De nieuwe rolodex van Microsoft

Technologiereus Microsoft slokt LinkedIn op. Met de data van honderden miljoenen hoogopgeleiden in de westerse wereld probeert het concurrenten zoals Google een stap voor zijn.

FOTO Bloomberg

Ze hadden geen betere week kunnen kiezen. Op de LinkedIn-campus in Mountain View geven vijf fietswinkels uit Silicon Valley een demonstratie van dure e-bikes. Gratis brownies en gratis testritjes voor iedereen. Verkoper Bryan Cameron – „hoogste tijd om die techies uit de auto te jagen” – heeft het nieuws al gehoord: LinkedIn wordt overgenomen door Microsoft voor 26,2 miljard dollar (23,3 miljard euro). Dat betekent dat veel werknemers hun opties zullen verzilveren. En dus geld genoeg hebben voor een kekke elektrische fiets, hoopt Cameron.

Ver hoefde Microsoft-topman Satya Nadella niet te wandelen toen hij afgelopen maandag het LinkedIn-personeel toesprak over het verrassende bod. Het hoofdkantoor van LinkedIn ligt pal naast de Microsoft-afdeling in Silicon Valley. Nu zijn ze nog buren, straks één bedrijf.

Hoho, zeggen ze bij LinkedIn: we blijven zelfstandig. Microsoft wil de 433 miljoen leden (onder wie 5 miljoen Nederlanders) van het zakelijke netwerk niet voor het hoofd stoten en laat LinkedIn zijn eigen karakter behouden. LinkedIn- topman Jeff Weiner gaat wel rechtstreeks rapporteren aan Nadella. Een eigen koers varen is lastig; LinkedIn groeit niet meer zo snel. Toen Weiner in februari vertelde dit jaar op 3,7 miljard dollar omzet te rekenen, klapte de koers volledig in.

Op de LinkedIn-campus hoor je mensen al met elkaar smoezen: een groepje medewerksters heeft het over de „vlekkeloze transformatie” die ze te wachten staat. Bij de koffieautomaat zegt iemand dat Microsoft – sinds 1975 groot geworden met Windows en Office – toch „een heel ander bedrijf” is dan LinkedIn – het netwerk dat in 2003 begon.

LinkedIn (9.700 werknemers) is niet het meest spectaculaire bedrijf in Silicon Valley om voor te werken – de andere buurman, Google, is nog altijd werkgever nummer één. Maar het restaurant is goed en biedt gratis yoghurtijs tot je erbij neervalt. De kilo’s train je er weer af met LinkedIns eigen fitnesscoach, Christian Nelson. Elke derde vrijdag van de maand is het InDay; een themadag die het personeel kiest. De LinkedIn-band heeft zijn eigen repetitieruimte. Het is de vraag of de oude softwaregigant Microsoft (118.000 werknemers, 94 miljard omzet) ook zo rock-’n- roll is.

De rolodex

Wat gaat Microsoft met LinkedIn doen? In één klap krijgt het bedrijf een rolodex met bijna alle hoogopgeleide werknemers in de westerse wereld. Microsoft wil LinkedIn integreren met kantoorpakket Office en Dynamics, software voor klantenrelaties of customer relations management (CRM). Het zijn diensten waarmee de kabelprovider, het energiebedrijf of de vliegmaatschappij hun klanten benaderen en producten verkopen.

Jeffrey Hammond van onderzoeksbureau Forrester denkt dat Microsoft ‘rijkere ervaringen’ wil gaan bieden in zijn software. Zoals met zoekmachine Cortana, standaardonderdeel van Windows. „Je roept: ‘Hey Cortana, ik wil met iemand praten die verantwoordelijk is voor de verkopen van dit bedrijf’ en krijgt dan direct die persoon in beeld, met al zijn relevante relaties en de school waar die persoon naartoe ging.”

Dat kan nu ook al, met wat meer moeite. Maar het gaat om gebruiksgemak, aldus Hammond. Zolang Microsoft geen ‘creepy’ dingen doet en niet te veel informatie van mensen prijsgeeft zullen de LinkedIn-leden niet weglopen, denkt hij. LinkedIn is de de facto-standaard voor je online-cv en dat is moeilijk dat los te laten als iedereen er gebruik van maakt.

