‘Zwakste Italië ooit’ blijft uitvinder van rookgordijn

Na een late 1-0 overwinning tegen Zweden zijn de Italianen al geplaatst voor de tweede ronde. De schoonheid schuilt vooral in het verdedigen.

De Italiaanse aanvaller Éder in extase na zijn winnende doelpunt tegen Zweden. Michael Dalder/Reuters

Vooraf was het mogelijk hun meest belangrijke opdracht: wereldster Zlatan Ibrahimovic afstoppen en synchroon daaraan diens minderbegaafde medespelers. Maar voor de Italianen werd het een nog mooiere middag toen Éder Citadin Martins vijf minuten voor tijd door de Zweedse defensie dribbelde en La Squadra Azzura met een geplaatst schot naar de volgende ronde schoot. Als tweede land na Frankrijk.

En dat na alle huiver voor Zlatan. Wie vrijdag La Gazzetta dello Sport opensloeg, had een ander spelverloop kunnen vermoeden. In de Italiaanse sportkrant stond een grote cartoon van Zlatan. Als een reus liggend op het veld, omringd door zeven kleine Italianen die hem met touwen en piketpaaltjes hadden vastgenageld aan het gras. Een beeld dat deed denken aan het verfilmde sprookjesverhaal Gullivers Reizen, waarbij een schipbreukeling aanspoelt op een eiland vol minuscule mensen die hem meteen gevangen nemen. Verschil tussen Gulliver en Zlatan: de eerste kwam vrij, de ander niet.

In het ovale stadion van Toulouse beet de ster van Paris St. Germain zich stuk op misschien wel het beste deel van de Italiaanse ploeg: de verdedigers. Even hard als been zijn ze en zo taai als oud brood. Gaatjes vallen altijd, maar de Zweden die erin doken ondervonden evenals de Belgen dat dit op eigen risico was. Als ze überhaupt al voorbij controleur Danielle de Rossi kwamen. De man met baard beschouwt de noodrem als een gangbaar middel om een aanval tot stilstaan te brengen. Tegen Zweden haalde hij Zlatan stevig onderuit. De Rossi knikte begrijpelijk na zijn gele kaart, Zlatan zuchtte diep.

De Zweed vond niet alleen De Rossi, maar ook het befaamd trio van Juventus op zijn weg: Leonardo Bonucci, Giorgio Chiellini, Andrea Barzagli. Binnen een Italiaanse ploeg, die in eigen land wordt beschouwd als de zwakste ooit, kunnen zij een voorname rol vervullen om dat beeld te laten kantelen. Ze zijn uitstekend op elkaar ingespeeld. Gepaard met de kracht van lichtvoetige dribbelaars als Éder, Marco Parolo en Emanuele Giaccherini, beschikt bondscoach Antonio Conté over een fijne mix.

Conte had van tevoren een Italiaanse astronaut uitgenodigd om te benadrukken hoe belangrijk teamwork is. Ook in zijn de ruimte. Hoe treffend: een ruimtewandelaar die voetballers met beide benen op de grond moest houden.

Terug naar de defensie. Naar mannen die rond de wedstrijd voorkomend ogen in couture van Italiaanse snit – de ploeg loopt er picobello bij - maar tijdens de wedstrijd terugvallen op andere mores. De Zweedse middenvelder Albin Ekdal vertelde daar vooraf over. Hoe hij, toen nog spelend voor Juventus, altijd werd opgehaald door (afgestuurd econoom) Giorgo Chiellini. En hoe diezelfde zorgzame Chiellini veranderde in het veld. „Dan is hij een zwijn. We moeten hem uit zijn tent lokken, maar hij is wel een slim zwijn.”

Chiellini heeft hooguit ontzag voor Lionel Messi. Toen de verdediger eens werd gevraagd wat het verschil was tussen het afstoppen van Cristiano Ronaldo en Messi, zei hij: „Ronaldo moet je niet naar binnen laten komen. Bij Messi kun je alleen maar bidden.”

Mooi was het treffen met Zweden niet. Tenzij je schoonheid ontwaart in de kunst van het inzakken, neutraliseren en bij vlagen dodelijk counteren, zoals de Italianen maandag ook van België wonnen. Ook vrijdag lag de bal er plots in. Op het moment dat de wedstrijd voorbij leek, deelden de Italianen een dolksteek uit aan Zweden die door het verlies moeten vrezen voor uitschakeling.

Het was ook niet voor niets dat Sir Alex Ferguson, voormalig trainer van Manchester United, Italianen omschreef als de uitvinders van een rookgordijn. Schotelde een Italiaan hem pasta voor, dan keek hij onder de saus of dat wel echt zo was. Dat de Zweden minder alert bleven, kan betekenen dat Zlatan zijn laatste grote toernooi afsluit in mineur. Tenzij de Zweden hun kansen vergroten door woensdag te winnen van België.

    • Fabian van der Poll