LeBron, de koning van Cleveland

NBA-finale LeBron James leidde de Cleveland Cavaliers in een epische finale naar de eerste titel in de clubhistorie.

Foto USA Today Sports

LeBron James zakt op de grond. Hij leunt op zijn linkerarm en houdt zijn rechterhand voor zijn ogen, om de tranen te maskeren. Dit is zijn moment, daar op de vloer in de Oracle Arena in Oakland, King James, 31-jarige superster uit Akron, Ohio. Fotografen, cameramensen, journalisten staan om hem heen – en laten hem verdrinken in zijn emoties.

Het is nog geen minuut na het beslissende zevende duel in de finale van de NBA, de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie. De ontlading bij James, zijn Cleveland Cavaliers verslaan in een episch duel titelverdediger Golden State Warriors met 93-89, waardoor ze de best-of-sevenserie met 4-3 naar zich toetrekken.

Ongekende wederopstanding

Het is een ongekende wederopstanding van Cleveland, dat klaar leek voor de genadeklap na een 3-1 achterstand in de finaleserie. Een onmogelijk geachte positie om uit terug te vechten, ieder verlies zou fataal zijn, maar toen stond James op. Alsof er buitenmenselijke krachten bij hem vrij kwamen.

James hield Cleveland in leven, trok zijn ploeg door de serie, maakte twee duels op rij 41 punten, was een frontman waardig. In de nacht van zondag op maandag (Nederlandse tijd) het slotstuk, ‘Game 7’, de vervolmaking van de omslag. Cleveland en James, ze zijn opgestaan uit de basketbaldood. The Comeback, wordt het al genoemd, met kapitalen: het is voor het eerst in de NBA-historie dat een team in de finale na een 3-1 achterstand nog wint.

Veel verhalen zijn te schrijven over deze finale. Over de eerste NBA-titel in de clubgeschiedenis voor Cleveland Cavaliers. Over de stad Cleveland die zo snakte naar sportsucces, al 52 jaar stonden ze droog in alle grote Amerikaanse sporten: de Cleveland Browns (American football) waren in 1964 de laatsten die de landstitel wonnen. En over het instorten van de beoogde kampioensploeg Warriors, oppermachtig in het reguliere seizoen met een recordaantal van 73 zeges.

Maar het is vooral het verhaal rond LeBron James dat beklijft. Het kind van de club dat in 2014 teruggekeerde, met één doel: Cleveland de eerste titel bezorgen en de stad verlossen van de vloek van ruim een halve eeuw kampioensdroogte. „Dit is waar ik voor terugkwam”, zegt James, na afloop voor de camera. Grote cap op zijn hoofd, ‘NBA Champs 2016’. „Ik heb alles gegeven wat ik had. Ik heb mijn hart, mijn bloed, mijn zweet en mijn tranen in dit duel gestopt.”

Monsterlijk block

Hij is grensverleggend, met zijn fysieke kracht en explosiviteit. Zie de macht in zijn lichaam kort voor tijd, als Warriors-forward Andre Iguodala een belangrijke tweepunter dreigt te maken – uit het niets komt James aanvliegen, en geeft een monsterlijk block. King James to the rescue.

„Hij is de beste speler op de planeet”, zegt teamgenoot Kyrie Irving, die bij een gelijke stand met nog 53 seconden op de klok een essentiële driepunter maakt. James wordt unaniem uitgeroepen tot meest waardevolle speler van de finaleserie.

Zijn geboortegrond ligt in Akron, 60 kilometer ten zuiden van Cleveland. Moeder Gloria James beviel op haar zestiende van LeBron, zijn vader heeft hij nooit gekend, die verliet het gezin voor de geboorte. James had een zware jeugd in de achterstandswijken van Akron, waar bendes regeerden. Zijn moeder voedde hem alleen op, zonder een vaste baan en nauwelijks perspectief.

„Het was ik en mijn moeder.” Van zijn vijfde tot en met zijn achtste verhuisden ze twaalf keer. Zijn moeder besloot LeBron, toen hij negen was, onder te brengen bij een pleeggezin; zij kon hem niet geven wat hij nodig had door haar geld- en drugsproblemen.

Hij is de beste speler op de planeet

Kyrie Irving over teamgenoot LeBron James

Basketbal was zijn redding. In zijn tienerjaren groeide James met het onoverwinnelijke high school team van St. Vincent-St. Mary’s in Akron uit tot een fenomeen. Hij moest de nieuwe held van het Amerikaanse basketbal worden, het nieuwe gezicht na het afscheid van Michael Jordan. Op zijn zeventiende stond James op de cover van het gezaghebbende Sports Illustrated, dat hem uitriep tot The Chosen One (de uitverkorene).

In 2003 begon hij op zijn achttiende zijn profcarrière bij het wat kleurloze Cleveland in noordoosten van Ohio. James liet zijn klasse zien, maar hij kwam met Cleveland niet in de buurt van de NBA-titel. Eén finale in 2007, die kansloos verloren ging tegen de San Antonio Spurs van de Nederlandse center Francisco Elson. James zag dat hij in Cleveland niet verder kwam, hij had geen kampioensmateriaal om zich heen – en vertrok in 2010 naar Miami Heat.

Via een live tv-uitzending, getiteld The Decision, maakte hij zijn overstap bekend. De woede in Cleveland, hard getroffen tijdens de recessie, was groot; James liet hun club in de steek, zo voelde het voor fans. Shirts met zijn naam werden verbrand, een billboard met zijn afbeelding werd bekogeld. Clubeigenaar Dan Gilbert schreef een furieuze open brief aan fans waarin hij sprak van „laf verraad” bij James. „Ik garandeer dat de Cleveland Cavaliers een NBA-titel winnen vóór de titelloze voormalige ‘King’ er een wint.”

Wonderkind James werd een van de meest gehate NBA-spelers. Sportief was het voor hem een goede beslissing, bij Miami lukte wat bij Cleveland niet mogelijk was: hij werd twee keer kampioen. In 2014 keerde hij na vier seizoenen bij Miami onverwacht terug naar zijn roots, bij Cleveland. „Ik kom naar huis”, schreef hij in een open brief. ‘Welcome home’ stond er op de billboards in Ohio.

Afstrepen op bucketlist

Veel op zijn bucketlist was afgestreept: olympisch kampioen, meest waardevolle speler in de NBA, de titels met Miami. Maar er was die laatste missie die nog niet volbracht was: Cleveland kampioen maken. Vorig jaar ging de finale tegen de Warriors verloren, een nieuwe deceptie was nu in de maak.

Maar James, de oervechter, richtte zich op. Nu, op zijn 31ste en in zijn dertiende jaar in de NBA, is het eindelijk gelukt Cleveland te laten schitteren. Koning van Cleveland. Op vaderdag, hij die opgroeide zonder vader.

LeBron James, hij vertrok van huis, Cleveland Cavaliers in dit geval. Hij leerde bij Miami, werd volwassen, een leider, kwam weer thuis in Ohio en slaagde in zijn operatie: zijn staat, zijn geboortegrond kampioen maken. Wat deze titel anders maak dan zijn vorige twee bij Miami? „I’m home.”

De beste basketballer maakte zijn belofte waar en bezorgde Cleveland de titel in de NBA.

    • Steven Verseput