Hammond ziet meer mogelijkheden. „Je kunt LinkedIn-data gebruiken om mensen toegang te geven tot je bedrijfsnetwerk – handig als je veel met freelancers werkt.” Veel grote bedrijven besturen pc’s voor het personeel en hun eigen servers met software van Microsoft.

Waardevolle data

Vergeleken met andere sociale netwerken zijn LinkedIn-gebruikers niet erg actief, gemiddeld brengen ze maar een paar minuten per dag op de site door. LinkedIn verdient dan ook geen geld met advertenties, zoals Facebook, Twitter of Snapchat, maar verkoopt abonnementen aan bedrijven die personeel zoeken en leden die een nieuwe baan zoeken. Daarnaast heeft het de ambitie een economic graph te creëren, een digitale kaart van de wereldeconomie die mensen, talenten, banen en kennis dynamisch in beeld brengt.

Dat is waardevolle data, zegt Hammond. Hij vergelijkt het bod op LinkedIn met een aankoop die IBM vorig jaar deed. Dat techbedrijf kocht The Weather Company. Op het eerste gezicht een vreemde overname. En toch: „Veel bedrijven zijn afhankelijk van weersomstandigheden, bedrijven in de landbouwsector, maar ook verzekeraars en transportbedrijven. Die data zijn dus geld waard, zeker als IBM met kunstmatige intelligentie historische weergevens gaat analyseren.”

Microsoft wil iets soortgelijks met de economic graph van LinkedIn doen. We leven in een netwerkwereld: wie kent wie en waarom. De LinkedIn-database helpt je de juiste persoon te benaderen voor een succesvolle overeenkomst en kan binnen een groot bedrijf snel geschikte talenten vinden. Microsoft verkoopt straks geen software meer, maar kennis, verpakt in een abonnement op Office 365 of Dynamics. „Systems of intelligence”, zo noemde Satya Nadella het vorig jaar, in een bericht op nota bene LinkedIn. Microsoft wil zo een voorsprong houden op concurrent Google, die zich ook op de zakelijke markt stort.

Vorig jaar probeerde Microsoft nog Salesforce.com over te nemen, een bedrijf dat online CRM-software levert. Het toeval wil dat Salesforce.com ook zijn oog op LinkedIn had laten vallen. Alleen kon Microsoft meer betalen én cash afrekenen. (Salesforce heeft 3 miljard dollar in kas, Microsoft ruim 100 miljard). Microsoft leent wel bij; de rente is laag en de belasting op gebruik van buitenlandse kasreserves torenhoog.

Microsoft-motor

Satya Nadella, die Microsoft sinds 2014 leidt, doet de grootste overname uit de geschiedenis van het bedrijf. Ondanks de forse premie op de LinkedIn-koers is het geen absurde prijs; Facebook betaalde in 2014 ruim 19 miljard voor WhatsApp.

Overnamegesprekken tussen Microsoft en Slack, een chatnetwerk voor zakelijke toepassingen (zo’n 3 miljoen gebruikers) liepen eerder dit jaar mis. Microsoft bood 8 miljard maar besefte bijtijds dat het zelf al Skype en Yammer had, met soortgelijke functies. Het zijn twee aankopen van de vorige topman Steve Ballmer, die maar moeizaam meedraaien in de woest stampende Microsoft-motor. Skype groeit niet meer, Yammer is amper zichtbaar.

Ballmer is ook degene die de ongelukkige overname van Nokia’s smartphonedivisie deed: in twee jaar tijd afgeschreven, tienduizenden ontslagen. Het is niet voor niets dat LinkedIn-medewerkers zich afvragen wat hen onder Microsofts paraplu te wachten staat.

Microsoft is Microsoft niet meer, zegt Jeffrey Hammond van Forrester. „Nadella heeft een flexibeler kijk op de wereld. Niet elk product hoeft op Windows te draaien. Straks weet Microsoft hoe vaak mensen van baan veranderen en welke sectoren het goed doen en welke slecht. Dan moeten we bij Microsoft zijn om te horen hoe het met de wereldeconomie gesteld is.”

    • Marc Hijink