‘Big Rom’ moest van heel ver komen

De Belgische spits Lukaku bereikte al op jonge leeftijd de top, maar daarna werd het stil. Zaterdag sloeg hij tweemaal toe tegen Ierland.

Romelu Lukaku viert zijn tweede en België’s derde treffer zaterdagmiddag tegen Ierland (3-0). Foto MEHDI FEDOUACH / AFP

Niemand mocht zien dat hij huilde. Dus hield Romelu Lukaku (23) zijn broertje Jordan lang en stevig vast. Omringd door juichende ploeggenoten wilde de spits van België zijn openingstreffer toch vooral delen met Jordan (21), tegen Ierland reserve. Samen waren ze één. Nadat de oudste van de twee zojuist had afgerekend met de scepsis over zijn kwaliteiten.

In Bordeaux was ‘Big Rom’ daadwerkelijk Big Rom. Even groot van stuk als in daden en met twee doelpunten de gevierde man binnen een ploeg die zich met een 3-0 overwinning herpakte. Wat persoonlijk ook gold voor hem, de beer van 1 meter 91 met schoenmaat 49. Na de eerdere nederlaag tegen Italië kreeg de spits veel kritiek en zei bondscoach Marc Wilmots dat hij snel progressie verwachtte van zijn aanvaller. Hij wees naar de spits van Roemenië en zei: zagen jullie die eens gaan? Dat verwachtte hij ook van Lukaku. Bleef verbetering uit, dan verdiende een andere speler misschien wel zijn plek.

Ontroering

Hoewel pijnlijk, lag die kritiek niet ten grondslag aan zijn ontroering. Achteraf gaf Lukaku bij de Belgische zender Sporza de verklaring voor de innige omhelzing. „Niet veel mensen weten dat, maar als kind hebben we heel moeilijke momenten meegemaakt op familiaal en financieel vlak. Ik zei tegen Jordan dat we van heel ver komen en nu op het EK staan. Toen kwam alles terug en begon ik te huilen in zijn armen.”

Beginpunt van zijn weg omhoog was fusieclub Rupel-Boom nabij Antwerpen. Daar is Lukaku begonnen, net als zijn vader Roger, hoewel die toen al enkele jaren had gevoetbald in zijn geboorteland Zaïre, nu de Democratische Republiek Congo. Bij Lukaku junior vroegen mensen zich al snel af of hij niet stiekem al de leeftijdsgrens van het betreffende team had gepasseerd. Zo groot en sterk was hij. Tegenstanders schatten hem altijd twee jaar ouder.

Lichtpunt in donkere dagen

In dat opzicht was het niet verwonderlijk dat Lukaku al op 16-jarige leeftijd debuteerde bij Anderlecht. Hij was er een lichtpunt in de donkere dagen van het Belgische voetbal, toen de eindrondes van EK’s en WK’s nog ver weg waren. Grote clubs meldden zich meteen, maar pas op zijn achttiende vertrok hij naar topclub Chelsea.

Zo bereikte hij bliksemsnel de top. Maar zijn snelle opmars had een keerzijde: zie maar eens aan de top te blijven. Na een moeizame start in Londen krabbelde Lukaku op tijdens een verhuurperiode bij West Bromwich Albion. Daarna belandde hij in Liverpool bij Everton, waar Lukaku zich de voorbije drie jaar meer en meer als topspits profileert. Hij heeft het voetbal serieuzer genomen. In aanloop naar het EK in Frankrijk bestudeerde de Belgische aanvaller urenlang beelden van de beste spitsen ter wereld. Wat is er specifiek aan hun bewegingen? Hoe ronden ze af? Hoe positioneren zij zich?

Hoge verwachtingen

De verwachtingen van hem zijn hoog op dit EK. Dat de spits vervolgens ballen van zijn voet liet stuiteren en tegen Italië een enorme kans op de gelijkmaker miste, werd hem flink verweten. Zou dit EK een herhaling worden van het teleurstellende WK van 2014 in Brazilië? Toen werd hij in de eerste twee duels na een uur gewisseld vanwege matig spel. Extra pijnlijk daarbij was dat koningin Mathilde hem na de tweede wedstrijd feliciteerde met een beslissend doelpunt van zijn vervanger Divock Origi. Kon er ook nog wel bij.

Haar echtgenoot Filip zal zich er zaterdag van hebben vergewist dat dit hem niet zou gebeuren. In Bordeaux daalde de koning na afloop de tribunes af naar de kleedkamer om daar de spelers te feliciteren. Een verdiend compliment. De Belgen domineerden, verhieven zich met finesse boven de Ieren en hebben daarmee de druk verlicht op bondscoach Wilmots, die er vooraf in de Belgische pers nog meer van langs kreeg dan de spelers.

Welkome overwinning

Voor ster Kevin De Bruyne was het een al even welkome zege op de Ieren. Hij verbleekte maandag in Lyon, maar 550 kilometer westwaarts was hij weer beslissend met een assist op Lukaku die beheerst afrondde. Daarna scoorden Axel Witsel en opnieuw Lukaku, hetgeen voor het doelsaldo niet veel uitmaakt.

Doordat het onderlinge resultaat belangrijker is, moeten de Belgen minimaal gelijk spelen tegen Zweden om te voorkomen dat Zweden hen voorbijstreeft. De ploeg van aanvaller Zlatan Ibrahimovic heeft nu één punt, België heeft er drie.

Bij zijn eerste doelpunt omhelsde Lukaku niet alleen zijn broer maar ook de geplaagde bondscoach Wilmots. Die gaf later te kennen dat hij heus niet echt van plan was zijn spits te wisselen. „Ik wilde de spelers prikkelen en hen mentaal scherp houden.”

    • Fabian van der Poll