kampioenschap niet bij. Betrokken bij een vechtpartij in een nachtclub vreesde hij voor zijn plek in de selectie. Kapustka, belde meteen de bondscoach om vergiffenis te vragen voor zijn stommiteit. Akkoord, zei Nawalka.

De trainer kent zelf de woelige kant van het leven. Na een korte voetbalcarrière in de Verenigde Staten werd hij daar een slechtbetaalde immigrant die bomen snoeide in de buurt van hoogspanningskabels.

Ontspannen en zelfverzekerd

Uit de zeventig spelers die hij sinds zijn aanstelling in 2013 selecteerde, destilleerde hij de selectie die dezer dagen een ontspannen doch zelfverzekerde indruk maakt.

Dinsdag ook weer. Een keurige zege op Oekraïne, een hapje eten in het stadion, wat vrolijke gesprekjes met de pers en met het vliegtuig terug naar de Atlantische kust. Ze mogen er op sommige momenten hun vriendin treffen en spelen er golf. Ook Kapustka, die voor het eerst in zijn leven op de green stond, samen met Lewandowski. Kenners van vrijetijdsbesteding onder profs weten dan dat hij zich in de hogere echelons van het voetbal begeeft.

Waakzaam blijft bondscoach Nawalka wel. Hij geldt als plichtsbewust en is een man van details. Toen hij vernam dat het gras op het trainingsveld 24 millimeter hoog was, één millimeter hoger dan de UEFA-norm in de EK-stadions, liet hij de terreinknecht ’s avonds nog het gras maaien.

Zaterdag Zwitserland

De wijze indruk die hij maakt, mixt goed met de rol van de sterren, het grote talent en de dienende spelers in de achterhoede. Zaterdag treffen ze Zwitserland, een ander land waar de spelers volgens verdediger Piszczek goed op elkaar zijn ingespeeld.

Daarna? Mogelijk wordt het Kroatië, als Polen de achtste finale overleeft. Geen makkelijke opgave voor de Polen, maar ze hebben in deze fase van het Europees kampioenschap in Frankrijk één groot voordeel: de vijf landen die golden als favoriet voor de toernooiwinst, Engeland, Frankrijk, Italië, Spanje en Duitsland, zitten aan de andere kant van het schema en kunnen pas in de finale worden getroffen.

    • Fabian van der Poll