Leger Irak herovert centrum Fallujah

IS moet na hevige strijd het centrum van Fallujah prijsgeven. Maar een humanitaire ramp dreigt.

Elitetroepen van het Iraakse regeringsleger hebben vrijdag na zware gevechten een groot regeringscomplex in het centrum van de stad Fallujah veroverd op Islamitische Staat. Ze kregen daarbij luchtsteun van een door de Verenigde Staten geleide coalitie. IS had de stad, die slechts 50 kilometer ten westen van de hoofdstad Bagdad ligt, onder controle sinds 2014.

De gevechten woedden volop voort en ooggetuigen meldden dat er dichte rookwolken opstegen uit het centrum van de stad. De hoogste shi’itische geestelijke, grootayatollah Ali al-Sistani, riep de regeringsmilitairen echter tijdens zijn vrijdagspreek in Najaf op geen wraak te nemen op sunnitische bewoners van Fallujah.

Een Noorse hulporganisatie meldde intussen dat er een humanitaire noodsituatie dreigt in enkele opvangkampen buiten Fallujah, nu veel bewoners van de opmars van het Iraakse leger gebruikmaken om uit de stad te ontsnappen. In de kampen, waar inmiddels zo’n 15.000 vluchtelingen bivakkeren, zou onvoldoende water en voedsel zijn voor de toestromende vluchtelingen, die er door de langdurige belegering van Fallujah toch al slecht aan toe zijn. Er zouden zich nog altijd 30.000 tot 40.000 burgers in Fallujah zelf bevinden.

Anders dan tot nu toe zouden de IS-strijders ook niet langer proberen om burgers van vluchten te weerhouden. Eerder was bericht dat IS-strijders schoten op burgers die de stad probeerden te verlaten.

Volgens de Iraakse bevelhebber ter plaatse waren zijn mannen vrijdag bezig ook het centrale ziekenhuis van Fallujah in te nemen. Daarbij werden ze echter gehinderd door strijders van IS die vanuit omringende huizen fel verzet boden. De Iraakse commandant kon niet zeggen of er nog patiënten in het ziekenhuis verbleven en zo nee, waar ze dan gebleven waren.

Ook werd er gevochten om een grote moskee in het centrum. Een andere woordvoerder van het Iraakse leger verklaarde dat het nu ongeveer 70 procent van Fallujah in handen heeft. Het offensief van het regeringsleger om de strategisch gelegen stad te heroveren begon op 23 mei.